Es seguro el hidróxido de sodio en los productos de belleza?

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El hidróxido de sodio está en una tonelada de productos de belleza. Pero como dice una de mis fuentes favoritas poco fiables (el «favorito» es sarcástico por cierto, sólo para aclarar):

El hidróxido de sodio es, sin embargo, un irritante conocido…

El Instituto Nacional de Seguridad y Salud en el Trabajo… recomienda a los consumidores que eviten el contacto con la piel y los ojos

El CDC informa que «El contacto de la piel con el hidróxido de sodio puede causar quemaduras graves con ulceraciones profundas. El dolor y la irritación son evidentes en 3 minutos, pero el contacto con soluciones diluidas puede no causar síntomas durante varias horas.

Soluciones tan débiles como el 0,12% han demostrado destruir las células sanas de la piel en una hora.

– Truth in Aging

Suena bastante desagradable, y lo es incluso a una concentración súper baja del 0,12%!

¿Pero entonces por qué está en todo? Hablemos de química básica (jaja)…

El hidróxido de sodio, con la fórmula NaOH, se suele utilizar en productos como ajustador del pH. También se utiliza en la fabricación de jabón para convertir las grasas y aceites en jabón. Puedes encontrar hidróxido de sodio (también llamado sosa cáustica o lejía) en su forma pura en el pasillo de la limpieza, ya que también es muy útil para desatascar los desagües.

Pero aquí hay algo interesante…

El hidróxido de sodio no está realmente en la mayoría de los productos

Para entender realmente por qué no tenemos que flipar con el hidróxido de sodio, tenemos que entender qué pasa cuando ponemos hidróxido de sodio en un producto.

El hidróxido de sodio es un compuesto inorgánico soluble y una base fuerte, y esto lo hace realmente inusual porque, a diferencia de la mayoría de los otros ingredientes, la cantidad que se pone en un producto no es la cantidad que termina en el producto al final.

Química del hidróxido de sodio

Cuando el hidróxido de sodio se disuelve en agua, se rompe (disocia) en iones de sodio (Na+) e iones de hidróxido (OH-):

Los iones de sodio son bastante benignos. La sal de mesa es cloruro de sodio (NaCl), y cuando se disuelve en agua (o en tu comida), se divide en iones de sodio (Na+) e iones de cloruro (Cl-). Los iones de sodio del hidróxido de sodio y los iones de sodio de la sal son indistinguibles después de que las sustancias se hayan dividido:

Hay toneladas de iones de sodio en todas partes: hay casi 1 gramo por litro de sudor, y el agua de mar tiene un 1,08% de iones de sodio en masa. Tenemos muchos iones de sodio en nuestro cuerpo, y es esencial para el funcionamiento de nuestro organismo.

Si no tienes una concentración suficiente de iones de sodio en la sangre, acabas con hiponatremia, que puede matarte (el nombre viene de natrium, el nombre latino del sodio). Esta es la razón por la que el agua en grandes dosis es tóxica.

En realidad son los iones de hidróxido los que causan el problema.

Iones de hidróxido

No hablamos mucho de los iones de hidróxido en el cuidado de la piel, ¡y realmente deberíamos hacerlo!

Hablamos mucho de los iones de hidrógeno (H+), ya que los iones de hidrógeno son la razón de la acidez. El pH es una medida de la concentración de iones de hidrógeno en una sustancia a base de agua. Si todavía no sabes mucho sobre el pH, echa un vistazo a esta guía sobre el pH que escribí. (¡No te preocupes, este post seguirá aquí cuando vuelvas!)

Las cosas clave sobre el pH que necesitarás saber para entender lo que viene a continuación:

  • El pH 7 significa neutro. Si es inferior a 7 es ácido, y si es superior a 7 es básico.
  • Un pH más bajo significa que hay una mayor concentración de H+.
  • Las sustancias ácidas donan iones H+ en el agua.
  • Las sustancias alcalinas absorben (aceptan) iones H+ en el agua.
  • La fórmula para calcular el pH es pH = -log10.
    • (Nota al margen: los iones de hidrógeno se denominan más correctamente iones de hidronio, pero para simplificar me quedo con los iones de hidrógeno.)

