¿Comer mientras se duerme? La verdad sobre los trastornos alimentarios nocturnos

Seguro que a todo el mundo le gusta un buen tentempié a la hora de dormir, pero para algunas personas, la comida nocturna va más allá de ese último bol de helado antes de acostarse. Estas personas se encuentran merendando inadvertidamente toda la noche, ya sea a sabiendas o sin saberlo, en forma de trastornos alimentarios nocturnos, o NEDs.

Hay dos tipos de estos trastornos alimentarios, el síndrome alimentario nocturno (NES) y el trastorno alimentario relacionado con el sueño (SRED). La principal diferencia entre los dos trastornos del sueño es que durante el NES, la persona es totalmente consciente de sus acciones, pero con el SRED, la persona sólo se despierta parcialmente y luego comienza a comer dormida sin saberlo. Se cree que entre el 1 y el 3 por ciento de la población general padece uno de estos trastornos alimentarios nocturnos, que se consideran tanto un trastorno alimentario como un trastorno del sueño.

Las personas con NES se despiertan durante la noche y tienen un impulso incontrolable de comer, independientemente del hambre que tengan. De hecho, muchas personas con NES son incapaces de volver a dormirse a menos que coman.

Las personas con SRED se despiertan parcialmente en medio de la noche en una situación similar a la del sonambulismo y otros trastornos del sueño, y luego comienzan a comer dormidas, lo que normalmente implica comer inconscientemente una gran cantidad de alimentos típicamente insalubres y ricos en calorías. A diferencia de la ENS, en la que las personas recuerdan sus comidas nocturnas, los que padecen el SRED pueden no recordar haber comido durante el sueño o sólo recordar parcialmente el suceso por la mañana. Muchas veces, cuando encuentran su cocina hecha un desastre a la mañana siguiente, no tienen ni idea de cómo llegó a ser así.

Los trastornos alimentarios nocturnos, si no se tratan, pueden conducir a un aumento de peso significativo y a otros problemas de salud, como la diabetes tipo 2, la hipertensión y la depresión. «Si sospecha que tiene un trastorno alimentario nocturno, hable con su médico», dijo el doctor David Schulman, MPH, jefe de medicina pulmonar y de cuidados críticos en el Hospital de la Universidad de Emory en Atlanta.

Las causas detrás de los trastornos alimentarios nocturnos

Los trastornos alimentarios nocturnos se observan tanto en niños como en adultos. Son más comunes en las mujeres, como la mayoría de los trastornos alimentarios, y ocurren con más frecuencia en personas menores de 50 años. Los trastornos alimentarios nocturnos pueden ser el resultado de un problema médico subyacente, como las úlceras de estómago, la apnea del sueño o la depresión, otros trastornos alimentarios como la bulimia, otros trastornos del sueño como el sonambulismo o un acontecimiento traumático. El zolpidem (Ambien), un somnífero de prescripción médica, también puede provocar la ingesta nocturna.

Además, el SRED puede afectar a las personas que están a dieta o que están sometidas a una gran cantidad de estrés. Pueden irse a la cama con hambre debido a su dieta restringida y luego comer inconscientemente por la noche.

Los signos de los trastornos alimentarios nocturnos

Si muestra los siguientes comportamientos durante al menos dos meses, puede tener el síndrome alimentario nocturno:

  • Se despierta con frecuencia por la noche y siente que debe comer para volver a dormir.
  • Come más alimentos después de la cena que durante la misma – más de la mitad de su ingesta diaria de alimentos viene después de la cena.
  • Tiene poco o ningún apetito para el desayuno.
    • Los síntomas del trastorno alimentario relacionado con el sueño pueden incluir:

      • Ver evidencias de la alimentación nocturna cuando se levanta por la mañana, como comida dejada en la encimera o una cocina desordenada
      • Tener poco o ningún apetito por la mañana
      • Experimentar un aumento de peso significativo

      Tratamiento de los trastornos alimentarios nocturnos

      Si sospecha que tiene un trastorno alimentario nocturno, hable con su médico para que le haga una evaluación completa de su salud para descartar otras condiciones que puedan estar causando los síntomas. Es posible que se recomiende un estudio del sueño para detectar comportamientos inusuales durante el mismo.

      Una vez realizado un diagnóstico preciso, se pueden recetar medicamentos para tratar la alimentación nocturna. El topiramato (Topamax) es un medicamento anticonvulsivo que puede utilizarse para tratar tanto el NES como el SRED. «Actúa sobre el centro del apetito del cerebro para adormecerlo un poco», explica el Dr. Schulman. «También ayuda a la pérdida de peso».

      Si la depresión es la causa de sus comidas nocturnas, se puede recetar un antidepresivo junto con asesoramiento y apoyo. Además del tratamiento farmacológico, minimizar el consumo de alcohol, que puede interrumpir el sueño, y reducir el estrés puede ayudar a prevenir la alimentación nocturna.

      Si cree que puede tener un trastorno alimentario nocturno, tome medidas para obtener ayuda. La alimentación nocturna «es un trastorno médico que puede tratarse», dice Schulman. «Si sospecha que lo tiene, hable con su médico»

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