El movimiento del Cinturón Verde y la historia de Wangari Maathai

Wangari Maathai siempre ha tenido afinidad con los árboles. De niña, aprendió de su abuela que una gran higuera cercana a la casa de su familia en el centro de Kenia era sagrada y no debía ser molestada. Recogía agua para su madre en manantiales protegidos por las raíces de los árboles. A mediados de la década de 1970, Maathai, en un esfuerzo por satisfacer las necesidades básicas de las mujeres rurales, comenzó a plantar árboles con ellas. Su movimiento no gubernamental Cinturón Verde ha plantado 30 millones de árboles en toda Kenia, muchos de los cuales siguen en pie. En 2004 su labor fue reconocida internacionalmente con el Premio Nobel de la Paz.

«Cuando los árboles crecen, te dan esperanza y confianza en ti mismo», dijo Maathai recientemente. «Te sientes bien, como si hubieras transformado el paisaje». Así que no debería sorprender que, una hora después de saber que había ganado el premio de la paz por su contribución al desarrollo sostenible, la democracia y la paz, Maathai plantara un árbol. Se trataba de un árbol de llama nandi, originario de su región natal, Nyeri (Kenia), donde Maathai se encontraba cuando se enteró de la noticia. Como no es de las que se aferran a las ceremonias, se arrodilló en la tierra y hundió las manos en la tierra roja, caliente por el sol, y colocó el árbol en el suelo. Fue, según dijo a los periodistas y curiosos reunidos, «la mejor manera de celebrarlo»

Estaba con Maathai ese día. Frotándose la suciedad de las manos, aprovechó la ocasión para dirigir su mensaje al mundo: «Honra este momento plantando árboles», dijo mientras los medios de comunicación atestaban su teléfono móvil. «Estoy segura de que se plantarían millones de árboles si todos los amigos del medio ambiente, y especialmente yo, lo hiciéramos».

Colocando las piezas

Fue a mediados de la década de 1970 cuando Maathai se dio cuenta del declive ecológico de Kenia: las cuencas hidrográficas se secaban, los arroyos desaparecían y el desierto se expandía hacia el sur desde el Sáhara. En sus visitas a Nyeri descubrió que los arroyos que había conocido de niña habían desaparecido y se habían secado. Se habían talado vastos bosques para construir granjas o plantaciones de árboles exóticos de rápido crecimiento que drenaban el agua del ecosistema y degradaban el suelo.

Maathai empezó a hacer conexiones que otros no habían hecho. «Al escuchar a las mujeres hablar del agua, de la energía, de la nutrición, todo se reducía al medio ambiente», me dijo recientemente. «Llegué a comprender la relación entre la degradación del medio ambiente y las necesidades sentidas de las comunidades».

Se le ocurrió la idea de utilizar los árboles para reponer el suelo, proporcionar leña, proteger las cuencas hidrográficas y promover una mejor nutrición (mediante el cultivo de árboles frutales). «Si comprendes y te sientes perturbado, entonces te sientes movido a actuar», dice. «Eso es exactamente lo que me pasó a mí».

Maathai creó un vivero en el bosque de Karura, en las afueras de Nairobi, y más tarde lo trasladó a su patio trasero. Pero la idea no prosperó. En su libro The Green Belt Movement: Sharing the Approach and the Experience, Maathai cuenta que en 1975 llevó plántulas a la feria agrícola anual de Nairobi. Varias personas expresaron su interés en plantar árboles. El Consejo Nacional de Mujeres de Kenia, decepcionado pero no disuadido, la instó a seguir con la idea y en 1977 nació el Movimiento del Cinturón Verde. Plantar árboles parecía «razonable, factible», dice. Pero los guardabosques del gobierno se resistieron al principio. No creían que las mujeres rurales sin formación pudieran plantar y cuidar árboles.

«A las personas con mucha formación les resulta muy difícil ser simples», dice Maathai, riendo. Las mujeres tampoco creían que pudieran hacerlo. Pero Maathai les enseñó cómo, aprovechando las habilidades que ya tenían.

