Historia del disquete: La evolución de la informática personal

En el otoño de 1977, experimenté con un novedoso PC: un Radio Shack TRS-80. Para el almacenamiento de datos, utilizaba -no es broma- un reproductor de cintas de casete. La cinta tenía una larga historia en la informática; yo había utilizado el sistema de cinta de 9 pistas IBM 2420 en los mainframes IBM 360/370 para cargar software y hacer copias de seguridad de los datos. La cinta magnética era habitual para el almacenamiento en la época anterior a la informática personal, pero tenía dos inconvenientes principales: Sólo permitía almacenar pequeñas cantidades de datos y era más lenta que una babosa en una fría mañana de primavera. Para los que estábamos entusiasmados con la tecnología, tenía que haber algo mejor. Y lo había: el disquete.

A mediados de los 70 oí hablar de las disqueteras, pero eran equipos caros y exóticos. No sabía que IBM había decidido ya en 1967 que las unidades de cinta, aunque estaban bien para las copias de seguridad, simplemente no eran lo suficientemente buenas para cargar software en los mainframes. Así que Alan Shugart encargó a David L. Noble que dirigiera el desarrollo de «un sistema fiable y barato para cargar microcódigos en los mainframes IBM System/370» mediante un proceso denominado Carga de Programas de Control Inicial (ICPL). De este proyecto surgió el primer disquete de 8 pulgadas.

Oh, sí, antes de las unidades de 5,25 pulgadas que muchos recordáis estaba el disquete de 8 pulgadas. En 1978, ya los utilizaba en los mainframes. Más tarde los usaría en PCs dedicados a la catalogación en el Online Computer Library Center.

¿Qué tamaño tenía el tuyo?

La unidad de 8 pulgadas empezó a aparecer en 1971. Permitieron que todo el mundo dejara de usar la temida cinta de papel, que era fácil de doblar, hilar y mutilar, por no hablar de piratear. Y supuso la desaparición de la odiada tarjeta perforada IBM 5081. Todos los que alguna vez torcieron una cinta o -¡horror! – tiraron un mazo de tarjetas perforadas Hollerith se alegraron de adoptar las unidades de 8 pulgadas.

Además, los primeros disquetes de 8 pulgadas de una sola cara podían contener los datos de hasta 3.000 tarjetas perforadas, o sea, 80K para usted. Ya sé que eso no es nada hoy en día -el texto de este artículo consume 66K solamente-, pero entonces era algo grande.

Algunos de los primeros microordenadores, como el Xerox 820 y el Xerox Alto, utilizaban unidades de 8 pulgadas, pero estos disquetes de primera generación nunca se abrieron paso en el mercado de consumo más amplio. Ese honor le correspondería a la siguiente generación del disquete: el modelo de 5,25 pulgadas.

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En 1972, Shugart había dejado IBM y fundado su propia empresa, Shugart Associates. En 1975, Wang, que por aquel entonces poseía el gran mercado de los procesadores de texto dedicados, se dirigió a Shugart para crear un ordenador que cupiera encima de un escritorio. Para ello, Wang necesitaba un disquete más pequeño y barato.

Según Don Massaro, otro empleado de IBM que había seguido a Shugart en el nuevo negocio, Charles Wang, el fundador de Wang, le dijo: «Quiero sacar un procesador de textos de gama mucho más baja. Tiene que ser mucho más barato, y no puedo permitirme pagarle 200 dólares por su disquete de 8 pulgadas; necesito un disquete de 100 dólares». Esto fue justo cuando la gente estaba empezando a hablar de los PC. No sabían muy bien qué era.

Así que Shugart y compañía se pusieron a trabajar en el proyecto. Según Massaro, «diseñamos la unidad de disquete de 5,25 pulgadas en términos de diseño general, es decir, el aspecto que debía tener, en un coche que conducía hasta Herkimer, Nueva York, para visitar Mohawk Data Systems». El equipo de diseño se detuvo en una papelería para comprar cartulina mientras intentaba averiguar qué tamaño debía tener el disquete. «Es muy simple la razón por la que era de 5,25 pulgadas», dice. «5 1/4 era el disquete más pequeño que se podía hacer y que no cabía en el bolsillo. No queríamos meterlo en un bolsillo porque no queríamos que se doblara, ¿de acuerdo?»

