Ciencias del Desarrollo

En la escuela, los niños con apego seguro eran más queridos y tratados mejor, tanto por sus compañeros como por sus profesores. En un estudio, los profesores que no conocían el historial de apego de un niño demostraron que trataban a los niños con apego seguro con más calidez y respeto, establecían normas más apropiadas para su edad y tenían mayores expectativas. Por el contrario, los profesores eran más controladores, tenían expectativas más bajas, se enfadaban más a menudo y mostraban menos cariño hacia los niños con apego difícil -y que, lamentablemente, tenían una mayor necesidad que los niños con apego seguro de recibir amabilidad de los adultos.

Los estudios MSLRA mostraron que los niños con un historial de apego seguro tenían más probabilidades de desarrollar:

  • Un mayor sentido de autoagencia

  • Una mejor regulación emocional

  • Una mayor autoautoestima

  • Mejor afrontamiento del estrés

  • Mayor compromiso positivo en el grupo de compañeros de preescolar

  • Mayores amistades en la infancia media

  • Mejor coordinación de las amistades y los grupos sociales en la adolescencia

  • Más confianza, norelaciones románticas hostiles en la edad adulta

  • Mayor competencia social

  • Mayores cualidades de liderazgo

  • Más felices y mejores relaciones con padres y hermanos

  • Mayor confianza en la vida

Un gran número de investigaciones adicionales sugiere que el apego temprano de un niño afecta a la calidad de sus relaciones adultas, y un reciente estudio longitudinal de 81 hombres demostró que los que crecieron en familias cálidas y seguras tenían más probabilidades de tener relaciones de apego seguras con sus parejas románticas hasta bien entrados los 70 y 80 años. La historia de apego de un padre en la infancia también puede afectar a su capacidad para criar a su propio hijo, creando una transmisión intergeneracional de los estilos de apego.

Pero el apego en la primera infancia con un padre no es el destino: Depende de lo que venga. Por ejemplo, un niño preescolar seguro puede pasar a tener un apego inseguro más adelante si hay una interrupción grave en el sistema de cuidado -un divorcio o la muerte de uno de los padres, por ejemplo-. Pero el efecto está mediado por el grado de estrés y disponibilidad de la figura de apego principal. En otras palabras, lo importante no es lo que ocurre, sino cómo ocurre. Sin embargo, los niños que antes eran seguros tienden a recuperarse más fácilmente.

Sroufe escribe en varios artículos que un apego inseguro tampoco es un destino; puede repararse en una relación posterior. Por ejemplo, una guardería de buena calidad que ofrezca apoyo emocional y reduzca el estrés puede mitigar un comienzo difícil en casa. Una relación romántica posterior sana puede compensar los efectos de una infancia difícil. Y una buena terapia también puede ayudar, ya que parte del proceso terapéutico imita el proceso de apego. Bowlby consideraba el desarrollo como una serie de caminos, limitados por los recorridos anteriores, pero en los que siempre es posible el cambio.

Sin embargo, sin una intervención consciente, los estilos de apego tienden a transmitirse a través de las generaciones, y Bowlby observó que convertirse en padre activa especialmente el estilo de apego de la infancia de los padres. Un estudio analizó los estilos de apego a lo largo de tres generaciones y descubrió que el estilo de apego de la madre cuando estaba embarazada predecía el estilo de apego de su bebé al año de edad en aproximadamente el 70% de los casos.

¿Qué pasa con los padres que no han tenido un buen comienzo en la vida y quieren cambiar su estilo de apego? Hay buenas noticias. Las investigaciones sobre el apego en los adultos demuestran que lo que importa no son las experiencias reales de apego en la infancia, sino lo bien que el adulto entiende lo que le ocurrió, si ha aprendido algunas formas nuevas de relacionarse y lo bien que ha integrado su experiencia en el presente. En otras palabras, ¿tienen una historia coherente y realista (incluyendo tanto lo bueno como lo malo) de dónde han estado y dónde están ahora?

El apoyo también importa. En uno de los estudios de Sroufe, la mitad de las madres eran adolescentes, lo que suele ser una situación estresante. Sroufe descubrió que las adolescentes con un buen apoyo social eran capaces de formar apegos seguros con sus bebés, pero si no tenían apoyo, era poco probable que formaran un apego seguro.

Cómo criar para conseguir un apego seguro y cómo saber si está funcionando.

«El bebé necesita saber que es enormemente importante», dice Sroufe. «El cuidador debe implicarse, estar atento, ser sensible y responder.»

