La colonización europea de las Américas mató al 10% de la población mundial y provocó el enfriamiento global

Mientras Europa estaba en los inicios del Renacimiento, en las Américas había imperios que sostenían a más de 60 millones de personas. Pero el primer contacto europeo en 1492 trajo a América enfermedades que devastaron a la población nativa, y el colapso resultante de la agricultura en América fue tan importante que incluso pudo haber enfriado el clima global.

El número de personas que vivían en América del Norte, Central y del Sur cuando llegó Cristóbal Colón es una pregunta que los investigadores han tratado de responder durante décadas. A diferencia de Europa y China, no se conservan registros sobre el tamaño de las sociedades indígenas en América antes de 1492. Para reconstruir las cifras de población, los investigadores se basan en los primeros relatos de testigos oculares europeos y, en los registros posteriores al establecimiento del dominio colonial, en los pagos de tributos conocidos como «encomiendas». Este sistema impositivo sólo se estableció después de que las epidemias europeas asolaran América, por lo que no nos dice nada sobre el tamaño de las poblaciones precoloniales.

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Es probable que los primeros relatos de los colonos europeos hayan sobrestimado el tamaño de los asentamientos y la población para publicitar las riquezas de sus tierras recién descubiertas a sus patrocinadores feudales en Europa. Pero al rechazar estas afirmaciones y centrarse en cambio en los registros coloniales, a principios del siglo XX se publicaron estimaciones de población extremadamente bajas que contabilizaban la población después de que las enfermedades la hubieran asolado.

Por otro lado, las suposiciones liberales sobre, por ejemplo, la proporción de la población indígena que debía pagar tributos o las tasas de mortalidad de las personas condujeron a estimaciones extraordinariamente altas.

Nuestro nuevo estudio aclara el tamaño de las poblaciones precolombinas y su impacto en su entorno. Combinando todas las estimaciones publicadas de poblaciones de todo el continente americano, encontramos una población indígena probable de 60 millones en 1492. A modo de comparación, la población europea de la época era de 70 a 88 millones de personas, repartidas en menos de la mitad de la superficie.

La Gran Mortandad

La gran población precolombina se mantenía gracias a la agricultura: existen numerosas evidencias arqueológicas de la agricultura de roza y quema, de los campos en terrazas, de los grandes montículos de tierra y de los huertos domésticos.

Al conocer la cantidad de tierra agrícola necesaria para mantener a una persona, las cifras de la población pueden traducirse a partir de la superficie que se sabe que está bajo el uso humano de la tierra. Descubrimos que 62 millones de hectáreas de tierra, o alrededor del 10 por ciento de la masa terrestre de las Américas, habían sido cultivadas o sometidas a otro uso humano cuando llegó Colón. En comparación, en Europa el 23 por ciento y en China el 20 por ciento de la tierra había sido utilizada por los humanos en ese momento.

Esto cambió en las décadas posteriores a que los europeos pisaran por primera vez la isla de La Española en 1497 -actualmente Haití y la República Dominicana- y el continente en 1517. Los europeos llevaron el sarampión, la viruela, la gripe y la peste bubónica a través del Atlántico, con consecuencias devastadoras para las poblaciones indígenas.

Una llama sobre unos escalones incas en la cordillera de los Andes

Una llama cerca de la ciudadela inca de Machu Picchu en Cuzco, Perú, dic. 2, 2014.
Crédito:

Enrique Castro-Mendivil/Reuters

Nuestra nueva estimación, basada en datos, es de 56 millones de muertos a principios del siglo XVII, el 90% de la población indígena precolombina y alrededor del 10% de la población mundial de la época. Esto convierte a la «Gran Mortandad» en el mayor acontecimiento de mortalidad humana en proporción a la población mundial, situándose en segundo lugar en términos absolutos después de la Segunda Guerra Mundial, en la que murieron 80 millones de personas, el 3% de la población mundial de la época.

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Una cifra del 90% de mortalidad en la América posterior al contacto es extraordinaria y supera a epidemias similares, incluida la peste negra en Europa -que provocó una pérdida de población del 30% en Europa-. Una de las explicaciones es que las múltiples oleadas de epidemias afectaron a los sistemas inmunitarios de los indígenas, que habían evolucionado aislados de las poblaciones euroasiáticas y africanas durante 13.000 años.

En esa época, los nativos de América nunca habían estado en contacto con los patógenos que trajeron los colonos, creando las llamadas epidemias de «tierra virgen». La gente que no murió de viruela, murió de la siguiente ola de gripe. Los que sobrevivieron sucumbieron al sarampión. La guerra, el hambre y las atrocidades coloniales hicieron el resto en la Gran Mortandad.

Consecuencias globales

Esta tragedia humana supuso que simplemente no quedaran suficientes trabajadores para gestionar los campos y los bosques. Sin la intervención humana, los paisajes anteriormente gestionados volvieron a su estado natural, absorbiendo así el carbono de la atmósfera. La extensión de este rebrote del hábitat natural fue tan amplia que eliminó suficiente CO₂ para enfriar el planeta.

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La bajada de las temperaturas provocó retroalimentaciones en el ciclo del carbono que eliminaron aún más CO₂ de la atmósfera -como que se liberara menos CO₂ del suelo-. Esto explica el descenso del CO₂ en 1610 observado en los núcleos de hielo de la Antártida, lo que resuelve el enigma de por qué todo el planeta se enfrió brevemente en la década de 1600. Durante este periodo, los inviernos severos y los veranos fríos provocaron hambrunas y rebeliones desde Europa hasta Japón.

Un gráfico que muestra la temperatura a lo largo del tiempo

Las temperaturas globales descendieron al mismo tiempo que la Gran Mortandad en América.
Crédito:

Robert A. Rohde/Wikipedia

El mundo moderno comenzó con una catástrofe de proporciones casi inimaginables. Sin embargo, es la primera vez que las Américas se relacionan con el resto del mundo, marcando el inicio de una nueva era.

Ahora sabemos más sobre la magnitud de las poblaciones americanas preeuropeas y la Gran Mortandad que borró a muchas de ellas. Las acciones humanas de aquella época provocaron un descenso del CO₂ atmosférico que enfrió el planeta mucho antes de que la civilización humana se preocupara por la idea del cambio climático.

Sin embargo, un acontecimiento tan dramático no contribuiría mucho a suavizar el ritmo del calentamiento global moderno. El acontecimiento de reforestación sin precedentes en las Américas condujo a una reducción de 5 partes por millón de CO₂ de la atmósfera – sólo el valor de unos tres años de emisiones de combustibles fósiles en la actualidad.