      Aquí está el tema de los iones hidróxido – reaccionan con los iones hidrógeno para formar agua:

      H+ + OH- → H2O(l)

      Así es como funcionan como ajustadores del pH – neutralizan los iones hidrógeno y los convierten en agua, aumentando el pH del producto. La mayor parte de los iones hidróxido añadidos se convertirán en agua, y los iones de sodio flotarán.

      El agua también puede separarse para formar iones hidrógeno e iones hidróxido:

      H2O(l) → H+ + OH-

      Esta es la razón por la que el pH 7 es neutro, aunque puedes obtener menos iones hidrógeno si tienes un pH más alto. A pH 7, tienes la misma cantidad de iones hidrógeno y de iones hidróxido (a 25 °C). A un pH más bajo tienes un exceso de H+, y a un pH más alto tienes un exceso de OH-.

      Debido a que los iones de hidrógeno y los iones de hidróxido están unidos al agua de esta manera, puedes calcular la concentración de iones de hidróxido en un producto si conoces el pH. La fórmula es un poco complicada:

      Concentración de iones hidróxido () = 10-(14-pH) mol L-1

      Básicamente es justo lo contrario del pH. El pH 14 tiene la misma concentración de iones hidróxido que el pH 0 tiene de iones hidrógeno, y así sucesivamente.

      ¿Qué significa esto para el hidróxido de sodio en los productos para el cuidado de la piel?

      Aquí está el detalle.

      La única razón por la que el hidróxido de sodio puede ser perjudicial en los productos es por los iones de hidróxido, y sabes exactamente lo peligrosos que son los iones de hidróxido si conoces el pH del producto.

      Si el producto tiene un pH de 7, tiene la misma concentración de iones de hidróxido que el agua (es decir, no da mucho miedo). No tiene que preocuparse por el hidróxido de sodio.

      Si el producto está a un pH inferior a 7, tiene menos iones de hidróxido que el agua simple (todavía no es muy temible… pero si baja demasiado entonces tiene que empezar a preocuparse por los iones de hidrógeno). No necesita preocuparse por el hidróxido de sodio en absoluto.

      Si el producto está a un pH superior a 7, entonces tendrá más iones de hidróxido que el agua. En este caso, fíjese en el pH: cuanto más alto sea el pH, más peligroso será el hidróxido. En general, cualquier cosa por debajo de pH 10 está bien si está en contacto con su piel durante un corto período de tiempo, aunque probablemente querrá aclarar su piel después (el jabón tiene un pH de 9-10).

      Hablando de jabón…

      Hidróxido de sodio en el jabón

      El tema del hidróxido de sodio en el jabón es un poco como el hidróxido de sodio como un ajustador de pH – en el producto final, no hay mucho hidróxido de sodio allí. En el jabón, el hidróxido de sodio reacciona con una grasa o aceite, convirtiéndolo en jabón.

      Más información sobre la química del jabón y la saponificación: ¡Haz tu propio jabón! Parte 1: La química detrás de la fabricación de jabón

      Eso significa que una vez que tienes un jabón, no debería quedar hidróxido de sodio. Por lo general, los fabricantes de jabón en realidad van a lo seguro y añaden grasa o aceite extra («superengrasado») para asegurarse de que no haya un exceso de hidróxido de sodio, para que no te quemes la piel accidentalmente.

      Sin embargo, las listas de ingredientes de los jabones suelen ser los ingredientes en bruto que se mezclaron para hacer el jabón, por lo que el hidróxido de sodio estará en una posición preocupantemente alta. Pero no se preocupe: si el jabón se ha hecho correctamente, el hidróxido de sodio se agotará.

      (¡Aunque si debería usar jabón es otra cuestión! Lee más sobre cómo elegir el limpiador adecuado en este post y en La guía de Lab Muffin para el cuidado básico de la piel).