La gente necesita ser tomada en serio cuando llora la muerte de una mascota

Cuando Doug era más joven, su equipo de fútbol amateur acababa de perder el partido de desempate. Necesitando un estímulo, decidió pasar por el refugio de animales de su localidad: los cachorros siempre le habían hecho sonreír. Naturalmente, no buscaba en absoluto adoptar, pero en ese momento, Delia, de cinco meses, consiguió hacerle cambiar de opinión.

«La tuve durante 17 años», dijo Doug entre lágrimas durante una sesión de psicoterapia. «Sabía que sería duro cuando muriera, pero no tenía ni idea… Estaba totalmente destrozado. Lloré durante días. No podía hacer ningún trabajo. Y lo peor de todo es que me daba demasiada vergüenza contárselo a alguien. Me pasé los días en el trabajo llorando en privado y murmurando «alergias» cada vez que alguien miraba mis ojos hinchados.»

Como dueños de mascotas, estoy seguro de que todos podemos identificarnos con el dolor de Doug. La pérdida de una mascota querida es siempre devastadora desde el punto de vista emocional, pero la sociedad no siempre reconoce el impacto que la pérdida puede tener en nuestra salud emocional y física. Tras la pérdida de una mascota, los síntomas del duelo agudo pueden durar de uno a dos meses, y en promedio, el duelo puede persistir durante un año completo.

Atrás en 2017, «The New England Journal of Medicine» informó que después de sufrir la pérdida de su perro, una mujer experimentó lo que se conoce como «síndrome del corazón roto», que es una condición en la que la respuesta de duelo es tan severa que los síntomas que una persona experimenta imitan los de un ataque al corazón – estos incluyen niveles hormonales que pueden ser elevados hasta 30 veces más de lo normal.

Aunque el duelo que experimentamos por una mascota querida que ha fallecido puede ser tan intenso o incluso durar tanto como cuando experimentamos la pérdida de una persona importante en nuestra vida, nuestro proceso de duelo es en realidad muy diferente. Cuando una mascota fallece, muchos de los mecanismos sociales de apoyo comunitario no existen.

Por ejemplo, es muy raro que alguien que ha perdido una mascota pida a su empleador tiempo libre para hacer el duelo porque existe el temor de que, si lo hiciéramos, nos considerarían demasiado sensibles, inmaduros o emocionalmente débiles. Esto es muy cierto cuando perdí a mi gato Tibby. Por suerte, mi jefa conocía la angustia de perder una mascota, ya que ella había perdido a su perro dos años antes, y me dijo que me tomara dos días libres. Si no me hubiera sorprendido llorando en mi cubículo durante la comida, no me habría atrevido a pedir tiempo libre porque no quería que me consideraran infantil en un entorno laboral. Los estudios demuestran que el apoyo social es muy importante para recuperarse de cualquier tipo de duelo. Por lo tanto, ahora sólo se nos priva de un valioso apoyo cuando fallecen nuestras mascotas, sino que nos añadimos una capa extra de estrés con nuestras propias respuestas emocionales percibidas. A menudo, nosotros mismos nos sentimos avergonzados o incluso con pena por el dolor que sentimos, y dudamos en revelar nuestros sentimientos a los que nos rodean, incluidos nuestros seres queridos. Esa capa adicional de vergüenza complica entonces nuestro proceso de recuperación porque lo hace más largo y complejo de lo que necesita ser.

La pérdida de una mascota no sólo crea un vacío significativo en nuestras vidas, sino que también deja efectos en cadena de dolor que se extienden más allá de la pérdida de nuestro animal. La pérdida de una mascota también puede crear cambios en nuestras rutinas diarias que pueden ser igual de angustiosos. El cuidado de las mascotas nos ayuda a crear responsabilidades y un horario en torno al cual planificamos nuestros días. Por ejemplo, con un perro solemos salir a hacer ejercicio o socializar con otros dueños de perros en el parque local. Con nuestros preciados felinos, a menudo nos levantamos temprano para darles de comer, con lo que conseguimos hacer más cosas durante el día. Y esos son hábitos que a menudo mantendremos durante años. La pérdida de una mascota interrumpe estas rutinas, añadiendo así algo más de dolor a la mezcla.

No sólo perdemos algunas de nuestras rutinas cuando perdemos una mascota, sino que también perdemos una fuente de consuelo emocional. Todos los animales, ya sean gatos, perros, conejos, caballos, pájaros, etc. nos proporcionan compañía. Y esa compañía ayuda a reducir la soledad y la depresión, así como a aliviar la ansiedad. Aunque nos guste pensar que cuidamos de ellos, en realidad nuestras mascotas también cuidan de nosotros. Nuestras mascotas no sólo contribuyen a nuestro bienestar emocional, sino que también dan sentido a nuestras acciones. Por eso -además del dolor emocional- nos sentimos tan sin rumbo, inútiles y perdidos en los días, semanas o meses posteriores a la pérdida de nuestra mascota.

Para que nos recuperemos adecuadamente de la pérdida de una mascota, tenemos que reconocer estos cambios y encontrar formas de afrontarlos. Eso significa que debemos buscar el apoyo social de personas que sabemos que entenderán y se solidarizarán con nuestros sentimientos, en lugar de juzgarlos. Hay muchas clínicas de animales que ofrecen grupos de duelo para los dueños de mascotas que han sufrido una pérdida.

También es importante reorganizar nuestras rutinas y actividades diarias para no perder los beneficios secundarios que nos aportaba tener una mascota. Por ejemplo, si su ejercicio provenía de pasear a su perro, entonces es importante encontrar una alternativa de ejercicio para seguir alcanzando las metas de pasos diarios. Si los sábados por la mañana los pasabas socializando en el parque con otros dueños de mascotas, entonces debes buscar otras salidas para socializar al aire libre.

Pero lo más importante es que es hora de reconocer, como sociedad entera, que los dueños de mascotas en duelo necesitan apoyo y consideración. Si bien depende de nosotros identificar o abordar nuestro dolor emocional tras la muerte de una mascota, también es importante que otros nos den la validación que nuestro dolor requiere. Psicológicamente, esa es la forma más rápida de sanar. Así que si conoces a alguien que ha perdido una mascota, sé amable con él y reconoce que está sufriendo legítimamente. Y si eres dueño de una mascota que está experimentando una pérdida, que sepas que está bien estar triste, y te envío todas las vibraciones positivas.