Las mujeres, al principio unos pequeños grupos, recogieron semillas de árboles en los bosques. Luego las plantaron en cualquier cosa que tuvieran a mano, incluidas latas viejas o tazas rotas. (En las ceremonias del Premio Nobel de la Paz, Maathai le dijo a Oprah Winfrey en una entrevista, con pesar, que su entonces marido había mirado con recelo las latas de semillas en su casa y sus alrededores. Más tarde se divorciaron). Las mujeres regaban los plantones y les daban el sol adecuado. Luego, cuando tenían unos 30 centímetros de altura, los plantaban en terrenos privados (suyos o de otros).

Los árboles crecen y se ramifican

Cuando Maathai o, con el tiempo, su pequeño personal de campo, consideraba que el árbol había sobrevivido, las mujeres recibían una paga. Era una cantidad nominal, hoy menos de 10 céntimos de dólar por árbol. Pero en las comunidades pobres, en las que el desempleo era y sigue siendo muy frecuente, las opciones de las mujeres para ganar dinero son escasas. Los ingresos procedentes de la plantación de árboles son importantes; proporcionan a las mujeres una medida de independencia e incluso de poder en los hogares y las comunidades.

En 1981, el Movimiento del Cinturón Verde obtuvo su primera financiación significativa cuando el Fondo de Desarrollo de las Naciones Unidas para la Mujer (UNIFEM) proporcionó un «capital inicial» que transformó el esfuerzo de unos pocos viveros en un gran número con miles de plantones. El apoyo de UNIFEM también «nos ayudó a movilizar a miles de mujeres» a las que Maathai llama «forestales sin diploma». En 1986, Maathai llevó su idea a toda la región; con financiación del Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente, el Movimiento del Cinturón Verde lanzó la Red Panafricana del Cinturón Verde. La Red ofrece formación y experiencia práctica a grupos de base de medio ambiente y desarrollo. Varios de ellos, en Etiopía, Tanzania, Uganda, Ruanda y otros países africanos, han integrado el enfoque del Movimiento del Cinturón Verde.

A lo largo de los años, el Movimiento del Cinturón Verde ha incorporado otras actividades comunitarias a los esfuerzos de plantación de árboles. Entre ellas se encuentran el cultivo de alimentos autóctonos más nutritivos, métodos de baja tecnología pero eficaces para recoger y almacenar el agua de lluvia, la formación empresarial y el suministro de información sobre la salud reproductiva y la prevención del VIH/SIDA.

Todo menos variedad de jardín

Maathai, la primera mujer africana y la primera ecologista galardonada con el premio de la paz, siempre ha seguido un camino singular. Tercera hija de un padre aparcero y una madre agricultora de subsistencia, Maathai empezó a ir a la escuela a los siete años. Su hermano mayor, Nderitu, también escolarizado, se lo propuso. Aunque no era habitual que las niñas de las zonas rurales de Kenia gobernadas por los británicos estudiaran, sus padres estuvieron de acuerdo.

Maathai destacó y se sintió atraída por las ciencias. Después de graduarse como una de las mejores de su clase en una escuela secundaria de un convento, recibió una beca del gobierno de EE.UU. destinada a capacitar a los jóvenes kenianos para que fueran líderes después de la independencia.

Maathai estudió en Kansas y Pennsylvania, obteniendo títulos de licenciatura y maestría. En 1963, vio la independencia de Kenia por televisión, y regresó a su país en 1966. A los 20 años, Maathai se incorporó a la Universidad de Nairobi como investigadora y luego profesora de anatomía veterinaria. Lo que siguió fue una serie de primicias. En 1971, se convirtió en la primera mujer de África oriental y central en obtener un doctorado; su doctorado es en ciencias biológicas. Unos años más tarde fue nombrada la primera mujer directora de departamento de la universidad. Se casó y tuvo tres hijos, que ahora tienen 30 años. Su hija, Wanjira, trabaja con el Movimiento Cinturón Verde.

