Homo Floresiensis: Datos sobre el ‘Hobbit’

Homo floresiensis, apodado «el Hobbit», fue un antiguo homínido que vivió hasta hace al menos 17.000 años.

Los científicos descubrieron el primer fósil de H. floresiensis, junto con herramientas de piedra y restos de animales, en 2003 en la cueva de Liang Bua (LB), en la remota isla indonesia de Flores, según un artículo de Nature de 2004. Este primer espécimen -una hembra adulta de 30 años y 1,06 metros de altura llamada LB1- comprendía un cráneo casi completo y un esqueleto asociado, que incluye varios huesos de las extremidades, de las manos y de los pies y una pelvis parcial, según la revista Nature.

«Su esqueleto asociado es una de las cosas que hace que este espécimen sea bastante emocionante», dijo Mark Collard, antropólogo biológico de la Universidad Simon Fraser en Burnaby, Columbia Británica, a Live Science. «No tenemos muchos esqueletos asociados de homínidos fuera de los neandertales.»

La diminuta complexión de LB1 le valió a la especie el apodo de «el Hobbit», por el diminuto pueblo del libro de J.R.R. Tolkien del mismo nombre.

Además de LB1, los arqueólogos descubrieron posteriormente restos de mandíbulas y esqueletos de al menos otros ocho individuos diminutos, según un artículo publicado en 2009 en la revista Journal of Human Evolution. La pequeña estatura de estos especímenes sugiere que LB1 no era una anomalía.

La datación inicial de los restos de los hobbits dio a la especie una edad de entre 74.000 y 17.000 años. Sin embargo, la datación de las herramientas asociadas y de los depósitos de sedimentos donde se descubrieron los restos sugiere que H. floresiensis podría haber vivido desde hace 95.000 años hasta hace unos 12.000 años, según un artículo publicado en 2005 en Nature.

No está claro cómo encaja H. floresiensis en el árbol genealógico de los homínidos, que incluye las especies que evolucionaron después de que el linaje humano (del género Homo) se separara de los chimpancés. Los científicos han debatido si los especímenes hobbit representan una especie extinta del árbol genealógico humano, tal vez una rama achaparrada del Homo erectus, un homínido de 1,8 millones de años de antigüedad y el primero en tener proporciones corporales comparables a las del Homo sapiens moderno. Argumentos más recientes sugieren que los especímenes del hobbit podrían haber evolucionado a partir de un homínido anterior al H. erectus.

De hecho, los científicos han tratado de saber más sobre la evolución de este hobbit, buscando pistas, por ejemplo, para los ancestros hobbit en otras islas de Indonesia. En un estudio, detallado en el número del 14 de enero de 2016 de la revista Nature, un equipo de investigadores buscó esas pistas en la isla indonesia de Sulawesi, situada entre Flores y Asia continental. Allí encontraron herramientas de piedra que datan de hace al menos 118.000 años, lo que sugiere que un antepasado de los hobbits vivió en la isla antes de que los humanos modernos aparecieran hace unos 50.000 años, dijo el investigador del estudio errit van den Bergh, paleontólogo y zooarqueólogo de la Universidad de Wollongong en Australia. Los investigadores no están seguros de quién era este fabricante de herramientas, aunque hay tres posibles candidatos: los hobbits, el Homo erectus y los denisovanos, parientes cercanos de los neandertales.

Para investigar la microencefalia, un equipo de científicos dirigido por Dean Falk, paleoneurólogo de la Universidad Estatal de Florida, comparó reconstrucciones tridimensionales generadas por ordenador, llamadas #34;endocast, #34; de cerebros de nueve humanos modernos microcefálicos con los de 10 cerebros de humanos modernos normales. Comprobaron que dos relaciones creadas a partir de diferentes medidas del cráneo podían distinguir con precisión a los humanos normales (cráneo, derecha) de los microcefálicos. Cuando el equipo de Falk aplicó este sistema de clasificación a un endocast virtual del cráneo del Hobbit (izquierda), descubrió que sus rasgos se parecían más a los de un humano normal que a los de un microcefálico.

