Grandes Llanuras

Las Grandes Llanuras son la porción más occidental de las vastas Llanuras Interiores de Norteamérica, que se extienden hacia el este hasta la Meseta de los Apalaches. El Servicio Geológico de Estados Unidos divide las Grandes Llanuras de Estados Unidos en diez subdivisiones fisiográficas:

  • Coteau du Missouri o Meseta del Missouri (que también se extiende hasta Canadá), glaciarizada – centro este de Dakota del Sur, norte y este de Dakota del Norte y noreste de Montana;
  • Coteau du Missouri, sin glaciar – oeste de Dakota del Sur, noreste de Wyoming, suroeste de Dakota del Norte y sureste de Montana;
  • Black Hills – oeste de Dakota del Sur;
  • Altas Llanuras – sureste de Wyoming, suroeste de Dakota del Sur, oeste de Nebraska (incluyendo las Sand Hills), este de Colorado, oeste de Kansas, oeste de Oklahoma, este de Nuevo México y noroeste de Texas (incluyendo el Llano Estacado y Texas Panhandle);
  • Frontera de las Llanuras – centro de Kansas y norte de Oklahoma (incluyendo las Colinas Flint, Red y Smoky);
  • Piedra de Colorado – este de Colorado;
  • Sección de Ratón – noreste de Nuevo México;
  • Valle del Pecos – este de Nuevo México;
  • Meseta de Edwards – centro-sur de Texas; y
  • Sección central de Texas – centro de Texas.
    • Las Grandes Llanuras consisten en una amplia extensión de país subyacente por estratos casi horizontales se extiende hacia el oeste desde el meridiano 97 al oeste hasta la base de las Montañas Rocosas, una distancia de entre 300 y 500 millas (480 a 800 km). Se extiende hacia el norte desde la frontera con México hasta Canadá. Aunque la altitud de las llanuras aumenta gradualmente desde 600 o 1.200 pies (370 m) en el este hasta 4.000-5.000 o 6.000 pies (1.800 m) cerca de las montañas, el relieve local es generalmente pequeño. El clima semiárido excluye el crecimiento de los árboles y abre vistas de gran alcance.

      Las llanuras no son en absoluto una unidad simple. Son de estructura diversa y de varias etapas de desarrollo erosivo. A veces se ven interrumpidas por colinas y escarpes. A menudo están interrumpidas por valles. Sin embargo, en general, prevalece una superficie ampliamente extendida de relieve moderado tan a menudo que el nombre, Grandes Llanuras, para la región en su conjunto es bien merecido.

      El límite occidental de las llanuras suele estar bien definido por la abrupta ascensión de las montañas. El límite oriental de las llanuras es más climático que topográfico. La línea de 20 pulgadas de precipitación anual tiende un poco al este del norte cerca del meridiano 97. Si hay que trazar un límite donde la naturaleza sólo presenta una transición gradual, se puede tomar esta línea de precipitaciones para dividir las llanuras más secas de las praderas más húmedas. Las llanuras pueden describirse en secciones septentrionales, intermedias, centrales y meridionales, en relación con ciertas características peculiares.

      Grandes Llanuras SeptentrionalesEditar

      La sección septentrional de las Grandes Llanuras, al norte de la latitud 44°, incluyendo el este de Montana, el noreste de Wyoming, la mayor parte de Dakota del Norte y del Sur, y las praderas canadienses, es una penillanura moderadamente diseccionada.

      Valle del río Missouri en el centro de Dakota del Norte, cerca de Stanton, ND

      Este es uno de los mejores ejemplos de su tipo. Los estratos aquí son cretácicos o terciarios tempranos, y se encuentran casi horizontales. La superficie se muestra como una llanura de degradación por un ascenso gradual aquí y allá hasta la cresta de una escarpa irregular, la escarpa-remanente de un estrato resistente. También hay mesas ocasionales cubiertas de lava y crestas formadas por diques, que superan el nivel general en 150 m o más y demuestran manifiestamente la erosión generalizada de las llanuras circundantes. Todos estos relieves son más abundantes hacia las montañas del centro de Montana. La penillanura ya no se encuentra en el ciclo de erosión que presenció su producción. Parece haber sufrido un levantamiento regional o un aumento de la elevación, ya que el río Missouri superior y sus ramas ya no fluyen en la superficie de la llanura, sino en valles bien graduados y maduros, varios cientos de pies por debajo del nivel general. Sin embargo, una importante excepción a la regla de los valles maduros se da en el caso del Missouri, el río más caudaloso, que se ve interrumpido por varias caídas sobre duras areniscas a unas 50 millas (80 km) al este de las montañas. Este rasgo peculiar se explica como el resultado del desplazamiento del río desde un valle preglacial mejor escalonado por la capa de hielo del Pleistoceno. En este caso, la capa de hielo se extendió por las llanuras desde las tierras altas canadienses, moderadamente elevadas, situadas en el noreste, en lugar de hacerlo desde las montañas mucho más altas situadas cerca, en el oeste. La altitud actual de las llanuras cerca de la base de las montañas es de 1.200 m.

