Esturión de lago

Esturión de lago

Un gigante entre los peces de agua dulce del interior de Wisconsin, el esturión de lago que habita en el fondo es un fósil viviente, una reliquia de la Edad Media de la evolución de los peces. Esta antigua especie hizo su primera aparición hace unos 100 millones de años, en el período Cretácico Superior de la era Mesozoica, justo en el momento en que los dinosaurios hicieron su abrupta salida del cambiante escenario de la Tierra. En la actualidad, el esturión lacustre conserva muchas características primitivas que se han perdido o modificado en otros peces actuales.

Identificación

Con su cuerpo pesado y en forma de torpedo, grueso por delante y que se va estrechando hacia la cola vuelta por detrás, el joven esturión se asemeja a un tiburón pero carece de la elegancia general del venerado habitante marino. Como corresponde a un representante de la era medieval, el esturión de lago lleva una «armadura» en forma de placas óseas en forma de concha, o escudos, dispuestas en cinco filas – dos a cada lado y una a lo largo de la espalda – que recorren la longitud del cuerpo. Cada escudo llega a un pico con un espolón puntiagudo. A medida que el pez envejece, las filas de escudos óseos con puntas de espina se suavizan; en los individuos viejos y grandes los escudos son apenas visibles y el pez parece relativamente liso. El esturión nunca ha evolucionado hasta el punto de sustituir las engorrosas placas por escamas más pequeñas, finas y flexibles que se encuentran en las especies de peces más modernas.

Aunque no es probable que el esturión de lago se confunda con Tiburón, sí tiene una aleta caudal (cola) heterocercal (parecida a la de un tiburón, con el lóbulo superior más largo que el inferior). Y en lugar de una columna vertebral con vértebras separadas, el esturión tiene una varilla continua, flexible y cartilaginosa llamada notocorda que recorre la longitud del cuerpo y termina en la punta del lóbulo superior de la aleta caudal.

El esturión de lago tiene un hocico largo y afilado que se vuelve más corto y romo con la edad. Cuatro barbillas, o palpadores, cuelgan en una fila en la parte inferior del hocico, justo delante de la boca. Los barbillones son importantes órganos sensoriales que alertan al pez de la presencia de alimento cuando se arrastra lentamente por el fondo. La boca y los labios del esturión de lago sobresalen para aspirar el alimento y se retraen cuando no se utilizan, y este venerable pez nunca debe temer una visita al dentista, ya que no tiene dientes. Dos espiráculos (respiraderos) se encuentran en la parte superior de la cabeza, justo por delante de las branquias.

El esturión de lago presenta una considerable variación de color debido a la edad y a las diferencias de localidad. El esturión de lago de Wisconsin es generalmente de color gris pizarra, marrón oliva o negro en el cuerpo con una parte inferior lechosa o blanco-amarillenta. Los esturiones lacustres jóvenes suelen ser de color más claro que los adultos y tienen manchas oscuras en los costados y el hocico.

Distribución

Distribución del esturión lacustre

El esturión lacustre se encuentra en las cuencas de drenaje del Mississippi, el lago Michigan y el lago Superior. En el drenaje del río Mississippi se encuentra en los ríos Mississippi, St. Croix, Chippewa (y sus principales afluentes) y Wisconsin. En el río Wisconsin, los registros la sitúan río arriba hasta el Castle Rock Flowage (condado de Adams). En el lago Superior se encuentra en las aguas relativamente poco profundas de la bahía de Keweenaw, en las proximidades de las islas Apóstoles, y se sabe que desova en el río Bad (condado de Ashland). Se ha capturado ocasionalmente en la bahía de San Luis. En la cuenca del lago Michigan se encuentra en Green Bay, el lago Michigan, el río Menominee hasta la presa de White Rapids, el río Fox hasta el lago Puckaway y el río Wolf hasta Shawano. Este sistema incluye los lagos Winnebago, Butte des Morts y Winneconne, y el río Embarrass. Se ha introducido en lagos en los que no se produjo la reproducción natural, entre ellos El lago Big Cedar (condado de Washington), los lagos Madison (condado de Dane), Chain of Lakes (condado de Waupaca) y el lago Pear (condado de Washburn). El esturión de lago está catalogado como especie rara en Estados Unidos. En la mayor parte de su área de distribución en Estados Unidos, parece estar amenazado. En Wisconsin, es común en el río Menominee, la parte baja del río Wolf, los lagos Poygan y Winnebago, el lago Wisconsin, el río St. Croix hasta la presa Gordon, el río Namekagon por debajo de la presa Trego y los ríos Chippewa y Flambeau. Es poco común o raro en la parte baja del río Wisconsin, en el río Mississippi, en los lagos Madison y en los lagos Michigan y Superior.

Hábitos y hábitat

Sin dientes, es difícil que el esturión de lago muerda algo más grande que un cangrejo de río ocasional. Al depender de la succión para alimentarse, el esturión de lago se limita a vivir de pequeños organismos: caracoles, larvas de insectos, sanguijuelas, pequeñas almejas y otros invertebrados. Para localizar estas deliciosas criaturas, el esturión de lago debe permanecer en el fondo de los lagos con extensas zonas de aguas poco profundas (menos de 30 pies) y en los estanques profundos de los ríos, buscando comida donde ésta sea abundante.

Cuando busca comida, un esturión de lago arrastrará sus barbillas ligeramente sobre el fondo. En cuanto estos sensibles palpadores tocan el alimento, el pez saca su boca tubular y aspira la comida junto con el limo, la grava y otros materiales del fondo. Los restos son expulsados a través de las branquias y los alimentos permanecen.