«El bebé te dirá lo que tienes que hacer», explica Sroufe. «Tienen una forma limitada de expresar sus necesidades, así que no son tan difíciles de leer: Si se quejan, necesitan algo. Si tienen los brazos extendidos, quieren que los cojan. Y si los interpretas mal, seguirán haciendo señales hasta que aciertes». Pone el ejemplo de dar el biberón a un bebé: «El bebé puede querer un descanso, y mira a su alrededor. ¿Qué quiere el bebé? Mirar a su alrededor. Si los padres se equivocan y obligan a devolver el biberón, el bebé insistirá, tal vez apartará la cabeza o se apartará con más fuerza.»

«¿Cómo puedo saber si mi bebé está bien apegado?», me preguntó una clienta sobre su hijo de seis meses. Está claro que el apego observable no surge hasta los nueve meses, pero aquí hay algunos indicios de que el apego seguro está en marcha:

0-3 meses:

  • La fisiología del bebé se está asentando a medida que va alternando rápidamente entre la alimentación, el sueño y la vigilia. Satisfacer las necesidades del bebé en diferentes puntos del ciclo ayuda a establecer la estabilidad.

  • En este punto, el bebé no tiene una preferencia clara por una persona sobre otra.

  • En su estado de tranquilidad y alerta, el bebé se interesa por las caras y las voces que le rodean.

      • Los intentos de calmar al bebé suelen ser eficaces para calmarlo. (Advertencia: la incapacidad de calmar al bebé puede no ser un indicador de inseguridad, sino que apunta a uno de los muchos otros problemas posibles.)

      • El cuidador principal tiene interacciones positivas con el bebé en las que el intercambio es agradable.

      • El bebé tiene periodos de calma en los que se interesa por el mundo que le rodea, y explora y experimenta en la medida en que es físicamente capaz de hacerlo-mirar, agarrar, alcanzar, balbucear, empezar a gatear, explorar objetos con la boca, las manos, etc.

      • Los bebés comienzan a discriminar entre las personas y empiezan a mostrar preferencias. Dirigen la mayor parte de sus emociones (sonrisas, llantos) hacia el cuidador, pero siguen interesándose por los desconocidos.

      • Se interesan mucho por las personas que ven a menudo, especialmente los hermanos.

        • 9 meses:
          • El bebé muestra una clara preferencia por un cuidador principal.

          • El bebé muestra recelo hacia los extraños, aunque el grado varía según el temperamento.

          • El bebé se altera fácilmente cuando se separa de su cuidador principal, aunque esto también varía según el temperamento.

          • El bebé se calma fácilmente después de una separación y puede reanudar su exploración o juego.

            • 9 meses – 3 años:
              • El niño muestra un claro vínculo emocional con una persona principal.

              • El niño se mantiene cerca de esa persona, pero también forma relaciones estrechas con otras personas que están cerca, por ejemplo, niñera, hermanos.

                • Más allá de esta edad, la relación de apego se vuelve más elaborada. Con el lenguaje y la memoria, los ritmos de apego y separación se negocian más, se habla de ellos y se planifican, y hay más intercambio entre padres e hijos. A partir de la primera infancia, un estilo de crianza autoritario combina hábilmente un apego seguro con límites y apoyos adecuados a la edad. Un padre sensible permite que el apego cambiante crezca y se amplíe con las crecientes habilidades del niño, pero sigue estando emocionalmente en sintonía con el niño y protegiendo su seguridad.

                  Uno de los mejores recursos para saber cómo criar un apego seguro en los primeros años de vida es el nuevo libro Raising A Secure Child (Criando a un niño seguro) de Kent Hoffman, Glen Cooper y Bert Powell, todos ellos terapeutas que han trabajado con muchos tipos diferentes de familias durante décadas. Su trabajo se basa directamente en la ciencia del apego, y llaman a su enfoque el Círculo de Seguridad. El círculo representa el flujo y el reflujo de cómo los bebés y los niños pequeños necesitan a sus cuidadores, a veces acercándose para recibir cuidados y consuelo, y otras veces siguiendo su inspiración para explorar el mundo que les rodea. El papel de los cuidadores es sintonizar con el punto del círculo en el que se encuentra su hijo en ese momento y actuar en consecuencia. Según los autores, la crianza con apego seguro no es un conjunto de comportamientos prescriptivos, sino más bien un estado de ánimo, una forma de «estar con» el bebé, una sensibilidad a lo que siente. Los autores también ayudan a los padres a ver las formas en que su propia historia de apego se muestra en su crianza y les ayudan a hacer los ajustes necesarios.

                  La neurobiología del apego

                  «La teoría del apego es esencialmente una teoría de la regulación», explica Allan Schore, neurocientífico del desarrollo en el Departamento de Psiquiatría de la Facultad de Medicina David Geffen de la UCLA. Clínico-científico, ha elaborado la moderna teoría del apego durante las últimas tres décadas explicando cómo la relación de apego es importante para el desarrollo del cerebro y el cuerpo del niño.

