Las mejores playas, hoteles y vida nocturna en Cartagena

David Crookes

En Cartagena, el oro ha dejado de ser noticia desde hace un par de siglos o más. Tiempo atrás, era lo único de lo que se hablaba. Pero realmente, desde las guerras napoleónicas, la conversación se ha desplazado a asuntos más mundanos: la independencia, una guerra civil, el tráfico de drogas, el imperialismo americano.

Pero de repente, el oro ha vuelto. El presidente colombiano, Juan Manuel Santos, voló hasta Cartagena para convocar una rueda de prensa a la sombra de la gran fortaleza construida para mantener a raya a los piratas ingleses. Un galeón español, el San José, había sido encontrado en alta mar. Descrito como el Santo Grial de los naufragios, fue hundido por los británicos en 1708 y se decía que contenía, en palabras del propio presidente, el mayor botín de oro jamás encontrado. El valor lo cifró en 662 millones de libras esterlinas. Por una vez, Santos fue modesto. Otras fuentes dicen que el valor puede ascender a miles de millones.

Para Cartagena fue como en los viejos tiempos, esta ferviente charla sobre barcos y oro y fortunas. El oro hizo a esta ciudad. Hizo ricos a los españoles, y el hambre por el metal destruyó a las tribus indígenas de esta costa. El oro envió a los hombres a la muerte en el interior y atrajo a sus costas a degolladores y bucaneros de medio mundo. Los galeones cargados de lingotes financiaron varias guerras europeas, incluido el intento de invasión de Inglaterra por la Armada. El oro convirtió a Cartagena en una ciudad de mansiones, la reina del Meno español, la ciudad más rica de América.

La piscina de la Casa San Agustín

David Crookes

Cartagena de Indias sigue siendo un tesoro del siglo XVI.de calles empedradas y paredes de colores pastel, de plazas porticadas y elegantes paseos en la costa del Caribe. En la antigua ciudad amurallada -entre las villas coloniales y los extensos monasterios- se percibe el inquietante eco del oro a cada paso. Durante siglos, la vida de esta ciudad fue un largo asalto a su propia fortuna: el oro que fluía por ella desde toda Sudamérica, una bendición y una maldición.

Cualquier persona que haya leído a Gabriel García Márquez estará familiarizada con el ambiente de Cartagena: el vaporoso calor de la costa, el ruido de los cascos, las mansiones en ruinas, el dulce sonido de la salsa que serpentea por las esquinas, las elaboradas historias familiares, los secretos, las tramas, los fantasmas y los inverosímiles giros del destino; el encanto, la corrupción, la sensualidad y la sudorosa promesa tropical de desventuras y desencuentros.

Los vendedores ambulantes hacen rodar sus carros sobre los adoquines, vendiendo zumo de mango, cigarros y sombreros. Las altas puertas tachonadas con aldabas del tamaño de balas de cañón se abren para dejar entrever patios con fuentes y palmeras. Las iglesias, recubiertas de oro y estatuas, navegan como galeones por encima de los tejados. En lo alto de las murallas, los amantes se sientan a horcajadas sobre los cañones que fracasaron en su intento de ahuyentar a los piratas, mientras en lo alto las fragatas y los pelícanos navegan con los vientos alisios que los llevaron a las puertas de esta ciudad.

«Cartagena era como la mujer que todos deseaban», dijo Fernando Rivera, mi amigo y guía. ‘Era rica hermosa, y caprichosa. Los ingleses, los franceses, los holandeses, los portugueses, todos lo intentaron’. Para los visitantes, ésta es la tarjeta de visita de Colombia, que sigue siendo la ciudad colonial española más bella de América.

Como país, es la debutante de Sudamérica, que sale de años de reclusión. Durante décadas, una guerra civil, transmitida de padres a hijos como una reliquia, mantuvo alejados a los viajeros. Pero la buena noticia es que la guerra ha terminado. Hay conversaciones de paz y el país vuelve a confiar en su futuro. Los expatriados que se fueron al extranjero en los años malos están volviendo a casa con entusiasmo y Colombia está llena de energía empresarial.

La catedral de la ciudad, que en su día fue atacada por Sir Francis Drake

David Crookes

Los visitantes se asombran de la diversidad. Hay cumbres andinas y praderas vaqueras secas, un país de café verde y ondulado y dos costas, la del Caribe y la del Pacífico. Hay haciendas rústicas, tribus remotas y ciudades que palpitan de salsa. Y está Cartagena, que ya era vieja cuando el capitán Cook partió en busca de Australia.

