La Edad de Piedra, Bronce y Hierro

Introducción

Línea de tiempo general

La historia humana temprana puede dividirse en tres edades: piedra, bronce y hierro. Tenga en cuenta que la datación de estas edades es muy aproximada.

Línea de tiempo de las edades de piedra, bronce y hierro
ca. 2,500,000 A.C.-presente
1 2 3 4 6
1 2 3 4 5 6 Paleolítico inferior
ca. 2.500.000-200.000 a.C.
Paleolítico Medio
ca. 200.000-50.000 a.C.
Paleolítico Superior
ca. 50.000-10.000 a.C.
Mesolítico/Neolítico
ca. 10.000-3000 a.C.
Edad del Bronce
ca. 3000-1000 a.C.
Edad del Hierro
ca. 1000 a.C.-presente

Clima prehistórico

A lo largo de su historia, la Tierra ha pasado por periodos glaciares fríos (durante los cuales grandes masas de hielo, conocidas como glaciares, cubren gran parte de la superficie terrestre) y periodos interglaciares cálidos (que carecen de glaciares generalizados). Los seres humanos han vivido muchos de estos ciclos, que tienen lugar durante miles de años. Aunque los periodos glaciares dificultaron la supervivencia, también redujeron el nivel del mar, facilitando la colonización humana del mundo. Actualmente vivimos en un período interglacial, que comenzó aproximadamente en el año 10.000 a.C.

Evolución prehumana

Hace unos 14.000 millones de años, el Big Bang dio lugar a un universo que contenía bolsas de polvo. Hace unos 4.500 millones de años, nuestro sistema solar (el sol y sus planetas) se formó mediante la acreción de polvo en esferas; la Tierra tiene, por tanto, unos 4.500 millones de años. La vida comenzó hace unos 3.500 millones de años, con la aparición de organismos marinos unicelulares; desde entonces, la evolución ha dado lugar continuamente a nuevas formas de vida.53,54,55

Con el tiempo, se desarrollaron los organismos multicelulares. Surgieron tipos de vida multicelular cada vez más grandes y complejos, y una rama de la evolución dio lugar a los peces. Los peces son los vertebrados originales (animales con columna vertebral) y los ancestros de todos los demás grupos de vertebrados.

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Los cinco grandes grupos de vertebrados
tetrópodo sangre reproducción
pescado no frío huevos acuáticos
anfibios
reptiles duroshuevos con cáscara
aves calientes
mamíferos nacimiento en vivo

Los vertebrados hicieron la transición a la vida terrestrecuando los peces evolucionaron a anfibios: tetrápodos de sangre fría que ponen huevos acuáticos. El término sangre fría indica que la temperatura interna de una criatura está determinada por su entorno (en contraste con las criaturas de sangre caliente, cuyos cuerpos mantienen una temperatura interna independiente de su entorno). Un tetrápodo es una criatura con cuatro extremidades; una extremidad es un apéndice articulado que se extiende desde el cuerpo de un animal. Un huevo acuático se pone en el agua, por lo que carece de cáscara dura.

Los anfibios evolucionaron hasta convertirse en reptiles, que ponen huevos de cáscara dura. En consecuencia, los reptiles fueron los primeros vertebrados que pudieron vivir toda su vida en tierra firme. Los dos últimos grandes grupos de vertebrados, las aves y los mamíferos, evolucionaron a partir de los reptiles.

Algunos mamíferos llegaron a abandonar la vida en el suelo, evolucionando para balancearse entre los árboles. Este estilo de vida fomentó el desarrollo de manos con dedos diestros y pulgares oponibles (para agarrar las ramas), así como una aguda visión en color (para navegar por el complejo entorno multicolor y sombrío del bosque).A3 El África subsahariana fue una región en la que prosperaron los mamíferos arborícolas.

Un día, una especie de mamífero arborícola subsahariano regresó a una vida basada en el suelo, abandonando los bosques por praderas abiertas. Posteriormente, este animal evolucionó para caminar erguido (en lugar de a cuatro patas), lo que le permitió ver mucho más lejos en las llanuras. (Los animales que caminan erguidos se denominan bípedos.) Cuando estos mamíferos bípedos empezaron a desarrollar cerebros más grandes, evolucionaron hasta convertirse en una nueva criatura extraordinaria: el ser humano.