                  El desarrollo temprano del cerebro, explica Schore, no está impulsado sólo por la genética. El cerebro necesita experiencias sociales para tomar forma. «La madre naturaleza y la madre crianza se combinan para dar forma a la naturaleza humana», escribe.

                  Los bebés producen nuevas sinapsis, o conexiones neuronales, a un ritmo de 40.000 nuevas sinapsis por segundo, y el cerebro duplica su volumen durante el primer año. Los factores genéticos impulsan esta temprana sobreproducción de neuronas, explica Schore, pero el cerebro espera la dirección del entorno social, o los procesos epigenéticos, para determinar qué sinapsis o conexiones deben podarse, cuáles deben mantenerse y qué genes se activan o desactivan.

                  Una de las primeras áreas del cerebro que comienza a crecer y diferenciarse es el cerebro derecho, el hemisferio que procesa la información emocional y social. El cerebro derecho comienza a diferenciarse en el último trimestre en el útero, mientras que el desarrollo del cerebro izquierdo se acelera en el segundo año de vida. Algunas de las regiones que procesan las emociones ya están presentes en el cerebro de los niños al nacer: la amígdala, el hipotálamo, la ínsula, el córtex cingulado y el córtex orbitofrontal. Pero las conexiones entre estas áreas se desarrollan en patrones específicos durante los primeros años de vida. Ahí es donde la aportación de la relación primaria resulta crucial: organizar el circuito jerárquico que acabará procesando, comunicando y regulando la información social y emocional.

                  «Lo que hace el cuidador principal, al estar con el bebé», explica Schore, «es permitir que el niño sienta e identifique en su propio cuerpo estos diferentes estados emocionales. Al tener un cuidador que simplemente «está con él» mientras siente emociones y tiene experiencias, el bebé aprende a ser», dice Schore.

                  La parte del cerebro que el cuidador principal utiliza para la intuición, el sentimiento y la empatía para sintonizar con el bebé es también el cerebro derecho del cuidador. Así que es a través de la lectura mutua «cerebro derecho-cerebro derecho» que el padre y el niño sincronizan su energía, sus emociones y su comunicación. Y los comportamientos que los padres tienden a hacer de forma natural -como el contacto visual y la interacción cara a cara, el hablar en «maternal» (más agudo y lento que el habla normal), y el sostener al niño en brazos- son justo los que han demostrado que hacen crecer las regiones del cerebro derecho del bebé que influyen en la vida emocional y, especialmente, en la regulación de las emociones.

                  Las pruebas de los efectos epigenéticos en la regulación de las emociones son bastante sólidas: las experiencias tempranas de cuidado pueden afectar a la expresión de los genes que regulan el estrés del bebé y pueden moldear la forma en que el sistema endocrino se movilizará ante el estrés. Las conductas de cuidado, como la capacidad de respuesta, afectan al desarrollo del tono vagal del bebé (el sistema de calma) y al eje hipotálamo-hipófisis (el sistema que activa el cuerpo para responder a la percepción de peligro). Los cuidados de alta calidad, por tanto, modulan la forma en que el cerebro y el cuerpo responden y gestionan el estrés.

                  Schore señala que el córtex prefrontal ventromedial, una región del cerebro situada en el hemisferio derecho, tiene los sistemas de regulación de las emociones y el estrés más complejos que cualquier otra parte del cerebro y es también el centro del sistema de control del apego de Bowlby. La investigación neurobiológica confirma que esta región está «específicamente influenciada por el entorno social.»

                  La gestión del estrés no es la única parte importante de la regulación de las emociones. En el pasado, explica Schore, había un énfasis excesivo en el campo de la regulación de las emociones en disminuir singularmente la angustia del bebé. Pero ahora, dice, entendemos que apoyar los estados emocionales positivos es igualmente importante para crear un «estado de bienestar de fondo». En otras palabras, disfruta de tu bebé. Es protector.

                  La regulación de las emociones de un bebé comienza con el cuidador, y se aplica el principio de Ricitos de Oro: Si las emociones del cuidador son demasiado altas, la estimulación podría ser intrusiva para el bebé, explica Schore. Si es demasiado baja, el «estado de fondo» del bebé se asienta en una línea de base emocional baja o posiblemente depresiva. Lo mejor, desde el punto de vista del bebé, es lo justo.