En realidad, la ciudad nunca formó parte de los problemas de Colombia. En esto, como en tantas otras cosas, es un lugar aparte. La familia de Rivera se trasladó aquí desde Bogotá cuando él tenía 10 años para encontrar la paz.

Una casa en el barrio de Getsemaní

David Crookes

«Fue como una liberación,’ dice. De repente era libre de ir a cualquier sitio. Mi madre ya no tenía miedo. Por las mañanas corría a la escuela con los otros chicos. Escalábamos los viejos muros. Jugábamos al fútbol en la calle hasta la noche. Aquí nunca hubo problemas. Y la gente era diferente», dice. ‘Más cálida, más amable, más fácil; gente de la costa’

Hemos llegado al barrio de Getsemaní donde Rivera creció. El antiguo centro amurallado de Cartagena ha experimentado un considerable aburguesamiento: muchas de las mansiones coloniales se han convertido en elegantes hoteles y restaurantes, bares de vinos y boutiques. Pero Getsemaní, siempre un barrio más pobre, sigue siendo un poco cutre, y es aquí donde el ambiente tradicional de Cartagena es más vibrante.

«Quiero enseñarte el salón de mi casa cuando era un niño», dice Rivera. Estamos en la Plaza de la Santísima Trinidad, una plaza frente a la sencilla fachada de una antigua iglesia. Es el final de la tarde y la ciudad está despertando.

Durante las calurosas tardes, Cartagena dormita tras sus persianas. En los patios, entre los loros y las palmeras, las mecedoras crujen y las hamacas se balancean. Pero con el enfriamiento de la tarde, la ciudad vuelve a tener vida. La gente emerge, el pulso se acelera. La música vuelve a sonar.

Es a esta hora cuando la mayor parte de Getsemaní converge en la plaza, ocupando sus lugares en los bancos y a lo largo de los muros de piedra elevados. Vienen a sentarse y hablar, a intercambiar noticias y chistes, a beber cerveza y comer empanadas calientes, a discutir, cotillear y ligar. Los puestos de comida se envuelven en deliciosos aromas y nubes de humo. Los jóvenes juegan al fútbol con una botella de agua de plástico vacía, dándole vueltas con estudiada despreocupación. Los ancianos se apiñan sobre el ajedrez y el dominó, y golpean las fichas con una floritura teatral. Los camareros sacan brillo a los vasos de las mesas de los cafés que se desparraman por las aceras. Una radio sintoniza salsa y las mujeres bailan al unísono moviendo las caderas.

En la calle superior, una banda afina sus instrumentos en el Café Havana mientras los clientes hacen cola en la barra de herradura para tomar mojitos. El Café Havana es el bar de salsa con el que siempre has soñado y que nunca pensaste que encontrarías. Es espléndidamente de los años 30, tan funky y retro como un Oldsmobile de época. Las paredes con paneles de madera están forradas con viejas fotografías en blanco y negro de grandes músicos. Los ventiladores de techo de grandes aspas giran lentamente. Las filas de botellas brillan mientras los camareros machacan menta, exprimen limas y sirven ron. Todo el mundo está de buen humor y lleva un sombrero de Panamá.

Entonces la banda empieza a tocar, y una carga erótica recorre la sala como la electricidad. Si pensabas en la salsa como una diversión limpia y buena, piénsalo de nuevo. La idea de bailar como expresión vertical de un deseo horizontal podría haber nacido aquí, en el Café Havana. Es caliente y sexy, pero nunca burdo. Con caderas fluidas, las parejas nadan a través de la música. Y después de unos cuantos mojitos más, yo también.

A la mañana siguiente cuido mi resaca en la sombreada Plaza de Bolívar. Una fuente suena. Una estatua de Simón Bolívar, el gran libertador sudamericano, a horcajadas de un impresionante corcel, trota entre las palmeras. Los lugareños descansan en los bancos, limpiándose las cejas, mientras los masajistas ambulantes, los limpiabotas y los fotógrafos de retratos ejercen su oficio. En una esquina de la plaza se encuentra el Palacio de la Inquisición, hoy convertido en museo. En él se registra la fiebre religiosa, aún vigente en el siglo XVIII, cuando los católicos eran los fanáticos fundamentalistas más violentos del mundo. La tradicional pregunta inicial de la acusación – «¿Cuándo te convertiste en bruja?»- marca bastante el tono. Para el acusado, la inocencia nunca fue una opción.

