Las causas genéticas, los orígenes étnicos y la historia del pelo rojo

El pelo rojo se da de forma natural en el 1-2% de la población humana. Se da con mayor frecuencia (2-6%) en personas de ascendencia europea del norte u occidental, y con menor frecuencia en otras poblaciones. Las variantes pelirrojas del gen MC1R probablemente surgieron hace unos 20-40 000 años.

El pelo rojo es muy raro en Escandinavia y Alemania hoy en día. Es un rasgo iraní. El pelo rojo llegó a Europa desde las tribus esteparias de habla iraní que habitaron las zonas al norte y alrededor del Mar Negro desde hace 4.000 años hasta el siglo VI, cuando fueron reemplazados por los eslavos, cuyo color de pelo predominante es el marrón y el rubio oscuro.

La respuesta es que el gen del jengibre aparece en personas de muchas etnias. Es ageno. Lo tenían los neandertales, los primeros Homo Sapiens, y se encuentra en todo el mundo, pero sobre todo en la zona despigmentada que tuvo la Edad de Hielo más severa.

El pelo rojo es un rasgo genético recesivo causado por una serie de mutaciones en el receptor de melanocortina 1 (MC1R), un gen situado en el cromosoma 16. Aparece en personas con dos copias de un gen recesivo en el cromosoma 16 que provoca una mutación en la proteína MC1R.

Como rasgo recesivo, debe heredarse de ambos padres para que el pelo se vuelva rojo. En consecuencia, hay muchas más personas portadoras de la mutación para el pelo rojo que personas que realmente lo tienen. En Escocia, aproximadamente el 13% de la población es pelirroja, aunque el 40% es portador de al menos una mutación.

Hay muchos tipos de pelo rojo, algunos más claros, o mezclados con rubio («rubio fresa»), otros más oscuros, como el pelo castaño, que es un pelo marrón con un tinte rojizo. Esto se debe a que algunas personas sólo son portadoras de una o unas pocas de las diversas mutaciones posibles del MC1R. La claridad del cabello depende, en última instancia, de otras mutaciones que regulan la pigmentación general tanto de la piel como del cabello.

El cabello rojizo varía desde un burdeos intenso pasando por el naranja quemado hasta el cobre brillante. Se caracteriza por los altos niveles del pigmento rojizo feomelanina y los niveles relativamente bajos del pigmento oscuro eumelanina.

El término pelirrojo ha estado en uso desde al menos 1510. Se asocia con un color de piel claro, colores de ojos más claros (gris, azul, verde y avellana), pecas y sensibilidad a la luz ultravioleta. Las reacciones culturales han variado desde el ridículo hasta la admiración; existen muchos estereotipos comunes en relación con los pelirrojos y a menudo se les retrata como personas de temperamento ardiente.

Un estudio sobre individuos británicos e irlandeses no emparentados demostró que más del 80% de las personas pelirrojas y/o de piel clara que se broncean mal tienen una variante disfuncional del gen MC1R. Esto se compara con menos del 20% de las personas con pelo castaño o negro, y con menos del 4% de las personas que muestran una buena respuesta al bronceado.

El modelo «fuera de África» propone que los humanos modernos se originaron en África y emigraron al norte para poblar Europa y Asia. Lo más probable es que estos migrantes tuvieran una variante funcional del MC1R y, en consecuencia, el pelo y la piel oscuros que muestran los africanos autóctonos en la actualidad.

A medida que los humanos migraban hacia el norte, la ausencia de altos niveles de radiación solar en el norte de Europa y Asia relajó la presión selectiva sobre el MC1R activo, permitiendo que el gen mutara en variantes disfuncionales sin penalización reproductiva, propagándose después por deriva genética.

Los estudios muestran que el alelo MC1R Arg163Gln tiene una alta frecuencia en el este de Asia y puede ser parte de la evolución de la piel clara en las poblaciones del este de Asia. No hay pruebas de selección positiva de los alelos MC1R en Europa y no hay pruebas de una asociación entre MC1R y la evolución de la piel clara en las poblaciones europeas.

El pigmento feomelanina da al pelo rojo su color distintivo. El pelo rojo tiene mucha más cantidad del pigmento feomelanina que del pigmento oscuro eumelanina. La genética del pelo rojo, descubierta en 1997, parece estar asociada al receptor de la melanocortina-1 (MC1R), que se encuentra en el cromosoma 16.

El pelo rojo se asocia con el color de la piel clara porque las bajas concentraciones de eumelanina en todo el cuerpo de los pelirrojos causadas por una mutación del MC1R pueden provocar ambas cosas.

La menor concentración de melanina en la piel confiere la ventaja de que se puede producir una concentración suficiente de la importante vitamina D en condiciones de poca luz. Sin embargo, cuando la radiación ultravioleta es fuerte (como en las regiones cercanas al ecuador) la menor concentración de melanina conlleva varias desventajas médicas, como un mayor riesgo de cáncer de piel.