El camino evolutivo hacia la humanidad

Artículo principal

Edad paleolítica

El término humano denota cualquier criatura perteneciente al género Homo. La primera especie humana fue el Homo habilis, que evolucionó en el África subsahariana hacia el 2.500.000 a.C. Dado que el Homo habilis fabricaba herramientas de piedra, la evolución de esta especie marca el inicio de la edad de piedra.56

La edad de piedra puede dividirse en el Paleolítico («Vieja Edad de Piedra»), durante el cual todos los humanos eran cazadores-recolectores; el Mesolítico («Edad de Piedra Media»), la fase de transición a la vida agrícola; y el Neolítico («Nueva Edad de Piedra»), cuando los humanos subsistieron gracias a la agricultura. El Paleolítico, que abarca más del noventa por ciento de la existencia humana, puede dividirse a su vez en tres partes.

El Paleolítico inferior fue la época de la evolución humana. Surgieron varias especies de Homo, con una tendencia a aumentar el tamaño del cerebro y del cuerpo.43 La evolución de los humanos modernos, Homo sapiens, tuvo lugar finalmente ca. 200.000 a.C., en el África subsahariana.12

Recapitulando: el Paleolítico inferior comenzó con la evolución del Homo habilis (la primera especie humana) y concluyó con la evolución del Homo sapiens. Esta última especie era anatómicamente igual a los humanos actuales, incluyendo (lo más importante) el tamaño del cerebro56.

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Fases del Paleolítico
Paleolítico inferior Paleolítico Humanos tempranos comportamiento primitivo
Paleolítico medio humanos modernos
Paleolítico superior comportamiento moderno

El siguiente salto de gigante para nuestra especie fue la modernidad conductual (alias «comportamiento moderno»), que surgió alrededor de 50.000 A.C. Los humanos del Paleolítico inferior y medio mostraban un comportamiento primitivo; aunque podían fabricar sencillas herramientas de piedra y llegaron a controlar el fuego, estos humanos no se comportaban de forma muy diferente al resto del reino animal. El contraste entre los seres humanos y los animales sólo se agudizó con la aparición del comportamiento moderno.4,56

La modernidad conductual puede reducirse a dos características principales: las ideas complejas y la creatividad. Las consecuencias de la modernidad conductual incluyen el gobierno, la religión, el arte y la tecnología.4,56

Como se ha señalado anteriormente, varias especies de humanos evolucionaron en el África subsahariana antes de la evolución de los humanos modernos. Algunas de estas especies emigraron fuera de África, asentándose en regiones de Eurasia. Sin embargo, todas acabaron por extinguirse, dejando el mundo dominado por una sola especie humana: Homo sapiens.

Los humanos modernos colonizaron la mayor parte del mundo habitable durante el Paleolítico Medio y Superior. Las Américas fueron colonizadas por una gran migración a través del puente terrestre de Bering, que conectaba Siberia y Alaska.2,22

Edad neolítica

Durante el Paleolítico, todos los humanos eran cazadores-recolectores. Por lo general, vivían en pequeñas bandas que seguían un patrón de migración anual, programando sus movimientos de acuerdo con la maduración de las plantas y los rebaños de caza itinerantes. Dependiendo de la disponibilidad de alimentos, estas bandas podían ser nómadas (en constante movimiento) o seminómadas (migrando entre asentamientos temporales).K30-31,18

La vida paleolítica denota un estilo de vida basado principalmente en la caza/recolección, mientras que la vida neolítica denota un estilo de vida basado principalmente en la agricultura (la producción de alimentos mediante la cría de cultivos y animales domesticados). Se considera que una determinada región ha progresado hasta el Neolítico una vez que la agricultura se ha convertido en el principal medio de subsistencia.

Medios de subsistencia
Vida paleolítica Vida basada en la caza/recolección (antes de ca. 10.000 a.C.)
Vida mesolítica Vida basada en la caza/recolección (después de ca. 10.000 a.C.)
Vida neolítica Vida basada en la agricultura

Antes de llegar al Neolítico, los humanos experimentaron una etapa de transición conocida como el Mesolítico. La transición a la vida agrícola comenzó hacia el año 10.000 a.C., cuando finalizó el último período glacial, dando lugar a un clima global más cálido (y, por tanto, más propicio para la agricultura). El inicio del Mesolítico se sitúa, por tanto, hacia el 10.000 a.C. y el final, hacia el 20.000 a.C. 10.000 a.C.; el final, sin embargo, varía según la región.

Como se ha señalado anteriormente, la vida basada en la caza/recolección también se conoce como vida paleolítica. Sin embargo, esto sólo es cierto hasta aproximadamente 10.000 a.C.; la continuación de la vida basada en la caza/recolección más allá de aproximadamente 10.000 a.C. (en el nuevo clima más cálido) se conoce como vida mesolítica.