Mariscos y curry en La marisco y curry en La Cevicheria

David Crookes

En torno a una sala de la planta baja delsala de la planta baja del museo hay argumentos persuasivos para decir a los fiscales lo que querían oír: La Mesa de Torturas o el Rack, El Aplosta Cabeza, un tornillo de banco para exprimir el cerebro lentamente a través de los oídos, y La Hanguilla del Hereje, un ruin collar y cuchillo destinado a mantenerte despierto noche y día. En caso de que te quedaras dormido, te cortarían el cuello de oreja a oreja.

Un Dios más misericordioso se encuentra en la espléndida catedral de la ciudad, construida un siglo antes que la de San Pablo, a pesar de los esfuerzos de Sir Francis Drake. En Cartagena todavía se maldice el nombre de El Draque. Cuando se lo menciono a mi taxista, casi se mete en una zanja.

La flota de Drake apareció el miércoles de ceniza de 1586 enarbolando banderas negras. Un millar de tipos con parches en los ojos y acento del oeste del país descendieron a la ciudad durante 48 días de saqueo. Finalmente, Drake accedió a marcharse, pero sólo si le daban todo el oro que pudiera llevar. Para ayudar a concentrar las mentes, instaló varios cañones en la Plaza de Bolívar apuntando a la catedral. Los cartageneros comparan a Drake desfavorablemente con su propio Blas de Lezo, una figura noble y heroica que tenía varios apodos, como Patapalo y Mediohombre. Perdió la pierna izquierda por una bala de cañón inglesa en la Guerra de Sucesión Española. En la Defensa de Tolón le tocó el ojo izquierdo. En el Sitio de Barcelona, sacrificó su brazo derecho. El año 1741 lo encontró en Cartagena mientras los barcos ingleses aparecían en el horizonte. El viejo Blas, que siempre fue un héroe, logró contener a 25.000 atacantes ingleses con sólo 2.500 hombres. Pero desgraciadamente perdió la pierna que le quedaba en la batalla y murió al año siguiente.

A la vuelta de la esquina de la catedral de Cartagena se encuentra el Museo del Oro, donde las salas poco iluminadas comparten un silencio eclesiástico similar. Un guardia de seguridad está junto a la puerta, sosteniendo un rifle. Los visitantes arrastran los pies y miran, boquiabiertos. En las vitrinas iluminadas, delicadas joyas brillan como puros puntos de luz.

Los indígenas zenúes de esta costa eran maestros orfebres, y sus adornos y figuras se exhiben con la reverencia que merecen las obras de arte. Para ellos tenía un valor espiritual más que económico. En manos de los artesanos zenúes, el oro era un medio para la metáfora y los significados.

«Los enterraban con su oro», susurra Rivera, «normalmente bajo los árboles. Colgaban campanas en las ramas para que el viento las hiciera sonar. Cuando llegaron los españoles, simplemente siguieron el sonido de las campanas.’

El museo guarda los tesoros que escaparon de los españoles. Hay animales e insectos fantásticos, magníficos colgantes en forma de pájaros con las alas desplegadas. Hay imágenes de metamorfosis: hombres que se transforman en criaturas míticas. Hay pendientes con la delicadeza de las telas de araña. Suspendidos en una de las vitrinas hay decenas de broches alados de filigrana, como una nube creciente de mariposas doradas atrapadas por los rayos de luz.

La llegada de los españoles supuso el fin de la civilización zenú. Los conquistadores saquearon las tumbas ancestrales bajo los árboles y esclavizaron a los miembros de la tribu que no habían sucumbido a las enfermedades europeas.

Pero algunas cosas persisten. En el interior, entre la población mestiza, aún se escuchan leyendas sobre las míticas criaturas, mitad hombre y mitad caimán, que viven bajo las aguas de los lagos en espectaculares palacios de oro puro. Y en los mares frente a la antigua ciudad amurallada, los expertos en salvamento se afanan en determinar cómo levantar el San José. Cartagena vuelve a ser lo que fue, una ciudad que bulle con noticias de oro.

DÓNDE COMER EN CARTAGENA

La cocina colombiana rivaliza ya con la de Perú en los círculos gastronómicos sudamericanos. En un país con todo tipo de hábitat y clima, los menús están repletos de frutas y verduras exóticas, así como de carnes y pescados de primera calidad tanto del Atlántico como del Pacífico. Todo ello con jóvenes y enérgicos chefs que han vuelto a casa tras formarse en el extranjero, efervescentes de ideas e influencias.

