Lectura de mapas topográficos: Entender las curvas de nivel

Las finas líneas marrones que serpentean alrededor de un mapa topográfico se llaman curvas de nivel. Todos los puntos a lo largo de la misma línea de contorno están a la misma elevación sobre el nivel del mar. Piensa en una curva de nivel como un bucle cerrado. Siguiendo una curva de nivel sobre el terreno, no viajarás ni hacia arriba ni hacia abajo, y acabarás volviendo al punto de partida. Una línea marcada con «6500», por ejemplo, significa que ese punto del mapa está a 6.500 pies sobre el nivel del mar.

Las curvas de nivel te permiten inferir características generales del terreno a partir de sus patrones. Por ejemplo, las líneas muy juntas significan secciones empinadas. Las líneas muy separadas indican pendientes más suaves. Cuando estudie las líneas topográficas, asegúrese de tener en cuenta el intervalo de contorno que se encuentra en la leyenda.

Sin embargo, tenga cuidado: Dado que las curvas de nivel se miden en intervalos regulares, puede encontrar una amplia variación de elevación en el terreno entre dos curvas de nivel.

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Las curvas de nivel frente al mundo real
Por muy fiable que sea un mapa topográfico, no puede revelar todos los detalles del terreno. Un acantilado de 6 metros de altura o una zanja de 9 metros de profundidad podrían estar entre dos curvas de nivel de 12 metros, y no lo sabrías porque no estaría indicado en el mapa de ninguna manera.

Una ruta que asciende por un suave arroyo hasta la cima de la montaña puede parecer ideal en el mapa, pero cuando intentes recorrerla se convertirá en una maraña infranqueable de árboles caídos por una tormenta de invierno. La flexibilidad, por tanto, es la clave de la navegación con cualquier mapa.

Líneas de índice frente a líneas de intervalo
En un mapa topográfico observará líneas de contorno finas y gruesas. Las líneas gruesas se conocen como «líneas índice» y están etiquetadas con un número que revela la elevación. Las líneas de contorno más finas, no marcadas, entre las líneas índice se denominan «líneas de intervalo». Utiliza la elevación marcada en las líneas índice para calcular la elevación de las líneas de intervalo.

Por ejemplo, una línea índice marcada como «6500» significa que todo lo que hay a lo largo de esa línea está a 6.500 pies sobre el nivel del mar. En un mapa con un intervalo de contorno de 40 pies, la línea de intervalo hacia el interior de la línea índice estaría a 6.540 pies sobre el nivel del mar. La línea de intervalo hacia el exterior de la línea índice indicaría 6,460 pies sobre el nivel del mar.

Los siguientes ejemplos muestran el aspecto que pueden tener en un mapa topográfico algunas de las características del terreno más comunes:

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