El gen MC1R variante recesiva que da a las personas el pelo rojo y la piel no bronceada también se asocia con las pecas, aunque no es raro ver a un pelirrojo sin pecas. El ochenta por ciento de los pelirrojos tienen una variante del gen MC1R, y la prevalencia de estos alelos es mayor en Escocia e Irlanda.

El pelo rojo puede tener su origen en varios cambios en el gen MC1R. Si uno de estos cambios está presente en ambos cromosomas, es probable que el individuo respectivo sea pelirrojo. Este tipo de herencia se describe como un modo de herencia autosómico recesivo. Incluso si ambos padres no son pelirrojos, ambos pueden ser portadores del gen y tener un hijo pelirrojo.

Los estudios genéticos de gemelos dicigóticos (fraternos) indican que el gen MC1R no es el único responsable del fenotipo del pelo rojo; existen genes modificadores no identificados, lo que hace que la varianza en el gen MC1R sea necesaria, pero no siempre suficiente, para la producción de pelo rojo.

El pelo rojo es el color natural más raro en los seres humanos. La piel no bronceada asociada al pelo rojo puede haber sido ventajosa en los climas del norte lejano, donde la luz del sol es escasa. Los estudios de Bodmer y Cavalli-Sforza (1976) plantearon la hipótesis de que la pigmentación más clara de la piel previene el raquitismo en climas más fríos al fomentar niveles más altos de producción de vitamina D y también permite que el individuo retenga el calor mejor que alguien con la piel más oscura.

En el año 2000, Harding et al. concluyeron que el pelo rojo no era el resultado de una selección positiva y, en cambio, propusieron que se produce debido a la falta de selección negativa. En África, por ejemplo, el pelo rojo se selecciona en contra porque los altos niveles de sol serían perjudiciales para la piel no bronceada.

Sin embargo, en el norte de Europa esto no ocurre, por lo que los pelirrojos surgen por deriva genética. Las estimaciones sobre la aparición original del gen actualmente activo del pelo rojo varían entre 20.000 y 100.000 años atrás. Un estudio de ADN ha llegado a la conclusión de que algunos neandertales también eran pelirrojos, aunque la mutación responsable de ello difiere de la que causa el pelo rojo en los humanos modernos.

El pelo rojo se ha asociado durante mucho tiempo con el pueblo celta. Tanto los antiguos griegos como los romanos describían a los celtas como pelirrojos. Los romanos extendieron la descripción a los pueblos germánicos, al menos a los que encontraban con más frecuencia en el sur y el oeste de Alemania. Sigue siendo válido hoy en día.

Varios relatos de escritores griegos mencionan a los pelirrojos. Un fragmento del poeta Jenófanes describe a los tracios como de ojos azules y pelirrojos.

Aunque el pelo rojo es un fenómeno casi exclusivo del norte y centro de Europa, también se han encontrado casos aislados en Oriente Medio, Asia Central (especialmente entre los tayikos), así como en algunas de las momias Tarim de Xinjiang, en el noroeste de China.

En Asia, se han encontrado cabellos rojos entre los antiguos tocharianos, que ocupaban la cuenca del Tarim en lo que hoy es la provincia más noroccidental de China. Se han encontrado momias caucásicas del Tarim con el pelo rojo que datan del segundo milenio antes de Cristo.

Los Udmurts, una tribu urálica que vive en la cuenca norte del Volga en Rusia, entre Kazán y Perm, son los únicos europeos no occidentales que tienen una alta incidencia de pelo rojo (más del 10%).

Entonces, ¿qué tienen todos estos pueblos en común? Seguramente los udmurts y los tayikos no son celtas, ni alemanes. Sin embargo, como veremos, todas estas personas comparten una ascendencia común que puede remontarse a un único haplogrupo cromosómico Y: R1b.

Se ha sugerido que el pelo rojo podría haberse originado en la Europa paleolítica, especialmente porque el neandertal también era pelirrojo. El único espécimen neandertal analizado hasta ahora (procedente de Croacia) no portaba la misma mutación MC1R responsable del pelo rojo en los humanos modernos (la mutación en cuestión en conocida como Arg307Gly).

Pero dado que los neandertales evolucionaron junto al Homo Sapiens durante 600.000 años, y tuvieron numerosas subespecies por toda Europa, Oriente Medio y Asia Central, no se puede descartar que una subespecie concreta de neandertal transmitiera la mutación MC1R al Homo Sapiens.

Sin embargo, es poco probable que esto ocurriera en Europa, porque el pelo rojo está llamativamente ausente o es muy bajo en las partes de Europa con los porcentajes más altos de haplogrupo I (por ejemplo, Finlandia, Bosnia, Cerdeña) y R1a (Europa del Este), los dos únicos linajes asociados con los europeos del Mesolítico y del Paleolítico.

Por lo tanto, debemos buscar el origen del pelo rojo, en otro lugar. Sin duda, la respuesta se encuentra en los pueblos R1b -que se cree que recolonizaron Europa Central y Occidental durante la Edad de Bronce.