Jugar a las damas en Cartagena

David Crookes

Carmen

Situado en un elegante edificio colonial, este tiene una opción de tres espacios: un patio con fuentes y plantas; una terraza en la azotea con impresionantes vistas y un comedor más formal (con aire acondicionado). El chef californiano Rob Pevitts explora la diversidad de los ingredientes locales y añade algunos toques asiáticos. Pruebe el filete de lubina, ahumado en su mesa con coco carbonizado, servido sobre «arena» de plátano y acompañado de un risotto de plátano y ron con la más ligera espuma de limón.

Página web: carmencartagena.com
Precio: Menú degustación de cinco platos desde unos 30€

La Cocina de Pepina

Mi restaurante favorito de Cartagena: sólo ocho mesas, muchos lugareños y un retrato de Gabriel García Márquez (habitual desde hace tiempo) en la pared. Comenzó con María Josefina Yances Guerra, una de las grandes cocineras y restauradoras del país, que creía en mantener viva la cocina tradicional. Ahora, dirigido por su sobrino, es un lugar con pocas pretensiones y una comida impresionante (sopas caribeñas, ceviche de pez espada, mote de quesa). Si fueras colombiano los platos te recordarían a las maravillosas cenas que servía tu abuela.

Página web: facebook.com/lacocina.depepina
Precio: Unos 20€ para dos

María

Alejandro Ramírez ha trabajado en todas partes -Ciudad de México, Praga, Tokio, Francia y Londres con Gordon Ramsey (un gatito, al parecer)- antes de volver hace dos años para abrir María, en el corazón de la ciudad amurallada de Cartagena. La sala de techos altos tiene banquetas bajo grabados de Pop Art de Cartalina Estrada; el menú incluye carpaccio de pulpo caliente con compota de puerros y una salsa de espárragos y guindillas.

Página web: mariacartagena.com
Precio: Unos 40€ para dos

Fuera del bar de temática soviética KGB cerca del Parque Fernández.bar de temática KGB cerca del Parque Fernández Madrid

David Crookes

El Boliche Cebicheria

Pequeño y encantador con sólo siete mesas de madera y un acuario de almejas, esta fue la primera cevichería de Cartagena (ver también La Cevichería, cerca, en la calle 7). Los propietarios, Oscar Colmenares y Viviana Díaz, vieron el potencial de servir el pescado más fresco capturado por los pescadores locales. Colmenares, que se formó en la cocina del restaurante de Martín Berasategui, con una estrella Michelin, es un exiliado que regresa a su país entusiasmado por su potencial gastronómico. Apuesta por el langostino gigante con butifarra y huevos de codorniz en un cremoso caldo de pescado.

Teléfono: +57 5 660 0074
Precio: Unos 15€ para dos

Demente

Nicolás Wiesner trabajó en finanzas internacionales hasta que decidió replantearse sus prioridades. Ahora ha encontrado una nueva vida como propietario de un bar de tapas en el moderno y prometedor barrio de Getsemaní, en una esquina de la maravillosa Plaza de la Santísima Trinidad. En sintonía con el resto de este barrio, ha mantenido el exterior sin reconstruir y las paredes de piedra desnuda, añadiendo mesas y mecedoras de madera recuperada, una seria bodega de ron y puros cubanos. También hay un horno de pizza italiana de leña en el patio de al lado.

Teléfono: +57 317 441 1037
Precio: Unos 25€ para dos

El Pescador de Colores

A este chillón club de playa -algo completamente diferente para Cartagena- se llega en barco, que te lleva por la bahía hasta la Isla Barú. Lo abrieron hace poco Lina, una colombiana, y Portia, una británica, y tiene sonidos latinos, camas acolchadas con dosel de Bali, tumbonas hechas con viejas canoas y un gran restaurante al aire libre. El aspecto es de madera a la deriva; la comida es franco-colombiana, como las moules en salsa de queso azul.

Sitio web: elpescadordecolores.com
Precio: Unos 30€ para dos

DÓNDE ALOJARSE EN CARTAGENA

La arquitectura de la ciudad -todo patios y soportales y balcones- hace que se construya un ambiente intenso y maravilloso. Todos los mejores lugares para alojarse tienen varios cientos de años, y los mejores probablemente tengan huesos de piratas tapiados en alguna pared.

