Constelación de Acuario

La constelación de Acuario se encuentra en el hemisferio sur. Es una de las 12 constelaciones del zodiaco. El nombre de la constelación significa «el portador de agua» (o «portador de copas») en latín y su símbolo es ♒, que representa el agua.

Aquarius se encuentra en la región del cielo que a veces se denomina el Mar, porque contiene varias otras constelaciones con nombres asociados al agua; Piscis (el pez), Eridanus (el río) y Cetus (la ballena), entre otras. Como otras constelaciones del zodiaco, Acuario fue catalogada por el astrónomo griego Ptolomeo en el siglo II.

Acuario contiene las famosas estrellas supergigantes Sadalsuud (Beta Aquarii) y Sadalmelik (Alfa Aquarii), y una serie de notables objetos de cielo profundo: los cúmulos globulares Messier 2 y Messier 72, el asterismo Messier 73, la galaxia enana de Acuario, la galaxia Átomos para la Paz (NGC 7252) y dos conocidas nebulosas: la nebulosa de Saturno y la nebulosa de la Hélice.

Datos, ubicación & mapa

Acuario es la décima constelación más grande del cielo, ocupando un área de 980 grados cuadrados.

Se encuentra en el cuarto cuadrante del hemisferio sur (SQ4) y puede verse en latitudes entre +65° y -90°. Las constelaciones vecinas son Aquila, Capricornus, Cetus, Delphinus, Equuleus, Pegasus, Piscis Austrinus y Sculptor.

Aquarius contiene dos estrellas más brillantes que la magnitud 3,00 y siete estrellas que se encuentran a menos de 10 parsecs (32,6 años luz) de la Tierra. La estrella más brillante de la constelación es Beta Aquarii, también conocida como Sadalsuud, con una magnitud aparente de 2,87. La estrella más cercana es EZ Aquarii, un sistema estelar triple compuesto por tres enanas de tipo M, situado a una distancia de 11,27 años luz de la Tierra.

La constelación contiene 11 estrellas con nombre. Los nombres de las estrellas aprobados por la Unión Astronómica Internacional (UAI) son Albali, Ancha, Bosona, Bunda, Lionrock, Márohu, Sadachbia, Sadalmelik, Sadalsuud, Situla y Skat.

Aquarius tiene un número considerable de estrellas con exoplanetas conocidos. Se trata de Psi-1 Aquarii (91 Aquarii, clase espectral K0III), HD 210277 (G0V), HD 212771 (G8IV), HD 222582 (G5), HD 220689 (G3V), HD 215152 (K0, dos planetas), HD 206610 (K0III), WASP-69 (K5), WASP-70 A (G4), WASP-75 (F9), Gliese 849 (M3.5, dos planetas), Gliese 876 (M3.5V, cuatro planetas), WASP-47 (G9V, cuatro planetas) y WASP-6 (G8).

Acuario pertenece a la familia de constelaciones del Zodiaco, junto con Aries, Tauro, Géminis, Cáncer, Leo, Virgo, Libra, Escorpio, Sagitario, Capricornio y Piscis. Acuario contiene tres objetos Messier: Messier 2 (NGC 7089), Messier 72 (NGC 6981) y Messier 73 (NGC 6994). Hay cuatro lluvias de estrellas asociadas a la constelación: las Acuáridas de Marzo, las Acuáridas Eta, las Acuáridas Delta y las Acuáridas Iota.

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Mapa de la constelación de Acuario, by IAU and Sky&Telescope magazine

Mito de Acuario

Acuario se representa como un joven que vierte agua (o alternativamente, néctar) de un ánfora en la boca del Pez del Sur, representado por la constelación Piscis Austrinus.

Aquarius suele asociarse con Ganímedes, el hijo del rey Tros, en la mitología griega. Ganímedes era un hermoso joven troyano que llamó la atención de Zeus, lo que hizo que el dios se disfrazara de águila (representada por la constelación Aquila) y lo llevara al Olimpo para que sirviera de copero a los dioses. En otra historia, la constelación representa a Deucalión, hijo de Prometeo, que sobrevivió al gran diluvio junto con su esposa Pirra.

En la mitología babilónica, Acuario se identifica como GU.LA (el grande), el propio dios Ea y, en los relatos egipcios, se decía que la constelación representaba al dios del Nilo.