Los orígenes del haplogrupo R1b son complejos, y están envueltos en la controversia hasta el día de hoy. El presente autor se inclina por la teoría de un origen en Oriente Medio (un punto en el que muy pocos genetistas de poblaciones están en desacuerdo), seguido de una migración al Cáucaso Norte y a la Estepa Póntica, que sirvió de punto de partida para una invasión de la Edad de Bronce en los Balcanes, y luego en Europa Central y Occidental. Esta teoría también resulta ser la única que explica la presencia de pelo rojo entre los Udmurts, los asiáticos centrales y las momias del Tarim.

El haplogrupo R1b probablemente se separó del R1a durante el Paleolítico Superior, hace aproximadamente 25.000 años. El lugar más probable fue Asia Central, alrededor de lo que ahora es el Mar Caspio, que sólo se convirtió en un mar después de que terminara la última Edad de Hielo y se derritieran las capas de hielo sobre el oeste de Rusia. Después de la formación del Mar Caspio, estos cazadores-recolectores nómadas, terminaron en el lado más verde y rico del Cáucaso-Anatolia del Caspio, donde pueden haber domesticado animales locales, como vacas, cerdos, cabras y ovejas.

Si la mutación para el pelo rojo fue heredada de Neanderthal, habría sido de un Neanderthal de Asia Central, tal vez de la moderna Uzbekistán, o de uno de Anatolia Oriental/Mesopotamia. La mutación probablemente pasó a otros linajes (¿extinguidos?) durante algunos milenios, antes de ser heredada por la tribu R1b. De lo contrario, también podría haber surgido de forma independiente entre las personas R1b en una época tan tardía como el Neolítico (pero no más tarde).

Hoy en día, el pelo rojo se encuentra más comúnmente en la franja norte y oeste de Europa; se asocia particularmente con los pueblos situados en las Islas Británicas (aunque la época victoriana. Los etnógrafos consideran que el pueblo Udmurt del Volga es «el más pelirrojo del mundo»). Los pelirrojos son comunes entre los pueblos celtas y germánicos.

Escocia tiene la mayor proporción de pelirrojos; el 13% de la población es pelirroja y aproximadamente el 40% es portador del gen pelirrojo recesivo. Irlanda tiene el segundo porcentaje más alto; hasta un 10% de la población irlandesa tiene el pelo rojo, castaño o rubio fresa.

Se cree que hasta un 46% de la población irlandesa es portadora del gen pelirrojo recesivo. Un estudio realizado en 1956 sobre el color del pelo entre los reclutas del ejército británico también encontró altos niveles de pelo rojo en Gales y los condados fronterizos ingleses.

Las poblaciones bereberes de Marruecos y el norte de Argelia tienen ocasionalmente pelirrojos. La frecuencia de pelo rojo es especialmente significativa entre los rifeños de Marruecos y los cabilas de Argelia, cuya frecuencia alcanza el 10% y el 4%, respectivamente. La reina de Marruecos, Lalla Salma, esposa del rey Mohamed VI, es pelirroja. Abd ar-Rahman I también era pelirrojo, ya que su madre era una esclava bereber cristiana.

El pelo rojo también se encuentra entre las poblaciones judías asquenazíes. En la cultura europea, antes del siglo XX, el pelo rojo se consideraba a menudo un rasgo estereotípico judío: durante la Inquisición española, todos los que eran pelirrojos eran identificados como judíos.

En Italia, el pelo rojo se asociaba con los judíos italianos, y Judas era representado tradicionalmente como pelirrojo en el arte italiano y español. Los escritores, desde Shakespeare hasta Dickens, identificaban a los personajes judíos poniéndoles el pelo rojo. El estereotipo de que el pelo rojo es judío se mantiene en algunas partes de Europa del Este y Rusia.

En Asia, el pelo rojo genético es raro, pero puede encontrarse en el Levante (Chipre, Siria, Líbano, Jordania, Israel y Palestina), en Turquía, en el Cáucaso, en el norte de Kazajistán y entre los indoiraníes. El uso de la henna en el cabello y la piel por diversos motivos es común en Asia. Cuando se utiliza la henna en el cabello, éste se tiñe de diferentes tonos de rojo.

La emigración desde Eurasia y el norte de África aumentó la población de humanos pelirrojos en América, Australia, Nueva Zelanda y el sur de África. En Estados Unidos, se estima que entre el 2 y el 6% de la población es pelirroja. Esto daría a Estados Unidos la mayor población de pelirrojos del mundo, entre 6 y 18 millones, frente a los aproximadamente 650.000 de Escocia y los 420.000 de Irlanda.

El pelo rojo también se encuentra entre los polinesios, y es especialmente común en algunas tribus y grupos familiares. En la cultura polinesia el pelo rojo se ha considerado tradicionalmente como un signo de descendencia de ancestros de alto rango y una marca de gobernabilidad.

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