.recolector subsistencia

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Fases de la Edad de Piedra
Paleolítico inferior Paleolítico Humanos primitivos comportamiento primitivo período glacial subsistencia de cazadores-recolectores
Paleolítico medio humanos modernos
Paleolítico superior comportamiento moderno
Mesolítico período interglacial
Neolítico Subsistencia agrícola

Durante los últimos diez milenios antes de Cristo (ca. 10.000 a.C. – 0), la mayor parte del mundo hizo la transición al Neolítico. El desarrollo de esta transición puede trazarse con aproximaciones muy gruesas para regiones individuales. Por ejemplo, la vida neolítica se alcanzó en Mesopotamia hacia el 10.000 a.C.; en Grecia, hacia el 7.000 a.C.; en la India, hacia el 5.000 a.C.; en Gran Bretaña, hacia el 3.000 a.C.4,18

Difusión del Neolítico
Resumen de la difusión del Neolítico
ca. 10.000-5.000 a.C. La vida agrícola irradia desde Mesopotamia, tanto hacia el oeste (hacia Egipto y el sur de Europa) como hacia el este (hacia la India)
ca. 5000 a.C.-0 La vida agrícola continúa expandiéndose, cubriendo la mayor parte del mundo habitado

Como ilustra el mapa anterior, la vida neolítica irradió desde Mesopotamia, tanto a través de Eurasia como hacia el norte de África. (Cabe señalar que, aunque la mayor parte de Eurasia adoptó la agricultura al difundirse desde Mesopotamia, algunas regiones pueden haber desarrollado la agricultura de forma independiente). La difusión de la agricultura en el África subsahariana, sin embargo, se vio frustrada por el vasto desierto del Sahara; en esta región, la vida basada en la agricultura sólo surgió en los últimos dos milenios antes de Cristo.4,38,47

En América, la vida neolítica se alcanzó por primera vez en Mesoamérica y Perú, pero no hasta aproximadamente el año 2000 antes de Cristo. Por lo tanto, el surgimiento de la vida neolítica en todo el Nuevo Mundo fue (al igual que en el África subsahariana) comprimido en los últimos dos milenios antes de Cristo.4,44,46

Alternativas a la agricultura

Algunas partes del mundo renunciaron a la agricultura por completo. En estas regiones, se siguió uno de los dos métodos de subsistencia alternativos.

La primera alternativa fue continuar con la vida de cazador-recolector indefinidamente. Este camino fue seguido por Australia, gran parte de Siberia, gran parte de América (el extremo norte y el sur) y partes del África subsahariana. Aunque las sociedades de cazadores-recolectores han desaparecido en su mayor parte en la era moderna, sobreviven unas pocas poblaciones pequeñas; quizá las más famosas sean los san del África subsahariana y las tribus de la selva amazónica.K30-31,4

La segunda alternativa era la vida nómada de pastoreo. El pastoreo nómada se adapta bien a las regiones áridas, donde las precipitaciones son suficientes para el pasto pero demasiado escasas para la agricultura productiva; los animales de rebaño típicos son las ovejas, las cabras, el ganado vacuno, los caballos, los camellos (en el mundo islámico) y los renos (en Siberia). El pastoreo nómada tuvo especial éxito en la Estepa (una franja de pastizales de este a oeste que va desde Ucrania hasta Mongolia).48 Al igual que la vida de cazadores-recolectores, el pastoreo nómada ha sido desplazado en su mayor parte (aunque no totalmente) por la era moderna.

La ventaja euroasiática

Como se ha descrito anteriormente, la era neolítica se alcanzó mucho antes en Eurasia que en otros lugares. Dado que la vida neolítica fue el prerrequisito crucial para la urbanización, Eurasia experimentó el surgimiento de ciudades miles de años antes que el resto del mundo. En consecuencia, Eurasia ha dado lugar a la mayoría de las civilizaciones del mundo, incluidas las cuatro «civilizaciones globales» actuales: Occidental, Islámica, del Sur de Asia y del Este de Asia (véase Civilizaciones globales). El paisaje político y cultural mundial moderno ha sido configurado principalmente por Eurasia y sus ramificaciones coloniales.

Fuera de Eurasia, la era neolítica se retrasó por varias razones. Una de ellas es el mero aislamiento geográfico del suroeste de Asia, la principal región de los primeros avances tecnológicos. Mientras que los avances en el suroeste de Asia se transmitieron a Europa y Asia con relativa rapidez, se impidió que se extendieran fácilmente al África subsahariana (por el desierto del Sáhara) y a las Américas (por los océanos).

Eurasia también fue bendecida con un suministro excepcional de plantas y animales domesticables, tanto en términos de cantidad como de calidad de las especies.51 En este contexto, «calidad» denota utilidad para los humanos. Las plantas domesticables de alta calidad son ricas en energía y relativamente fáciles de producir; los animales domesticables de alta calidad también tienen estas características, así como la provisión de mano de obra y de productos animales no alimentarios.