Estrellas mayores de Acuario

Sadalsuud – β Aquarii (Beta Aquarii)

Sadalsuud es la estrella más brillante de Acuario. Pertenece a una rara clase de estrellas, las supergigantes amarillas. Tiene una magnitud aparente de 2,87 y está a unos 540 años luz de distancia. Su nombre proviene de la frase árabe sa’d al-suud, que significa la «suerte de las suertes». Beta Aquarii también ha sido denominada en ocasiones como Lucida Fortunae Fortunarum, que en latín significa «la más brillante de las suertes». La estrella se asocia a la primavera y a la buena fortuna que trae el Sol cuando sale después de pasar el invierno.

Sadalsuud tiene una masa que es seis veces la del Sol y es 2.200 veces más luminosa que éste. Es una estrella triple o múltiple. La componente primaria, Beta Aquarii A, tiene dos componentes ópticas, una con una magnitud de 11,0, situada a 35,4 segundos de arco, y otra con una magnitud de 11,6, a 57,2 segundos de arco.

Sadalmelik – α Aquarii (Alpha Aquarii)

Sadalmelik es una supergigante de tipo G (amarilla), distante aproximadamente 800 años luz. Es 3000 veces más luminosa que el Sol y tiene una magnitud aparente de 2,950.

Su nombre deriva de la frase árabe sa’d al-malik, que significa «suerte del rey». A veces la estrella también se llamaba Ruchbah, nombre que ahora se aplica formalmente a Delta Cassiopeiae.

Skat – δ Aquarii (Delta Aquarii)

Skat, Delta Aquarii, comparte su nombre tradicional con Beta Pegasi (Scheat). El nombre deriva del árabe as-saq, que significa pierna o espinilla. Skat es la tercera estrella más brillante de Acuario.

Se cree que es un miembro del Grupo Móvil de la Osa Mayor (Collinder 285), una asociación de estrellas que incluye a las más prominentes de la Osa Mayor, que comparten velocidades y origen comunes.

La estrella tiene una magnitud aparente de 3,269 y se encuentra a unos 160 años luz de distancia.

Delta Aquarii está asociada a una lluvia de meteoros, las Delta Acuáridas. La lluvia de Acuáridas Delta del Sur es visible desde mediados de julio hasta mediados de agosto, tiene su pico el 28 o 29 de julio y tiene una tasa media de observación de meteoros de 15 a 20 por hora, mientras que las Acuáridas Delta del Norte duran desde el 16 de julio hasta el 10 de septiembre y tienen su pico a mediados de agosto con una tasa media de 10 meteoros por hora.

Sadachbia – γ Aquarii (Gamma Aquarii)

Sadachbia, Gamma Aquarii, tiene una magnitud aparente de 3,84 y está a 158 años luz de distancia. Su nombre deriva de la frase árabe sa’d al-axbiyah, que significa «suerte de los hogares» (tiendas). Gamma Aquarii es una estrella binaria espectroscópica con un periodo de 58,1 días.

Sadaltager – ζ Aquarii (Zeta Aquarii)

Sadaltager, Zeta Aquarii, es otra estrella binaria, situada en el centro del asterismo del jarro de agua. Tiene una magnitud aparente de 4,42 y está a 103 años luz de distancia. Su nombre proviene de la expresión árabe sa’d al-tajir, que significa «suerte del comerciante». A veces también se le llama Altager, otra variante del mismo nombre.

La componente más brillante, Zeta-2 Aquarii, es una enana de la secuencia principal de tipo F, de color blanco-amarillo, mientras que la compañera, Zeta-1 Aquarii, es una subgigante de tipo F, de color blanco-amarillo. La pareja es fácil de resolver, ya que las estrellas son casi igual de brillantes. Zeta-1 Aquarii tiene una magnitud visual de 4,59 y Zeta-2, de 4,42.

R Aquarii

estrella binaria,r aquarii

Esta imagen revela un dramático sistema estelar binario llamado R Aquarii, situado a 700 años luz de la Tierra, visto en 2012 por el Very Large Telescope (VLT) de ESO. R Aquarii es una de las llamadas «binarias simbióticas», compuesta por dos estrellas rodeadas por una gran y dinámica nube de gas (una nebulosa). Los sistemas de este tipo contienen dos estrellas en una relación desigual y compleja. R Aquarii está formada por una enana blanca caliente y una gigante roja. La gigante roja está perdiendo materia hacia su pequeña compañera y ocasionalmente expulsa materia en extraños chorros, bucles y estelas, formando las intrigantes formas que se ven aquí. En este doble acto cósmico ocurren muchas cosas entre los actores. La gigante roja es una estrella variable, con un brillo que cambia por un factor de 750 cada año y tres semanas. La débil nebulosa se llama Cederblad 211 y se cree que es el resultado de una violenta nova hace 250 años. También es visible un rasgo estrecho y vertical en forma de S, con manchas de material sobrecalentado que se mueven hacia fuera a tremendas velocidades de 600 a 850 kilómetros por segundo. R Aquarii también fue fotografiado hace 15 años -y varias veces en el intervalo- para seguir su actividad. El sistema es muy dinámico y complejo, y se ha expandido y evolucionado significativamente en los últimos años (una imagen de 1997 puede verse aquí, y una comparación entre las dos está disponible aquí). Imagen: ESO

