La galaxia ‘Godzilla’, una de las más grandes observadas, alberga un trillón de soles

La «Galaxia Godzilla», también conocida como UGC 2885, empequeñece a la Vía Láctea, albergando 10 veces más estrellas. Imagen: NASA, ESA y B. Holwerda (Universidad de Louisville)

La mayor galaxia espiral del universo local podría ganarse el apodo de «Galaxia Godzilla», según los astrónomos, gracias a su tamaño realmente gigantesco. La galaxia, UGC 2885, es 2,5 veces más ancha que la Vía Láctea y alberga un billón de estrellas, 10 veces más que el hogar galáctico de la Tierra. UGC 2885 se encuentra a unos 232 millones de años luz de distancia en la constelación de Perseo.

A pesar de su enorme tamaño, la galaxia es un «gigante suave» con aproximadamente la mitad de la tasa de formación estelar que la Vía Láctea y un agujero negro supermasivo «dormido» que parece estar hambriento de gas en caída.

La difunta astrónoma Vera Rubin (1928-2016) estudió UGC 2885, midiendo su rotación. Los resultados aportaron pruebas clave de la existencia de la materia oscura. Benne Holwerda, de la Universidad de Louisville, en Kentucky, utilizó el telescopio espacial Hubble para capturar una impresionante imagen de la galaxia, en parte para honrar a Rubin.

«Mi investigación se inspiró en gran medida en el trabajo de Vera Rubin en 1980 sobre el tamaño de esta galaxia», dijo. «Consideramos que es una imagen conmemorativa. Este objetivo de citar a la Dra. Rubin en nuestra observación formaba parte en gran medida de nuestra propuesta original para el Hubble».

La imagen incluye una serie de estrellas de la Vía Láctea más cercanas en primer plano, identificables por picos de difracción en forma de rayo, con el más brillante rivalizando con el núcleo de la galaxia.

Las nuevas observaciones forman parte de un estudio para determinar cómo creció la galaxia hasta alcanzar un tamaño tan enorme. Holwerda presentó sus datos en la reunión de invierno de la Sociedad Astronómica Americana en Honolulu Hawaii.

«Cómo llegó a ser tan grande es algo que aún no sabemos del todo», dijo. «Es tan grande como se puede hacer una galaxia de disco sin chocar con nada más en el espacio».

UGC 2885 está bastante aislada en el espacio y ninguna galaxia cercana amenaza con chocar contra ella o interrumpir su disco espiral. Todavía no está claro si la galaxia canibalizó galaxias satélites más pequeñas a lo largo de su vida o si acumuló lentamente el gas necesario para formar nuevas estrellas.

«Parece que ha ido avanzando, creciendo lentamente», dijo Holwerda. Su equipo está contando ahora los cúmulos globulares en el halo de la galaxia para determinar si podrían haber sido capturados de galaxias más pequeñas durante miles de millones de años.