El esturión de lago tiene la curiosa pero espectacular costumbre de saltar completamente fuera del agua hasta que parece que está de pie sobre su cola, para luego aterrizar con un sonoro chapoteo. Los expertos en peces teorizan que el esturión puede estar tratando de deshacerse de las lampreas; la mayoría de los esturiones adultos tienen una o más cicatrices de lampreas antiguas y no es raro ver seis o más lampreas unidas a un pez.

Reproducción y desarrollo

El esturión de lago migra a sus zonas de desove anual entre finales de abril y principios de junio, prefiriendo desovar en zonas poco profundas y rocosas a lo largo de las orillas del río. El desove del esturión depende de la temperatura y el caudal del agua. Durante las temporadas en las que el flujo de agua es alto y las temperaturas del agua aumentan lentamente, el desove comienza cuando la temperatura del agua alcanza los 53 grados F. Por el contrario, durante las temporadas de bajo flujo de agua y un aumento más rápido de la temperatura del agua, el desove no comienza hasta que las temperaturas del agua alcanzan los 58-59 grados F. Información sobre el desove anual del esturión

Los machos llegan a los sitios de desove antes que las hembras, navegando en grupos de ocho o más, a menudo tan cerca de la superficie que sus colas, espaldas u hocicos están fuera del agua. El desove comienza tan pronto como una hembra madura (sexualmente preparada) entra en el grupo. Los machos nadan junto a la hembra, normalmente a contracorriente, agitando vigorosamente sus colas mientras liberan lecha (esperma) mientras la hembra deja caer sus huevos. Los huevos fecundados, cada uno de un octavo de pulgada de diámetro, son pegajosos y se adhieren a las rocas y otros materiales sólidos en el agua hasta que eclosionan. Hay una considerable variación en el número de huevos producidos por las hembras del mismo peso – la cantidad puede variar de 50.000 a 700.000 huevos en una temporada.

Los huevos eclosionan en cinco a ocho días, dependiendo de la temperatura del agua. En 12 a 14 días, los alevines (peces recién nacidos) miden una pulgada de largo y tienen la boca y los barbillones completamente desarrollados.

Frecuencia de desove – Una hembra de esturión alcanza la madurez sexual cuando tiene entre 24 y 26 años de edad y unas 55 pulgadas de largo, y desovará una vez cada cuatro, cinco o seis años a partir de entonces. Los machos alcanzan la madurez a los 15 años, cuando miden unos 45 centímetros. La mayoría de los machos desovan cada dos años, mientras que algunos lo hacen cada año.

El esturión de lago crece más y vive más tiempo que cualquier otro pez de Wisconsin. Un ejemplar de 82 años capturado en el lago Winnebago en 1953 está registrado como el esturión de lago más viejo de Wisconsin – un mero mequetrefe, si se compara con el veterano de 152 años, 215 libras y 81 pulgadas de largo, sacado del fondo del lago de los bosques en Ontario, Canadá, ese mismo año.

Al principio, el esturión de lago crece más rápidamente en longitud que en peso, pero esta tendencia se invierte a medida que el pez envejece. El crecimiento depende de varios factores, como la temperatura del agua y el alimento disponible.

Longitud del esturión de lago a la edad:

d3

Edad (años) Longitud (pulgadas)
1 11.0
23,0
5 33,0 10 40.0
15 47,0
20 51,0
25 56.0

Preocupaciones ambientales

La conservación del hábitat es el factor más importante para mantener las condiciones de supervivencia del esturión de lago. Los cambios en el hábitat han reducido seriamente la capacidad de nuestras aguas para producir estos peces. Las presas impiden que los peces viajen a sus zonas de desove, y el cambio en el flujo de agua provocado por las centrales hidroeléctricas puede reducir el número de organismos del fondo del que se alimenta el esturión de lago e interferir en la eclosión de los huevos de esturión.

Al igual que muchos peces, el esturión requiere niveles estables y moderados de oxígeno para sobrevivir. Las aguas contaminadas tienen menos oxígeno disponible; en invierno y en pleno verano, estos niveles de oxígeno pueden bajar demasiado, lo que provoca la muerte del esturión de lago y de otras especies.

Los esturiones que viven en aguas contaminadas pueden acumular algunos contaminantes en sus tejidos en altas concentraciones en parte porque son longevos pero también porque pueden tener altos niveles de grasa. El consejo estatal sobre el consumo de pescado de Wisconsin recomienda que las mujeres en edad fértil y los niños no coman esturión con más frecuencia que una comida al mes y que los hombres y las mujeres mayores no coman esturión con más frecuencia que una comida a la semana. Además, las personas que comen pescado deben consultar los consejos de consumo de pescado del Departamento para las aguas de las que se debe comer esturión con menos frecuencia debido a las mayores concentraciones de contaminantes, como los Grandes Lagos y los ríos más grandes e industrializados.

Captura

Esturión de lago bajo el agua

Pesca interior – cosecha de anzuelo y línea de varios de los grandes sistemas fluviales de Wisconsin
Captura de esturión del sistema del lago Winnebago – cosecha con arpón de una pesquería de esturión de renombre mundial.
Plan de gestión del esturión del lago – proporciona orientación para toda la gestión del esturión

Protección y defensa

Guarda del esturión – programa de protección creado para proteger el esturión en desove y minimizar la actividad de pesca furtiva ilegal
Sturgeon for Tomorrow (salida DNR) – organización de defensa del esturión dedicada a la conservación del esturión

Publicaciones sobre el esturión

  • Plan de gestión del esturión de lago de Wisconsin

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