R Aquarii destaca por ser una estrella simbiótica. Es una estrella binaria, que se cree que está formada por una enana blanca y una gigante roja variable de tipo Mira. La atracción gravitatoria de la enana blanca atrae material de la gigante roja y a veces expulsa el excedente, que forma una nebulosa alrededor del sistema. La nebulosa se conoce como Cederblad 211.

R Aquarii tiene una magnitud aparente de 7,69 y se encuentra a unos 600 años luz.

Otras estrellas notables:

91 Aquarii, o ψ1 Aquarii (Psi-1 Aquarii) es el componente más brillante de un sistema estelar triple que se encuentra a unos 148 años luz de distancia. La estrella primaria es una gigante naranja con una magnitud aparente de 4,22 que tiene un planeta extrasolar confirmado en su órbita, descubierto en 2003. La compañera es otra estrella binaria, compuesta por dos estrellas de magnitud 10. El planeta que orbita la primaria se llama 91 Aquarii b o HD 219449 b. Orbita la estrella a una distancia media de 48,5 Gm, que es más corta que la distancia entre el Sol y Mercurio (57,9 Gm).

Gliese 849 es una enana roja, a 29 años luz de distancia. La estrella tiene un planeta similar a Júpiter, Gliese 849 b, que la orbita a una distancia de 2,35 UA. El planeta fue descubierto en agosto de 2006. Fue el primer planeta de período largo similar a Júpiter descubierto orbitando una enana roja.

Gliese 876 es otra enana roja, a sólo unos 15 años luz de distancia. Sin embargo, la estrella es muy débil y, con una magnitud aparente de 10,1, no puede verse a simple vista a pesar de su proximidad.

En 2010 se ha confirmado que Gliese 876 tiene cuatro planetas extrasolares en su órbita. Se cree que el planeta más cercano a la estrella es un pequeño planeta similar a Neptuno o un gran planeta terrestre. Los planetas del medio son similares a Júpiter. El planeta exterior está cerca de Urano en términos de masa. Las órbitas de los tres planetas exteriores están encerradas en una resonancia de Laplace, con una relación entera simple (1:2:4) entre sus períodos orbitales, como las lunas de Júpiter, Ganímedes, Europa e Io (también en una resonancia orbital 1:2:4).

88 Aquarii es un gigante naranja de tipo K, distante aproximadamente 243 años luz. Tiene una magnitud aparente de 3,68.

λ Aquarii (Lambda Aquarii) tiene los nombres tradicionales Hydor y Ekkhysis, que significan agua y efusión en griego antiguo. La estrella en una gigante roja de tipo M, a unos 392 años luz de distancia. Es una estrella variable irregular con una magnitud aparente media de 3,73.

ε Aquarii (Epsilon Aquarii) tiene los nombres tradicionales de Albali («la tragona» en árabe) y Nir Saad Bula («la suerte más brillante de la tragona»). Tiene una magnitud aparente de 3,8 y está a 215 años luz de distancia. Es una subgigante blanca y una presunta variable.

Objetos de cielo profundo en Acuario

Messier 2 (M2, NGC 7089)

M2 es un cúmulo globular situado cinco grados al norte de Sadalsuud (Beta Aquarii). Tiene 13.000 millones de años y contiene unas 150.000 estrellas, entre ellas 21 variables conocidas. Con un diámetro que abarca 175 años luz, es uno de los cúmulos globulares más grandes conocidos.

M2 se encuentra a unos 37.500 años luz de distancia y tiene una magnitud aparente de 6,3. Las estrellas más brillantes del cúmulo, en su mayoría gigantes rojas y amarillas, tienen una magnitud de 13,1.