Para estudiar la microencefalia, un equipo de científicos dirigido por Dean Falk, paleoneurólogo de la Universidad Estatal de Florida, comparó reconstrucciones tridimensionales generadas por ordenador, llamadas «endocast», de cerebros de nueve humanos modernos microcefálicos con los de 10 cerebros de humanos modernos normales. Comprobaron que dos relaciones creadas a partir de diferentes medidas del cráneo podían distinguir con precisión a los humanos normales (cráneo, derecha) de los microcefálicos. Cuando el equipo de Falk aplicó este sistema de clasificación a un endocast virtual del cráneo del Hobbit (izquierda), descubrió que sus rasgos se parecían más a los de un humano normal que a los de un microcefálico. (Crédito de la imagen: Profesor Peter Brown, Universidad de Nueva Inglaterra)

¿Cómo era el hobbit?

Basado en el LB1, los expertos estiman que H. floresiensis pesaba entre 35 y 79 lbs. (16 y 36 kg), según un artículo de Nature de 2004 que describe el espécimen.

Los especímenes del hobbit muestran un conjunto único de rasgos ancestrales (rasgos primitivos conservados de una especie ancestral) y rasgos derivados (rasgos evolucionados no compartidos por los ancestros). Tenían cráneos que se parecían a las primeras especies de Homo, incluyendo una frente plana e inclinada y una cara corta y plana; sin embargo, sus dientes y mandíbulas se parecían más a los Australopithecus (ancestros de Homo), según Nature.

Además, en un estudio publicado en 2007 en la revista Science, los investigadores analizaron de cerca tres huesos de la muñeca de LB1 y descubrieron que se parecían más a los de los simios que a los de los humanos modernos. Este hallazgo implicaba que H. floresiensis era, en efecto, una especie separada de los humanos modernos.

En 2012, Susan Hayes, investigadora principal de la Universidad de Wollongong, en Nueva Gales del Sur (Australia), y sus colegas dieron cuerpo a la cara de la hembra del hobbit cargando la información de los escaneos de imágenes en 3D de su cráneo en un programa de gráficos por ordenador. En comparación con los retratos del hobbit realizados por paleoartistas, la representación facial de Hayes de H. floresiensis mostraba rasgos humanos más modernos en lugar de rasgos de mono. El hobbit, en esta representación, no tiene ojos de cierva femeninos y carece de una gran parte de la frente. Es más, el retrato recién modelado tiene una cara más ancha y corta y una estructura nasal comparativamente más moderna que los modelos faciales anteriores, según el estudio de 2013 de los investigadores en la revista Journal of Archaeological Science.

¿Qué más sabemos sobre Homo floresiensis?

Cuando los investigadores desenterraron por primera vez a H. floresiensis, también descubrieron herramientas de piedra y restos de animales en las mismas capas de sedimentos de la cueva Liang Bua. Las herramientas eran sencillas y similares a las de Oldowan, y se asemejaban a los primeros y más primitivos tipos de herramientas del registro fósil.

Los restos de animales incluían los de dragones de Komodo, ratas, murciélagos y juveniles de estegodonte (un elefante pigmeo extinguido). Los restos del estegodonte mostraban marcas de corte, lo que sugiere que H. floresiensis descuartizaba a los animales, mientras que los huesos carbonizados y las rocas agrietadas por el fuego sugieren que los hobbits aprovechaban el fuego, según el artículo de Nature de 2005.

En el interior de la cueva de Liang Bua, los científicos encontraron más tarde varios fósiles de aves, incluidos los huesos de las alas y las patas de lo que parece haber sido una cigüeña de casi 6 pies de altura (1,8 metros), según un estudio de 2010 en la revista Zoological Journal of the Linnean Society. La cigüeña de marabú (Leptoptilos robustus), que vivió hace entre 20.000 y 50.000 años, se habría alimentado de peces, lagartos, otras aves… y posiblemente incluso de hobbits jóvenes, aunque no hay pruebas directas de ese tipo de festín, dicen los investigadores.