Shugart también diseñó el disquete para que tuviera ese tamaño porque un análisis de las unidades de cinta de casete y sus bahías en los microordenadores mostraba que una unidad de 5,25 pulgadas era lo más grande que podía caber en los PC de la época.

Según otra historia, Jimmy Adkisson, un ingeniero de Shugart, y Massaro «estaban discutiendo el tamaño de la unidad propuesta con Wang. El trío estaba discutiendo en un bar, y Wang señaló una servilleta para bebidas y dijo: «más o menos ese tamaño», que resultó ser de 5,25 pulgadas».

El vago del vestíbulo

Wang no fue el elemento más importante en el éxito del disquete de 5,25 pulgadas. George Sollman, otro ingeniero de Shugart, llevó un primer modelo de la unidad de 5,25 pulgadas a un club de informática casera de Silicon Valley. Uno de los asistentes quedó muy impresionado y acudió a la oficina de Sollman. Sollman recuerda: «Don vino a mi despacho y me dijo: ‘¿Podrías sacar al vagabundo del vestíbulo? Así que salí al vestíbulo y este tipo estaba sentado allí con agujeros en ambas rodillas. Necesitaba una ducha, pero tenía unos ojos muy oscuros e intensos y me dijo: «Tengo una cosa que podemos construir».

El nombre del vagabundo era Steve Jobs y la «cosa» era el Apple II.

Apple también había utilizado unidades de casete para sus primeros ordenadores. Jobs sabía que sus ordenadores también necesitaban un sistema de almacenamiento de datos portátil más pequeño, más barato y mejor. A finales de 1977, el Apple II estaba disponible con unidades de disquete de 5,25 pulgadas opcionales, fabricadas por Shugart. Una de las unidades podía utilizarse normalmente para guardar programas, mientras que la otra se utilizaba para guardar datos (por lo demás, para intercambiar disquetes de un lado a otro cuando se necesitaba guardar un archivo).

El comienzo de la informática personal

El disquete parece tan simple ahora, pero lo cambió todo. Como dice la historia del disquete de IBM, fue un gran avance en la facilidad de uso. «Pero quizás el mayor impacto del disquete no fue sobre los individuos, sino sobre la naturaleza y la estructura de la industria informática. Hasta finales de los años 70, la mayoría de las aplicaciones de software para tareas como el procesamiento de textos y la contabilidad eran escritas por los propios propietarios de los ordenadores personales. Pero gracias al disquete, las empresas podían escribir programas, ponerlos en los discos y venderlos por correo o en las tiendas. «Hizo posible la existencia de una industria del software», afirma Lee Felsenstein, pionero de la industria del PC que diseñó el Osborne 1, el primer ordenador portátil de producción masiva. Antes de que las redes estuvieran ampliamente disponibles para los PC, la gente utilizaba disquetes para compartir programas y datos entre sí, lo que se llamaba la ‘sneakernet'»

En resumen, fue el disquete el que convirtió a los microordenadores en ordenadores personales.

El éxito del Apple II convirtió la unidad de 5,25 pulgadas en el estándar de la industria. La gran mayoría de los PC CP/M-80, desde finales de los 70 hasta principios de los 80, utilizaban este tamaño de disquetera. Cuando llegó el primer PC de IBM en 1981, se podía elegir entre una o dos unidades de disquete de 160 kilobytes (K-sí, sólo una K).

A lo largo de los primeros años 80, la unidad de disquete se convirtió en el formato de almacenamiento portátil. (La cinta quedó rápidamente relegada a las copias de seguridad empresariales). Al principio, las unidades de disquete se construían con un solo cabezal de lectura/escritura, pero rápidamente se incorporó otro conjunto de cabezales. Esto significó que cuando el PC IBM XT llegó en 1983, los disquetes de doble cara podían contener hasta 360 K de datos.

Hubo algunos baches en el camino hacia la compatibilidad de las unidades de disquete con el PC. Algunas empresas, como Digital Equipment Corp. con su DEC Rainbow, introdujeron sus propias unidades de disquete de 5,25 pulgadas no compatibles. Eran de una sola cara pero con el doble de densidad, y en 1983, una sola caja de 10 discos costaba 45 dólares.