el cúmulo 2,m2,ngc 7089

Los cúmulos estelares suelen aparecer en las sesiones fotográficas cósmicas, y también son muy apreciados por el agudo ojo del telescopio espacial Hubble de la NASA/ESA. Estas grandes reuniones de gemas celestes son vistas sorprendentes – y el tema de esta Imagen de la Semana, Messier 2, no es ciertamente una excepción. Messier 2 está situado en la constelación de Acuario (el Aguador), a unos 55.000 años-luz de distancia. Se trata de un cúmulo globular, un grupo esférico de estrellas fuertemente unidas por la gravedad. Con un diámetro de unos 175 años luz, una población de 150.000 estrellas y una edad de 13.000 millones de años, Messier 2 es uno de los mayores cúmulos de su clase y uno de los más antiguos asociados a la Vía Láctea. Esta imagen del núcleo de Messier 2 obtenida por el Hubble se creó utilizando luz visible e infrarroja. La mayor parte de la masa del cúmulo se concentra en su centro, con brillantes corrientes de estrellas que se extienden hacia el espacio. Es lo suficientemente brillante como para que pueda verse incluso a simple vista cuando las condiciones de observación son extremadamente buenas. Crédito: ESA/Hubble & NASA, G. Piotto et al.

M2 fue descubierto por el astrónomo italiano Jean-Dominique Maraldi (Giovanni Domenico Maraldi) en 1746 mientras él y Jacques Cassini observaban un cometa. Charles Messier descubrió el cúmulo en 1760, pero creyó que era una nebulosa. El astrónomo alemán William Herschel fue el primero en resolver las estrellas del cúmulo en 1783.

Messier 72 (M72, NGC 6981)

Messier 72 es también un cúmulo globular, distante aproximadamente 53.000 años luz. Se encuentra mucho más allá del Centro Galáctico. Tiene un diámetro de unos 106 años luz y una magnitud aparente de 9,3. Contiene varias estrellas gigantes azules y se considera un cúmulo joven. También tiene un número importante de estrellas variables, 42 conocidas, en su mayoría del tipo RR Lyrae. La estrella más brillante del cúmulo tiene una magnitud aparente de 14,2.

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Messier 72, imagen: NASA (Telescopio espacial Hubble)

M72 fue descubierto por el astrónomo francés Pierre Méchain en 1780. Tanto él como Charles Messier, que incluyó el cúmulo en su catálogo, creían que el objeto era una nebulosa débil.

El cúmulo no es fácil de observar. En un telescopio de 10 pulgadas, sólo aparece como una tenue mancha. Sin embargo, las estrellas pueden resolverse en un telescopio de 20 pulgadas.

M72 está situado tres grados al sur y 1,5 grados al este de Epsilon Aquarii, o nueve grados al este de Algiedi (Alpha Capricorni).

Messier 73 (M73, NGC 6994)

Messier 73 es un asterismo de cuatro estrellas que aparecen cerca unas de otras en el cielo nocturno, pero que realmente no están conectadas. El asterismo solía ser tratado como un cúmulo abierto disperso hasta 2002, cuando un análisis demostró que las seis estrellas más brillantes del «cúmulo» no sólo estaban a distancias muy diferentes de la Tierra, sino que también se movían en direcciones diferentes.

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Messier 73, imagen: Sloan Digital Sky Survey

Charles Messier descubrió el objeto en 1780 y lo describió como un cúmulo de cuatro estrellas con cierta nebulosidad. El astrónomo inglés John Herschel no estaba del todo convencido de que M73 fuera un cúmulo, pero lo incluyó en su Catálogo General de cúmulos, nebulosas y galaxias.

M73 se encuentra a 1,5 grados al este de M72. El cúmulo se encuentra a unos 2.500 años luz de distancia.

Nebula de Saturno (NGC 7009, Caldwell 55)

La Nebulosa de Saturno fue descubierta por Sir William Herschel a finales del siglo XVIII. Recibió su nombre del astrónomo y fabricante de telescopios inglés William Parsons, tercer conde de Rosse, en el siglo XIX.

La espectacular nebulosa planetaria NGC 7009, o nebulosa de Saturno, emerge de la oscuridad como una serie de burbujas de formas extrañas, iluminadas en gloriosos rosas y azules. Esta colorida imagen fue capturada por el poderoso instrumento MUSE del Very Large Telescope (VLT) de ESO, como parte de un estudio que mapeó el polvo dentro de una nebulosa planetaria por primera vez. Imagen: ESO/J. Walsh, septiembre de 2017

En telescopios más grandes, su forma parece similar a la del planeta Saturno. La nebulosa se encuentra un grado al oeste de Nu Aquarii.

La nebulosa de Saturno es una nebulosa planetaria que se formó cuando una estrella de baja masa evolucionó hasta convertirse en una brillante enana blanca. La estrella central tiene una luminosidad de unos 20 soles y una magnitud aparente de 11,5. Su temperatura es de unos 55.000 K.

La estrella emite una fuerte radiación ultravioleta, que se cree que crea el tinte verde fluorescente de la nebulosa.

