La cadena de lagos de Illinois

Sí, claro, Chicago tiene su famosa orilla del lago. Pero hay otro país de las maravillas acuáticas en Illinois, a sólo una hora en coche de la Ciudad de los Vientos, donde los navegantes pueden disfrutar de 15 frentes de lago conectados entre sí.

La Cadena de Lagos, a veces llamada Cadena de Lagos del Norte de Illinois o Cadena de Lagos del Zorro, se extiende 45 millas desde la frontera con Wisconsin hasta la esquina suroeste del lago Pistakee, donde el río Fox continúa río abajo. La zona cuenta con 15 lagos que comprenden 7.100 acres de agua, 488 millas de costa y 29 millas de canales naturales y dragados.

En conjunto, la Chain O’ Lakes es más pequeña que algunos lagos individuales de la región del Heartland. Sin embargo, está calificada como la vía navegable recreativa interior más concurrida de Estados Unidos, según la Fox Waterway Agency (FWA), que trabaja para mantener y mejorar la zona. Se calcula que entre 60.000 y 100.000 personas acuden a las aguas locales los fines de semana, con unas 23.000 embarcaciones registradas en la actualidad.

¿A qué se debe todo este alboroto? Bueno, no es fácil resumir la «Cadena & El Zorro», y quizás eso sea parte del atractivo. Los lagos se formaron cuando el glaciar de Wisconsin se derritió hace miles de años, pero varían en tamaño y profundidad, y tienen «personalidades» distintas. Los del norte son más tranquilos y silenciosos, mientras que la mayor actividad se concentra en el Fox, el Petite y el Pistakee.

Los bancos de arena y las playas del lago Petite atraen a un grupo de navegantes de un día y de pernocta; los entusiastas de los deportes acuáticos se dirigen a lagos más tranquilos y calas protegidas. La pesca siempre ha sido popular, ya que los distintos lagos suelen albergar diferentes especies, desde el siluro de canal hasta el tipo de pez almizclero. Aquí se celebran numerosos torneos cada año.

El río Fox atraviesa la cadena para conectarlo todo.

Pasajes del tiempo

Flores de loto egipcio en el lago Grass
La Cadena de Lagos ha pasado por varias etapas a lo largo de los años. En una época, a finales del siglo XIX y principios del XX, los densos parterres de loto egipcio de este lugar atraían a los turistas curiosos, y algunos de los parterres aún permanecen en el lago Grass.

Dada su proximidad a Chicago -así como a Milwaukee, Wisconsin, y Rockford, Illinois- la zona se convirtió en una escapada para personajes de la prohibición como Al Capone y George «Bugs» Moran y sus nefastas actividades, incluyendo un golpe relacionado con la mafia llevado a cabo en el Hotel Manning’s de Fox Lake en 1930.

Hoy en día, la cadena de lagos está salpicada de casas de vacaciones y viviendas permanentes, así como de una gran variedad de negocios relacionados con las embarcaciones, complejos turísticos, bares y restaurantes.

El parque estatal Chain O’ Lakes, de 2.793 acres, bordea tres de los lagos -Marie, Grass y Nippersink- y contiene un lago de 44 acres dentro de sus propios límites. El parque cuenta con una rampa de lanzamiento pública, 230 campings, tres cabañas y cuatro sistemas de senderos para practicar senderismo, ciclismo y equitación. La pesca y la caza están permitidas con permisos, o simplemente se puede observar la vida salvaje en los 80 acres dentro del parque que están reservados como reserva natural.

Conocimiento local
La actividad de navegación en el Chain O’ Lakes está regulada por la FWA. La agencia tiene una variedad de programas que se financian con las tasas de los navegantes, y todas las embarcaciones que navegan por aquí deben mostrar una pegatina de la Fox Waterway Agency (ver «Pegatina de la Fox Waterway Agency»). Hay pegatinas de un día y de 10 días, además de las de temporada, todas ellas basadas en la eslora y la potencia de la embarcación.

El sitio web de la FWA ofrece mapas de navegación descargables que muestran las áreas de interés, como los peligros y las zonas de prohibición de navegación. Como la profundidad de los lagos varía considerablemente y varias carreteras tienen puentes sobre el agua, la agencia también supervisa y publica las profundidades de los lagos. Esas profundidades se pueden transferir a un gráfico que muestra las distancias de los puentes.

En el puente del tren de la ruta U.S. 12, por ejemplo, las profundidades de los estanques van de poco menos de 4 pies a 6 pies y dan distancias de casi 11 pies a poco más de 8 pies. Las profundidades de los lagos van desde los 40 pies del lago Marie hasta una profundidad máxima de 6 pies en el lago Grass.