Al final, sin embargo, las fuerzas del mercado impidieron que los distintos formatos de disco no compatibles llegaran a dividir el mercado del PC en bloques separados. (Sin embargo, la forma de almacenar los datos era otra cuestión. Los datos almacenados en un sistema CP/M eran ilegibles en una unidad de PC-DOS, por ejemplo, por lo que aplicaciones dedicadas como Media Master prometían convertir los datos de un formato a otro.)

Eso dejó mucho espacio para la innovación dentro de la corriente principal de las unidades de disquete. En 1984, IBM presentó el ordenador IBM Advanced Technology (AT). Este modelo venía con una unidad de disco de alta densidad de 5,25 pulgadas, que podía manejar discos de hasta 1,2 MB.

Para entonces, se habían probado otras unidades de disquete y formatos de disco. Entre ellos estaban los formatos de 2, 2,5, 2,8, 3, 3,25 y 4 pulgadas. La mayoría de ellos desaparecieron rápidamente, pero uno, el de 3,5 pulgadas introducido por Sony en 1980, resultó ser el ganador.

Disco AOL

El disco de 3,5 pulgadas no despegó realmente hasta 1982. Entonces, el Comité de la Industria del Microfloppy aprobó una variación del diseño de Sony y la «nueva» unidad de 3,5 pulgadas fue rápidamente adoptada por Apple para el Macintosh, por Commodore para el Amiga y por Atari para su PC Atari ST. El mercado de los PCs no tardó en llegar y, en 1988, los discos de 3,5 pulgadas, más duraderos, superaban en ventas a los disquetes de 5,25 pulgadas.

Los primeros discos de 3,5 pulgadas sólo podían contener 720 K. Sin embargo, pronto se hicieron populares debido a su formato más cómodo para el bolsillo y a su construcción algo más resistente (si se hacía rodar una silla de oficina sobre uno de ellos, existía la posibilidad de que los datos sobrevivieran). Otra variante de la unidad, que utilizaba la codificación MFM (Modified Frequency Modulation), llevó el almacenamiento de los disquetes de 3,5 pulgadas hasta los 1,44 MB en los ordenadores PS/2 de IBM y Mac IIx de Apple a mediados y finales de la década de 1980.

Para entonces, aunque las unidades de disquete seguirían evolucionando, otras tecnologías portátiles empezaron a superarlas.

En 1991, Jobs introdujo el disquete de 3,5 pulgadas de densidad extendida (ED) en su línea de ordenadores NeXT. Estos podían contener hasta 2,8 MB. Pero no era suficiente. Aparecieron otros formatos portátiles que podían almacenar más datos, como las unidades magneto-ópticas y la unidad Zip de Iomega, y empezaron a expulsar a los disquetes del negocio.

No copie ese disquete

Los verdaderos asesinos de los disquetes, sin embargo, fueron los CDs legibles, los DVDs y, el último clavo en el ataúd, las unidades flash USB. Hoy en día, una unidad flash de 64 GB puede contener más datos que todos los disquetes que he tenido juntos.

Apple fue la que más prosperó con la unidad de disquetes, pero irónicamente fue la primera en abandonarla cuando los CD y DVD de lectura y escritura se impusieron. El iMac de 1998 fue el primer ordenador de consumo que se comercializó sin disquetera.

Sin embargo, la disquetera tardó más de una década en morir. Sony, que al final poseía el 70% de lo que quedaba del mercado, anunció en 2010 que dejaba de fabricar disquetes de 3,5 pulgadas.

Hoy en día, todavía se pueden comprar disqueteras y disquetes nuevos de 1,44 MB, pero para el resto de formatos, vas a tener que buscar en eBay o en ventas de garaje. Si realmente quieres una unidad o discos de 3,5 pulgadas nuevos, yo los compraría cuanto antes. Su día casi ha terminado.

Pero, a medida que desaparecen incluso de la memoria, deberíamos esforzarnos por recordar lo vitalmente importantes que fueron los disquetes en su día. Sin ellos, nuestro mundo informático actual simplemente no existiría. Antes de que Internet se abriera al público, fueron los disquetes los que nos permitieron crear e intercambiar programas y archivos. Fueron realmente los que pusieron el «personal» en la informática personal.