Una habitación en Casa San Agustín

David Crookes

Casa San Agustín

El mejor hotel boutique de la antigua ciudad amurallada, este es también uno de los más nuevos (abrió en 2012). Tres casas del siglo XVIII han sido derribadas para formar un espacio glorioso. Es digno de su calificación de cinco estrellas: nada se pasa por alto aquí, y el personal es tremendo. Una piscina en forma de L en el patio fluye bajo el antiguo acueducto de la ciudad. En el piso superior hay una biblioteca con profundos sillones y un bar de cortesía. Las habitaciones son grandes, con iPads, camas con dosel y baños con baldosas de mármol. El restaurante Alma, a pie de calle, es excelente: se puede comer viendo pasar los carros de caballos.

Teléfono: +57 5 681 0000
Página web: hotelcasanagustin.com
Precio: Dobles desde unos 275€

Bastion

El equipo de diseño aquí no sólo ha conservado otro encantador edificio colonial, sino que lo ha revigorizado con paredes de ladrillo desnudo, acero, madera oscura y telas luminosamente pálidas. Un almendro de flores púrpura se alza en el patio de grava; los sofás de cuero y los troncos antiguos oscuros reconocen el ambiente histórico de Cartagena. La mejor adición es la terraza de la azotea con su piscina infinita, camas de día con dosel y buenas vistas sobre la ciudad hasta el mar más allá.

Teléfono: +57 5 642 4100
Sitio web: bastionluxuryhotel.com
Precio: Dobles desde unos 240€

Santa Clara

Situado en un convento del siglo XVII, este hotel propiedad de Sofitel es un lugar extenso cerca de las antiguas murallas del mar, cargado de historia y con suficientes pasillos y balcones interiores para complacer a cualquier fan de la arquitectura histórica española. Además, tiene todo lo que un gran hotel debería ofrecer: un spa y un gimnasio de primera categoría, piscinas, una importante colección de arte y un servicio de primera. Los patios son más bien jardines tropicales exóticos, perfectos para un cóctel por la tarde o por la noche.

Sitio web: sofitel.com
Precio: Dobles desde unos 245€

La Casa Don Sancho hotel

David Crookes

Casa Don Sancho

En su día fue propiedad del gobernador que se rindió a los franceses en 1697, en la calle que también lleva su nombre, este encantador lugar está inmensamente orgulloso de sus conexiones aristocráticas. El salón de la primera planta cuenta con buenos libros y música, el comedor tiene un espléndido balcón para ese Cohiba de después de la cena y una piscina exterior enmarcada por pilares y arcos románicos. El aspecto es elegante pero contemporáneo, con un hábil equilibrio de madera, azulejos y yeso, y soleadas terrazas de vegetación.

Teléfono: +57 566 86622
Página web: casadonsancho.com
Precio: Dobles desde unos 140€

Casa de Indias

A pocas puertas de la Casa don Sancho, ésta es un asunto totalmente más bohemio con mucho color, espacios laberínticos, toques de diseño extravagantes y un desorden de objetos artísticos que dan a esta casa de 10 habitaciones un ambiente fastuoso y ligeramente decadente. La piscina del patio está enmarcada por un exuberante follaje, y siempre se pueden encontrar rincones y terrazas inesperados. También se puede tomar como un todo.

Teléfono: +57 566 44361
Página web: hotelcasaindiacatalina.com
Precio: Dobles desde unos 55€

Tre Pasos de la Habana

Un favorito de los neoyorquinos que bajan el fin de semana en los nuevos vuelos directos. Las familias y los grupos de amigos ocupan toda la casa de 200 años, que cuenta con cinco habitaciones con baño, una larga piscina y toques modernos de los diseñadores bogotanos Meteoro Estudio. Es genial, es conveniente y es lo que dice: a tres pasos del mejor club de salsa de Cartagena, el Café de Havana.

Sitio web:
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Precio: Alrededor de 850 libras por noche (para 10 personas)

Cómo llegar a Cartagena

Plan South America (+44 20 7993 6930; www.plansouthamerica.com) puede organizar un viaje de cinco noches a Cartagena desde 2.956 libras por persona, alojándose en la Casa San Agustín. Esto incluye vuelos de ida y vuelta desde Londres a Bogotá y vuelos nacionales a Cartagena, así como todos los traslados por tierra, un viaje en barco al restaurante Pescador de Colores y una excursión en lancha rápida por las islas.