A principios de la década de 1990, el Movimiento Cinturón Verde lanzó un programa de educación cívica y medioambiental. En su discurso de aceptación del Premio Nobel en diciembre, dijo que el propósito del programa era ayudar a la gente a «establecer las conexiones entre sus propias acciones personales y los problemas que presencian en su entorno y en la sociedad». Con este conocimiento se despiertan -como si se miraran en un nuevo espejo- y pueden pasar del miedo o la inercia a la acción.

Maathai y el Movimiento del Cinturón Verde lideraron campañas de gran repercusión para salvar los bosques y espacios verdes de Kenia. En 1991, por ejemplo, el movimiento salvó el Parque Uhuru de Nairobi de un enorme rascacielos que iba a construir el partido gobernante. La dictadura aún era fuerte, y no le hacía gracia. Por su audacia, Maathai y sus colegas del Cinturón Verde fueron sometidos a penas de cárcel y acoso, incluyendo amenazas de muerte. Muchas noches, Maathai permaneció en casas de seguridad. Fue ridiculizada públicamente por el parlamento y por el entonces presidente Daniel Arap Moi, que la llamó «loca» y «divorciada». En las protestas, las fuerzas de seguridad del gobierno y los matones contratados le propinaban regularmente palizas, una de las cuales estuvo a punto de costarle la vida a Maathai con un panga (garrote).

Y, sin embargo, no se desanimó. «Está más claro que el agua. No se puede proteger el medio ambiente si no hay un espacio democrático de gobernanza», afirma.

En 1992, en parte como resultado del activismo de Maathai, Kenia legalizó los partidos políticos de la oposición. En los años siguientes, el régimen, aunque seguía siendo corrupto y cascarrabias, mostró signos de resquebrajamiento. Tras una serie de violentos enfrentamientos con Maathai y el Movimiento del Cinturón Verde por el bosque de Karura en 1999, el régimen abandonó sus planes ilegales de desarrollo. El bosque se erige hoy, vasto y verde, al borde de las palpitantes calles de Nairobi.

Hacia la democracia y la paz

Aún así, Maathai pasó el Día Internacional de la Mujer de 2001 en la cárcel. El presidente Moi, al inaugurar un seminario de mujeres ese mismo mes, afirmó que las «mentes pequeñas» de las mujeres frenaban su progreso. Pero Maathai ha sido la última en reír. Fue elegida diputada en 2002 y luego nombrada viceministra de Medio Ambiente y Recursos Naturales. En muchos sentidos, su mundo, y el de Kenia, ha dado un vuelco. El día en que Maathai y otros miembros del nuevo gobierno fueron inaugurados, Maathai reconoció a sus escoltas policiales. La noche en que se dirigía a Oslo para asistir a la entrega del premio de la paz, Maathai se encontró con el famoso atasco de la hora punta de Nairobi. Se llamó a la policía para que despejara el tráfico y pudiera llegar a tiempo a la celebración de despedida. Lillian Muchungi, miembro del Movimiento del Cinturón Verde desde hace mucho tiempo y que había sido detenida junto a Maathai, se mostró incrédula: «Ahora le están despejando el camino. Pero cómo solían luchar contra nosotros.

Maathai me dijo que consideraba el premio de la paz como el reconocimiento a una «larga, larga lucha», un honor distinto a cualquier otro que hubiera pensado recibir. La prensa de Kenia consideró a Maathai una keniana modelo que había hecho que el país se sintiera inmensamente orgulloso. Los kenianos de a pie, tanto mujeres como hombres, la aclamaron. Muchos dicen que Maathai es la mejor esperanza de Kenia para acabar con décadas de estancamiento, corrupción y declive medioambiental (los llamamientos para que sea nombrada ministra de Medio Ambiente no han cesado).