      Las llanuras del norte están interrumpidas por varias zonas montañosas pequeñas. Las Black Hills, principalmente en el oeste de Dakota del Sur, son el grupo más grande. Se elevan como una gran isla desde el mar, ocupando un área ovalada de unas 100 millas (160 km) de norte a sur por 50 millas (80 km) de este a oeste. En el Pico del Alce Negro, alcanzan una altitud de 2.199 m (7.216 pies) y tienen un relieve efectivo sobre las llanuras de 910 m (2000 o 3.000 pies). Este macizo montañoso tiene una estructura de arco plano y en forma de cúpula, ahora bien disecada por arroyos consecuentes radiantes. Los estratos superiores, más débiles, han sido erosionados hasta el nivel de las llanuras, donde sus bordes volcados están uniformemente truncados. Los siguientes estratos más duros han sido lo suficientemente erosionados como para revelar el núcleo de rocas cristalinas ígneas y metamórficas subyacentes en aproximadamente la mitad del área abovedada.

      Grandes Llanuras IntermediasEditar

      Capas de la época del Mioceno bajo capas del Pleistoceno tardío y del Holoceno Monumento Nacional Agate Fossil Beds, Nebraska

      En la sección intermedia de las llanuras, entre las latitudes 44° y 42°, incluyendo el sur de Dakota del Sur y el norte de Nebraska, la erosión de ciertos grandes distritos es peculiarmente elaborada. Conocido como Badlands, es una forma minuciosamente disecada con un relieve de unos pocos cientos de pies. Esto se debe a varias causas:

      • el clima seco, que impide el crecimiento de un césped
      • la fina textura de los estratos terciarios en los distritos de las badlands
      • cada pequeño riachuelo, en momentos de lluvia, esculpe su propio pequeño valle.

      Grandes Llanuras CentralesEditar

      Las Altas Llanuras de Kansas, en las Colinas Humeantes cerca de Nicodemus

      La sección central de las Grandes Llanuras, entre las latitudes 42° y 36°, que ocupa el este de Colorado y el oeste de Kansas, es, brevemente, en su mayor parte una llanura fluvial disecada. Es decir, esta sección estuvo antaño suavemente cubierta por una llanura de grava y arena de suave pendiente que había sido extendida hacia adelante en una amplia zona denudada como depósito de piedemonte por los ríos que salían de las montañas. Desde entonces, ha sido más o menos disecada por la erosión de los valles. La sección central de las llanuras presenta así un marcado contraste con la sección norte. Mientras que la sección norte debe su suavidad a la eliminación de gravas y arenas locales de una superficie anteriormente irregular por la acción de los ríos degradantes y sus afluentes, la sección sur debe su suavidad a la deposición de gravas y arenas importadas sobre una superficie anteriormente irregular por la acción de los ríos degradantes y sus distribuidores salientes. Las dos secciones también se parecen en que las eminencias residuales todavía superan aquí y allá la penillanura de la sección norte, mientras que la llanura fluvial de la sección central enterró completamente el relieve preexistente. Hay que hacer una excepción a esta afirmación en el suroeste, cerca de las montañas del sur de Colorado, donde algunas mesas coronadas de lava (Mesa de Maya, Raton Mesa) se elevan varios miles de pies por encima del nivel general de la llanura, y por lo tanto dan testimonio de la erosión generalizada de esta región antes de que se agrave.

      Grandes Llanuras del SurEditar

      Vista del lago Lawtonka, turbinas eólicas y llanuras desde la cima del Monte Scott en Oklahoma

      La sección sur de las Grandes Llanuras, entre las latitudes 35.5° y 25,5°, se encuentra en el oeste de Texas, el este de Nuevo México y el oeste de Oklahoma. Al igual que la sección central, es en su mayor parte una llanura fluvial disecada. Sin embargo, las tierras más bajas que la rodean por todos los lados la sitúan en un relieve tan fuerte que se levanta como una mesa-tierra, conocida desde la época de la ocupación mexicana como el Llano Estacado. Mide aproximadamente 240 km de este a oeste y 640 km de norte a sur. Su contorno es muy irregular y se estrecha hacia el sur. Su altitud es de 1.700 m en el punto occidental más alto, más cercano a las montañas de las que se abastecen sus gravas. A partir de ahí, se inclina hacia el sureste a un ritmo decreciente, primero unos 3,7 m (12 pies) y luego unos 1,3 m/km (7 pies por milla), hasta sus límites oriental y meridional, donde tiene una altitud de 610 m (2.000 pies). Al igual que las Altas Llanuras situadas más al norte, es extraordinariamente suave.

      Es muy seca, salvo por ocasionales láminas de agua poco profundas y temporales tras las lluvias. Llano está separado de las llanuras al norte por el maduro valle consecuente del río Canadá, y de las montañas al oeste por el amplio y probablemente maduro valle del río Pecos. Al este, está fuertemente socavado por la erosión regresiva de las cabeceras de los ríos Rojo, Brazos y Colorado de Texas y presenta una escarpa irregular de aproximadamente 150 a 240 m de altura, que domina la zona central denudada de ese estado. Allí, entre los ríos Brazos y Colorado, se produce una serie de afloramientos aislados coronados por caliza que subyace tanto en el Llano Uplift, al oeste, como en la escarpa de las Grandes Praderas, al este. La parte meridional y estrecha de la meseta, denominada meseta de Edwards, está más diseccionada que el resto, y cae hacia el sur en una escarpa de falla deshilachada. Esta escarpa domina la llanura costera de la bahía de Río Grande. La zona central denudada, al este del Llano, se asemeja a la sección este-central de las llanuras en la exposición de rocas más antiguas. Entre estas dos zonas similares, en el espacio limitado por los ríos Canadiense y Rojo, se alzan las formas atenuadas de las montañas Wichita en Oklahoma, el miembro más occidental del sistema Ouachita.