Efectos cerebrales de la anestesia general

Una nueva investigación está arrojando luz sobre los efectos de la anestesia general en el cerebro y el cuerpo.

En Estados Unidos, casi 60.000 pacientes reciben anestesia general para ser operados cada día. La anestesia provoca patrones específicos de actividad en el cerebro, que pueden verse en un electroencefalograma (EEG). El patrón más común es un aumento gradual de la actividad de baja frecuencia y alta amplitud a medida que se profundiza el nivel de anestesia.

El doctor Emery Brown, del Hospital General de Massachusetts, cree que «la forma en que los fármacos anestésicos inducen y mantienen los estados de comportamiento de la anestesia general es una cuestión importante en medicina y neurociencia».

Su equipo investigó la anestesia general frente al sueño y el coma. Llevaron a cabo una revisión de los estudios sobre anestesia de una serie de áreas, incluyendo la neurociencia y la medicina del sueño.

«Puede sonar puntilloso, pero tenemos que hablar con precisión de lo que es este estado», dice Brown. «Este trabajo es un intento de empezar desde cero y establecer definiciones claras».

Explicó: «Empezamos por enunciar los estados fisiológicos específicos que comprende la anestesia general, concretamente la inconsciencia, la amnesia, la falta de percepción del dolor y la falta de movimiento, y luego analizamos en qué se comparan y diferencian del sueño y el coma.»

El equipo comparó los signos físicos y los patrones de EEG de estos estados. Encontraron diferencias significativas, y sólo las etapas más profundas del sueño eran similares a las etapas más ligeras de la anestesia. La anestesia general es, en esencia, un «coma reversible».

«Mientras que el sueño natural normalmente pasa por fases predecibles, la anestesia general implica que el paciente sea llevado y mantenido en la fase más apropiada para el procedimiento», informan en el New England Journal of Medicine.

«Las fases de la anestesia general en las que se realiza la cirugía son las más parecidas a los estados de coma»

Brown dice: «La gente ha dudado en comparar la anestesia general con el coma porque el término suena muy duro, pero realmente tiene que ser así de profundo o ¿cómo se podría operar a alguien? La diferencia clave es que se trata de un coma controlado por el anestesista y del que los pacientes se recuperarán de forma rápida y segura.»

«Esta información es esencial para nuestra capacidad de profundizar en la comprensión de la anestesia general.»

«Creemos que se trata de una mirada conceptualmente muy novedosa sobre los fenómenos que nosotros y otros hemos observado y estudiado en el sueño, el coma y el uso de la anestesia general», añade el coautor Nicholas Schiff, MD.

«Al replantear estos fenómenos en el contexto de los mecanismos de los circuitos comunes, podemos hacer que cada uno de estos estados sea comprensible y predecible»

En su investigación, el equipo se sorprendió al descubrir que algunos fármacos, incluida la ketamina, en realidad activan en lugar de suprimir la actividad cerebral. Por eso la ketamina puede provocar alucinaciones a dosis bajas. Pero a dosis más altas, el exceso de actividad cerebral conduce a la inconsciencia al crear patrones desorganizados y «bloquear cualquier señal coherente», de forma similar a la experiencia de la inconsciencia inducida por las convulsiones.

Las dosis bajas de ketamina podrían incluso ser de ayuda para las personas con depresión, según Brown. Actúa rápidamente y podría ayudar a «salvar la brecha» entre los diferentes tipos de antidepresivos. Cree que los efectos del fármaco son comparables a los de la terapia electroconvulsiva.

Otro hallazgo sorprendente es que el fármaco inductor del sueño zolpidem (Ambien) puede ayudar a los pacientes con lesiones cerebrales mínimamente conscientes a recuperar algunas funciones. Esta paradoja se debe a un fenómeno común en el que los pacientes en la primera fase de la anestesia pueden moverse o vocalizar, debido a la estimulación del tálamo.

Brown afirma que «los anestesistas saben cómo mantener con seguridad a sus pacientes en los estados más profundos de la anestesia general, pero la mayoría no está familiarizada con los mecanismos básicos de los circuitos neuronales que les permiten llevar a cabo su labor de mantenimiento de la vida.»

«La anestesia no ha sido atacada tan seriamente como otras cuestiones de la neurociencia», añade. «¿Por qué no deberíamos hacer lo mismo con las cuestiones de la anestesia general?»

El doctor Andreas Loepke, de la Facultad de Medicina de la Universidad de Cincinnati, está de acuerdo. «Los anestésicos son medicamentos muy potentes con un margen de seguridad muy estrecho, como demuestran los desafortunados acontecimientos que rodearon la muerte de Michael Jackson», afirma.

«Estos medicamentos conllevan potentes efectos secundarios, como la depresión respiratoria, la pérdida de los reflejos protectores de las vías respiratorias, la inestabilidad de la presión sanguínea, así como las náuseas y los vómitos»

Concluye que una mejor comprensión de cómo funciona la anestesia general a nivel celular y molecular podría ayudar al desarrollo de fármacos anestésicos que carezcan de esos efectos secundarios.