Nebula de la Hélice (NGC 7293, Caldwell 63)

La nebulosa de la Hélice fue descubierta por el astrónomo alemán Karl Ludwig Harding en el siglo XIX. Es una gran nebulosa planetaria, una de las nebulosas brillantes más cercanas a la Tierra. Se encuentra a unos 700 años luz de distancia. Por su aspecto, la nebulosa se ha ganado el apodo de Ojo de Dios.

Nebula de la Hélice,nebulosa del ojo de Dios,NGC 7293

Nebula de la Hélice, imagen: NASA, ESA y C.R. O’Dell (Universidad de Vanderbilt)

La nebulosa tiene una extensión de 2,5 años luz. El núcleo estelar remanente en el centro de la nebulosa (núcleo de la nebulosa planetaria o PNN) acabará convirtiéndose en una estrella enana blanca.

Helix fue la primera nebulosa planetaria descubierta que presenta nudos de nebulosidad.

Se encuentra un grado al oeste de Upsilon Aquarii. En los telescopios pequeños aparece como una débil mancha de luz, pero los más grandes (de 6 pulgadas) revelarán un centro oscuro con una estrella.

La Enana de Acuario (PGC 65367, DDO 210)

La Enana de Acuario es una galaxia enana irregular y miembro del Grupo Local de galaxias. Se encuentra a unos 3,1 millones de años luz de distancia y tiene una magnitud aparente de 14,0.

galaxia enana de Acuario

La enana de Acuario. Imagen: PD-HUBBLE (NASA, ESA)

La Enana de Acuario es una de las raras galaxias que muestran un desplazamiento azul; se está moviendo hacia la galaxia de la Vía Láctea a 137 km/s.

Galaxia de los Átomos para la Paz (NGC 7252)

La Galaxia de los Átomos para la Paz, catalogada como NGC 7252, es una peculiar galaxia elíptica, distante aproximadamente 220 millones de años luz. Se cree que es el producto de una colisión entre dos galaxias de disco hace aproximadamente mil millones de años.

Su forma se asemeja a un diagrama de un electrón orbitando el núcleo de un átomo, por lo que recibió el nombre de Átomos para la Paz, tomado del discurso «Átomos para la Paz» de Dwight Eisenhower en 1953. La galaxia tiene una magnitud aparente de 12,7.

La impresionante galaxia Átomos para la Paz recibió su apodo debido a su parecido superficial con un núcleo atómico, rodeado por los bucles de los electrones en órbita. «Átomos para la paz» fue el título de un discurso pronunciado por el Presidente Eisenhower en 1953, en un intento de revalorizar la energía nuclear como herramienta para trabajar por la paz mundial. Irónicamente, esta galaxia no ha tenido un pasado pacífico: se formó en una fusión catastrófica entre dos galaxias más pequeñas hace casi 1 Gyr. Imagen: NASA & ESA, agradecimiento: Judy Schmidt (Geckzilla)

La región central de la galaxia contiene más de 500 cúmulos ultraluminosos. Los cúmulos tienen estrellas calientes de color azulado y se estima que son relativamente jóvenes (entre 50 y 500 millones de años).

En el interior de NGC 7252, hay un disco con forma de molinete, que parece una espiral de cara, pero que sólo tiene 10.000 años luz de diámetro, y que gira en dirección contraria al resto de la galaxia. Se cree que es un remanente de la fusión entre dos galaxias.

NGC 7727

galaxia espiral peculiar en acuario

NGC 7727 galaxy by Hubble Space Telescope. Imagen: PD-Hubble (NASA, ESA)

NGC 7727 es una galaxia espiral peculiar (SAB(s)a pec) situada a una distancia de 76 millones de años luz de la Tierra. Tiene una magnitud aparente de 11,5 y ocupa un área de 4,7′ por 3,5′ de tamaño.

El aspecto perturbado de la galaxia, que probablemente sea el resultado de una fusión de dos galaxias espirales hace unos mil millones de años, ha llevado a su inclusión en el Atlas de Galaxias Peculiares de Halton Arp como Arp 222. NGC 7727 se convertirá probablemente en una galaxia elíptica en el futuro.

Otros objetos notables del cielo profundo en Acuario son la galaxia peculiar NGC 7257, la galaxia lenticular NGC 7759, la galaxia elíptica NGC 7600, el cúmulo de galaxias Abell 2597, situado a unos mil millones de años luz de la Tierra, y SSA22-HCM1, una galaxia extremadamente luminosa situada a una distancia de 12.660 millones de años luz, con una magnitud aparente de 26,6.