La investigación también se ha centrado en la cuestión de si los hobbits vivieron o no junto a los humanos modernos, que probablemente habrían aparecido en islas indonesias como Flores hace unos 50.000 años, dicen los científicos. Trabajos anteriores habían sugerido que los hobbits ocuparon la cueva hace entre 12.000 y 95.000 años, lo que supone un amplio solapamiento entre los hobbits y sus parientes de mayor tamaño. En una investigación más reciente, publicada en línea el 30 de marzo de 2016 en la revista Nature, los científicos encontraron pruebas de que los hobbits desaparecieron de la isla antes de esas fechas anteriores. Al exponer nuevas capas de la cueva de Liang Bua y analizar el sedimento y los fósiles de su interior, los científicos concluyeron que Homo floresiensis estaba vivo en la cueva hace entre 190.000 y 50.000 años. Incluso si ambos convivieron, no habría sido por mucho tiempo, dijeron los investigadores.

¿Fue Homo floresiensis una especie separada?

Los críticos han argumentado que el espécimen pertenecía a un humano extinto con microcefalia, una condición patológica caracterizada por una cabeza pequeña (se estima que el hobbit tenía un cerebro de un tercio del tamaño de los humanos modernos), baja estatura y discapacidades intelectuales.

Para averiguar si H. floresiensis era realmente un humano moderno con microcefalia, los investigadores crearon endofases de los cerebros de humanos sanos y de aquellos con microcefalia, encontrando dos proporciones craneales que distinguían a ambos. Tras aplicar este método al cráneo de H. floresiensis, el equipo concluyó en 2007 en la revista& Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) que los rasgos del hobbit eran más parecidos a los de un humano moderno típico que a los de una persona con microcefalia, lo que sugería que los pequeños homininos no tenían microcefalia.

Un estudio publicado en 2013 en la revista Proceedings of the Royal Society B reveló que H. floresiensis tenía un cerebro más grande de lo que se pensaba. La tomografía computarizada del cráneo del hobbit sugirió que su cerebro tenía unos 426 centímetros cúbicos (casi 26 pulgadas cúbicas), en lugar de los 400 centímetros cúbicos comúnmente citados. Eso es más de un tercio del tamaño del cerebro humano moderno, que cuenta con un volumen medio de unos 1.300 cm cúbicos, o 79 pulgadas cúbicas.

Los hallazgos sugieren que H. erectus podría ser el ancestro de H. floresiensis, ya que los especímenes javaneses de H. erectus tenían cerebros de unos 860 cm cúbicos (52 pulgadas cúbicas). Alternativamente, el hobbit podría haber evolucionado a partir de H. habilis, cuyos cerebros tenían sólo unos 600 cm cúbicos (37 pulgadas cúbicas), sugirió la investigación.

Más recientemente, un equipo de investigación utilizó un argumento patológico diferente para sugerir que H. floresiensis no era una especie distinta. En su estudio, publicado en 2014 en PNAS, argumentaron que las características craneales de LB1 son diagnósticas del síndrome de Down.

Sin embargo, en una carta de PNAS en respuesta al artículo, Collard y sus colegas refutaron esta afirmación, argumentando que H. floresiensis carece de la estructura de la mandíbula -específicamente la barbilla- que es una característica definitoria de Homo sapiens (los autores del estudio original escribieron más tarde otra respuesta para reafirmar su postura).

«Se ha prestado mucha atención a las posibles patologías de estos especímenes, en particular de LB1», dijo Collard. «Se ha centrado en la patología de los especímenes sin demostrar nada que los vincule con el Homo sapiens». Aunque LB1 bien podría tener algún tipo de patología, «no tiene características que nos lleven a pensar que es un Homo sapiens patológico», añadió.

En un estudio publicado el 22 de julio en la revista Proceedings of the Royal Society B, Collard y sus colegas recopilaron un conjunto de datos que contenía 380 características craneales y dentales de las 20 especies de homínidos conocidas. Tras analizar y comparar estos rasgos mediante modelos estadísticos, concluyeron que H. floresiensis era, efectivamente, una especie distinta y no sólo un humano de cuerpo pequeño o deforme.

Es más, el análisis sugiere que el hobbit es descendiente de un homínido de cuerpo pequeño anterior a H. erectus que migró fuera de África y hacia el sudeste asiático. Esto implica que el H. erectus podría no haber sido el primer homínido en migrar fuera de África (dado que el hobbit vivió en Asia pero no evolucionó a partir del H. erectus), según el estudio.