«Es una dama africana con núcleo de hierro, una dama fuerte, con cerebro», dijo Bernard Mungai, un conductor de Nairobi, en una reacción típica a la noticia del Nobel. «Está preparada para todo. La mujer ayudará a Kenia a ponerse al día». Una columnista de autoayuda instó a los jóvenes kenianos a plantar árboles; «nunca se sabe», dijo, «a dónde puede llevar».

Los laureles y más trabajo

De cerca, las décadas de activismo de Maathai parecen haber dejado pocas cicatrices. Su rostro sin arrugas la hace parecer mucho más joven de lo que es. Y aunque conserva la seriedad de un profesor universitario, Maathai se ríe con facilidad y profundamente, incluso de sí misma. Cuando sonríe, cosa que hace a menudo, su rostro atrae la luz hacia arriba, hacia sus altos pómulos y sus grandes ojos. Le gusta cocinar, disfruta con una buena broma y era fan de Oprah Winfrey antes de que ambas se conocieran en Oslo y congeniaran. (Winfrey, junto con Tom Cruise, copresentó el concierto del Premio Nobel de la Paz.)

Aunque Maathai demostró ser una estrella, con sustancia, en las festividades del premio de la paz, hay pocas probabilidades de que deje de serlo. En el brillante concierto, Maathai bromeó ante la mirada de Winfrey y Cruise: «Como estoy acostumbrada a la base, a cavar agujeros y a plantar árboles, no ha sido muy fácil estar en la cima»

Es cierto que, desde que se convirtió en la ganadora del Nobel, Maathai ha plantado árboles con personalidades como el primer ministro de Noruega y el ministro de finanzas de Gran Bretaña. Pero también plantó recientemente cientos de plantones en el bosque de Aberdare, no lejos de Nyeri, y no hubo palas ceremoniales a la vista.

No hay planes para dormirse en los laureles. Maathai sigue librando una batalla para proteger los bosques autóctonos de Kenia, que cubren menos del 2% de la tierra, un nivel peligrosamente bajo. También trabaja en la restauración de los bosques, utilizando el modelo del Movimiento del Cinturón Verde que perfeccionó durante casi tres décadas.

En el bosque de Aberdare, los grupos locales del Cinturón Verde y otros trabajan con el Departamento Forestal (antaño notoriamente corrupto) y han criado y trasplantado más de 200.000 plantones de árboles autóctonos. Maathai quiere ampliar el programa a otros cuatro bosques nacionales en peligro. «Antes me quedaba ronca gritando desde fuera», ríe Maathai. «Ahora que estoy dentro, intento decirles desde dentro que así es como debe ser».

Posibilidades de curación

En Oslo, Maathai pidió una nueva relación con la Tierra, «para curar sus heridas y, en el proceso, curar las nuestras». Pidió a su público que «abrace a toda la creación en toda su diversidad, belleza y maravilla….»

Maathai planea utilizar el Premio de la Paz para garantizar que sus palabras se traduzcan en acciones. Al mismo tiempo que continúa con su trabajo en el gobierno, planea reforzar y ampliar el Movimiento del Cinturón Verde, incluso en países en situación de posconflicto como Sudán. A pesar del alto perfil del Movimiento del Cinturón Verde en los círculos internacionales de ONGs y donantes, Maathai siempre ha tenido que luchar para hacer frente a los costes del programa y del personal.

La Fundación Wangari Maathai, lanzada en las ceremonias del premio de la paz, ampliará el alcance del trabajo de Maathai en tres áreas: el papel de la cultura en la protección del medio ambiente, la reforestación («reverdecer la Tierra») y el buen gobierno, especialmente en África. Maathai también quiere que otras personas de todo el mundo -ambientalistas, activistas de los derechos de la mujer, defensores de la democracia, defensores de la paz, africanos y, especialmente, mujeres africanas- reclamen el premio y lo utilicen. «No tenemos que esperar a recibir un premio individualmente», dice. «…no trabajamos para que nos reconozcan. Trabajamos porque creemos en lo que hacemos».