                  Y los bebés son sorprendentemente perceptivos a la hora de registrar su entorno de sentimientos. Hoffman, Cooper y Powell escriben:

                  Los bebés más pequeños pueden percibir la tranquilidad frente a la impaciencia, el placer frente al resentimiento o la irritación, la comodidad frente a la inquietud, la autenticidad frente a la simulación, u otras respuestas positivas frente a las negativas en un padre cuando estas reacciones no son evidentes para un observador casual. Los bebés pueden captar el más mínimo suspiro, el más sutil cambio de tono de voz, una determinada mirada o algún tipo de lenguaje corporal y saber que el padre está realmente cómodo o definitivamente no está contento.

                  Schore explica que en un apego seguro, el bebé aprende a autorregularse de dos maneras: Una la denomina «autorregulación», que consiste en autocalmarse o utilizar su propia mente y cuerpo para gestionar los sentimientos. La segunda es la «regulación interactiva», que consiste en acudir a otras personas para que le ayuden a aumentar o disminuir sus sentimientos. Este doble hilo de la autosuficiencia y la dependencia de los demás, por tanto, comienza en los primeros meses, se vuelve muy importante en los dos primeros años de vida, y continúa de manera más sutil a lo largo de la vida.

                  Todo esto podría sonar desalentador para un padre nuevo, que todavía podría estar tentado a exagerar el enfoque en el bebé y cómo va la conexión, lo que potencialmente conduce a los mismos tipos de estrés y la culpa que el movimiento de crianza de apego crea.

                  Pero, afortunadamente, el cuidador no tiene que estar al 100% en sintonía con el bebé y las reparaciones continuas son una parte importante del proceso:

                  «La idea de que una madre nunca debe estresar a un bebé es problemática», dice Schore. «El apego inseguro no se crea sólo por la falta de atención o los pasos en falso de un cuidador. También proviene de un fallo en la reparación de las rupturas. Lo esencial es la reparación. Puede que el cuidador esté entrando demasiado rápido y tenga que retroceder, o puede que el cuidador no haya respondido y tenga que demostrar al bebé que está ahí. En cualquier caso, la reparación es posible, y funciona. El estrés forma parte de la vida, y lo que tratamos de hacer aquí es establecer un sistema mediante el cual el bebé pueda aprender a enfrentarse al estrés». El estrés óptimo, explica, es importante para estimular el sistema de regulación del estrés.

                  Aún así, tanto Sroufe como Schore reconocen la labor emocional de la crianza. Y son vehementes al afirmar que los padres necesitan ser apoyados para tener el espacio y la libertad para cuidar a los bebés.

                  «Se necesita tiempo para que los padres aprendan a leer las señales de su bebé», dijo Sroufe.

                  Schore califica de «vergüenza de Estados Unidos» el hecho de que el país no ofrezca bajas familiares remuneradas, y somos el único país del mundo que no lo hace.»

                  «Estamos poniendo en riesgo a la próxima generación», explica, señalando el aumento de las tasas de inseguridad en el apego y la caída en picado de la salud mental entre los jóvenes estadounidenses. Los padres deberían tener al menos seis meses de permiso remunerado y protección laboral para el cuidador principal, y al menos dos meses de lo mismo para el secundario, según Schore, y Sroufe va más allá, abogando por un año completo de permiso remunerado y protección laboral. Y un estudio reciente demostró que las madres tardan un año en recuperarse del embarazo y el parto.

                  En nuestra sociedad se ha privilegiado el desarrollo intelectual y cognitivo, pero es nuestra regulación de las emociones la que nos organiza, nuestra existencia y cómo experimentamos la vida, dice Schore. Un estudio de la London School of Economics llega a la conclusión de que «el predictor más importante de la satisfacción vital en la infancia es la salud emocional del niño…. El predictor menos poderoso es el desarrollo intelectual del niño».

                  Entonces, ¿dónde deja esto a mi amiga Amelie? La parte difícil será navegar por los consejos de distracción y crear las soluciones que necesita para la falta de apoyo cultural. Pero disfruta enormemente de su bebé, y estoy segura de que formará un vínculo seguro con Sylvie, ya que confía en su propio flujo de empatía, sentimiento y ser del «cerebro derecho», y sintoniza con las formas únicas de comunicación de Sylvie.

                  Y Sylvie hará su parte para atraer a sus padres. Porque independientemente de las personalidades individuales de los bebés -y de si lloran mucho o duermen poco, de si son amamantados o alimentados con biberón-, te atraen con su mirada abierta, su aroma lácteo y sus pequeños dedos que se enroscan alrededor de los tuyos. Antes de que te des cuenta, te iluminan con su sonrisa de cuerpo entero que es especialmente para ti, y te acercan con sus bracitos regordetes agarrados a tu cuello.

                  Y el dulce elixir de la relación de apego está en marcha.

                  iv