Enlaces de la cadena
Además de numerosos eventos en tierra en las ciudades de la cadena de lagos, los navegantes pueden disfrutar de actividades relacionadas con el agua durante todo el verano. Una de ellas es el Chain Crawl Challenge, en el que los navegantes se reúnen un par de veces al mes y se dirigen a los establecimientos participantes para comer y beber. Otro gran evento es la Noche Veneciana en el Lago Fox, que incluye un desfile de barcos, una fiesta en la calle y fuegos artificiales. El concurso Build Your Own Bikini and Boxers es un acontecimiento anual en Captain’s Quarters Marina, además de las ligas de voleibol de arena.

En el último recuento, había aproximadamente 68 bares y restaurantes directamente en el agua aquí. El más conocido es el Blarney Island, reconocido como «El mejor bar náutico del mundo» por varios medios de comunicación. Se encuentra en una isla del lago Grass y hay que llegar a él en barco o en ferry desde el establecimiento de la costa, Port O’ Blarney. Blarney Island tiene un menú completo de música en vivo y eventos como las carreras de drag-boat de los jueves por la noche, que atraen a todas las clases, desde principiantes hasta competidores de nivel profesional.

Blarney Island Drag Boat

Otros lugares mencionados con frecuencia incluyen Famous Freddie’s Roadhouse, un bar deportivo con «comidas baratas, rápidas y calientes», un bar y patio junto al lago y un club nocturno en el segundo piso. El restaurante mexicano El Puerto tiene una enorme terraza exterior, gran parte de la cual está a la sombra; los niños disfrutan dando de comer a los enormes peces que hay allí. Cabana’s on the Chain tiene 175 pies de fachada y, al igual que los demás, ofrece muchos especiales y entretenimiento.

Desde los estridentes eventos en lugares como Blarney Island hasta la tranquilidad y la calma del parque estatal y los lagos del norte, hay diversión centrada en el agua de todo tipo en Chain O’ Lakes. Y lo mejor es que puede hacerlo todo cómodamente desde su barco.

Instalaciones familiares

Marina de Chain O' Lakes
Un aspecto notable de Chain O’ Lakes es el número de puertos deportivos y complejos turísticos que son propiedad de la familia desde hace mucho tiempo:

  • C. Haling & Sons Marine ofrece un puerto deportivo, un concesionario de barcos y venta de piezas antiguas, y se remonta a 1920; www.chalingandsons.com
  • Steitz’s es un negocio de tercera generación con puerto deportivo, bar/restaurante y parque de autocaravanas, establecido en 1938; www.steitzs.com
  • Chain O’ Lakes Marina, ahora con una gran tienda de barcos, comenzó en 1952 (la familia también abrió Fox Lake Harbor); www.colmarina.com
  • Ben Watts Marina, con un puerto deportivo de servicio completo e instalaciones de venta, se remonta a 1956; www.benwattsmarina.com
  • Bob’s Marina, que ofrece ventas y servicio en la costa sur del lago Catherine, se remonta a 1959; www.bobsmarina.com
  • Webb’s Marina, en el extremo norte más tranquilo, abrió sus puertas en 1940 y fue comprada por la familia Morici en 1974; www.webbsmarina.com
  • Spring Lake Marina ha sido propiedad de la familia y ha sido operada desde 1984, con una gran flota de alquiler; www.springlakemarina.com
  • Cyprus Resort & Marine cuenta con alquileres de cabañas y un lugar para bodas, y ha «estado en la familia» desde 1986; www.cypressofantioch.com
  • Bald Knob Marina, es de propiedad familiar desde 1989 y está en el lago Pistakee, cerca del lago Fox; www.baldknobmarina.com
    • Pegatina de la Agencia Fox Waterway

      Pegatina Fox Waterway
      Todas las embarcaciones de la Cadena de Lagos deben mostrar una pegatina de la Agencia Fox Waterway. Su uso es obligatorio por ley, y con su compra contribuye a mantener los lagos y ríos de la Fox Waterway para su disfrute, así como para la conservación y sostenibilidad de las vías fluviales en los años venideros.

      La pegatina de la Fox Waterway Agency cambia de color anualmente. Es válida por un año, desde el 31 de marzo del año en curso hasta el 31 de marzo del año siguiente. En la pegatina se incluye un número con código de barras, una fecha de caducidad y una letra en el centro que indica de qué tipo de pegatina se trata.