La ventaja de Eurasia en animales domesticables es particularmente sorprendente. Los pueblos de esta región fueron bendecidos con cabras, ovejas, cerdos, caballos y ganado vacuno (entre otros); en particular, los dos últimos animales podían ser aprovechados para realizar trabajos pesados, incluyendo el arado (que amplió la producción agrícola) y el transporte. De hecho, sólo catorce especies de animales de gran tamaño (es decir, animales de más de 100 libras) han sido domesticadas, y sólo una de ellas es nativa de una región fuera de Eurasia: la llama, en América del Sur.51

Edad del Bronce y del Hierro

La edad neolítica fue sucedida en Eurasia por la edad del bronce. En una región determinada, se considera que la edad del bronce comienza cuando el bronce se convierte en un material muy utilizado para objetos prácticos (es decir, herramientas y armas). El término «edad del bronce» no suele aplicarse si sólo se fabrican unas pocas herramientas de bronce o si el bronce sólo se utiliza para la joyería.

El requisito previo clave para la edad del bronce fue el desarrollo de la fundición (el proceso de extracción del metal del mineral). Una vez que se ha fundido un volumen suficiente de metal, se puede martillar o fundir (fundir y verter en un molde) para darle la forma deseada. La tecnología de la fundición apareció por primera vez en el suroeste de Asia.9

El primer metal que se fundió fue el cobre. Al ser un metal más bien blando, el cobre no suponía una mejora espectacular respecto a la piedra para la fabricación de herramientas y armas. Sin embargo, con el tiempo se descubrió que mezclando el cobre con el estaño se obtenía un metal mucho más duro: el bronce. (Ocasionalmente, se utilizaban otros elementos en lugar del estaño.)9,50

La edad de bronce del suroeste de Asia abarcó aproximadamente entre el 3000 y el 1000 a.C. Al igual que la agricultura, la tecnología del bronce irradió desde el sudoeste de Asia en todas las direcciones, tardando aproximadamente mil años en cubrir toda la extensión este-oeste de Eurasia continental (desde Gran Bretaña hasta China). Así, hacia el año 2000 a.C., la mayor parte de Eurasia había pasado a la edad del bronce.1,26,52 Si bien la edad del bronce también se difundió en el norte de África, fue detenida por el desierto del Sahara.

Difusión de la Edad del Bronce

Transición a la Edad del Bronce
Eurasia ca. 3000-2000 a.C.

La edad del hierro comenzó en el suroeste de Asia hacia el año 1000 a.C., una vez que los diseños de los pozos de fundición habían avanzado lo suficiente como para producir las temperaturas más altas necesarias para fundir el mineral de hierro (véase Fundición del hierro).9 En unos cinco siglos, cubrió la extensión este-oeste de Eurasia. Así, hacia el año 500 a.C., la mayor parte de Eurasia había pasado a la edad del hierro.27,28

La edad del hierro también se extendió por el norte de África, y luego (a diferencia de la edad del bronce) hacia el sur, por el África subsahariana. Cruzó el desierto del Sáhara bajando por el Nilo (a través de Egipto hasta Nubia), y puede que también lo hiciera por otros puntos más al oeste. La difusión fue más lenta que en Eurasia; la edad del hierro tardó unos mil años en llegar al sur de África.38,47

Difusión de la Edad de Hierro

Transición a la Edad de Hierro
Eurasia ca. 1000-500 a.C.
África ca. 1000 AC-0

Hay que tener en cuenta que las descripciones anteriores de la propagación de las edades del bronce y del hierro pretenden transmitir el panorama general. Lo más probable es que estas edades no comenzaran únicamente en el suroeste de Asia, sino que se llegara a ellas de forma independiente (en fechas posteriores) también en otras regiones.

La transición a la edad del hierro fue crítica no por ninguna propiedad del metal en sí (el hierro no es más duro que el bronce), sino porque el hierro es abrumadoramente más abundante que el cobre y el estaño. Esto permitió, por primera vez en la historia, la producción en masa de herramientas y armas de metal. Tanto la agricultura como la guerra (por poner dos ejemplos destacados) se vieron así revolucionadas, ya que los utensilios metálicos son mucho más eficaces que la piedra en ambas tareas.

Las edades del bronce y del hierro tienen poca relevancia para la América precolonial. Antes de la llegada de los europeos, la edad del bronce sólo fue alcanzada por los incas (la última civilización andina), mientras que la edad del hierro no se produjo en absoluto.7,33 Sin embargo, el oro, la plata y el cobre fueron ampliamente utilizados en el arte americano precolonial.49

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