Celíacos vs. Intolerancia al Gluten: ¿Existe una diferencia entre la enfermedad celíaca y la intolerancia al gluten?

En los últimos años, la dieta sin gluten ha ganado una gran cantidad de tracción, pero muchas personas todavía no tienen una verdadera comprensión de lo que significa ir sin gluten o la razón exacta por la que alguien tendría que hacerlo.

El gluten es un tipo de proteína que se encuentra en ciertos granos, incluyendo el trigo, la cebada y el centeno – juega un papel en la unión de los ingredientes a base de granos en las recetas, y da al pan su textura esponjosa. La verdad es que la dieta sin gluten no está diseñada para perder peso, como muchos tienden a creer. Es mucho más beneficiosa cuando se utiliza como un plan de alimentación estricto y a largo plazo para las personas con la enfermedad celíaca, la intolerancia al gluten, la sensibilidad al gluten o la alergia al trigo.

En este artículo, vamos a explorar la diferencia entre cada una de estas condiciones específicas, así como sus síntomas. También echaremos un vistazo rápido a cómo se comparan estas condiciones y lo que realmente se necesita para seguir una dieta libre de gluten.

¿Qué es la enfermedad celíaca?

Según el Centro de la Enfermedad Celíaca de la Universidad de Chicago, la enfermedad celíaca afecta aproximadamente a 1 de cada 133 personas en los Estados Unidos. Se trata de un trastorno autoinmune heredado que afecta al proceso digestivo del intestino delgado. Cuando una persona que padece esta enfermedad consume alimentos que contienen gluten, el sistema inmunitario lanza un ataque contra el gluten, dañando por error las células sanas que recubren el intestino delgado en el proceso.

Con el tiempo, la actividad autoinmune relacionada con la enfermedad celíaca inhibe la capacidad del intestino delgado para absorber los nutrientes de los alimentos, lo que puede dar lugar a una amplia variedad de síntomas, como fatiga crónica, niebla cerebral, dolor en los huesos o las articulaciones, hormigueo en las manos o los pies, e incluso depresión o ansiedad. Mientras una persona con la enfermedad celíaca siga consumiendo gluten, el sistema digestivo puede sufrir daños y los sufrirá; una dieta sin gluten de por vida es el único tratamiento eficaz conocido para esta enfermedad.

¿Qué es la alergia al trigo?

El gluten es sólo una de las cientos de proteínas que se encuentran en el trigo. Una alergia al trigo es una reacción inmunológica a cualquiera de esas proteínas. Cuando alguien que tiene alergia al trigo consume trigo, un determinado grupo de glóbulos blancos llamado células B comienza a producir anticuerpos de inmunoglobulina E (IgE) que atacan a las moléculas de trigo como si fueran invasores extraños. Mientras esto ocurre, otros tejidos del cuerpo envían mensajeros químicos que alertan al resto del organismo de la presencia de una amenaza. La velocidad con la que se produce esta reacción puede oscilar entre unos minutos y unas horas después de su consumo y puede ir acompañada de una serie de síntomas que incluyen náuseas, picor, dolor abdominal, hinchazón de los labios o la lengua, dificultad para respirar y anafilaxia.

Una persona alérgica al trigo debe evitar todas las formas de trigo – este es el único tratamiento conocido disponible para las alergias al trigo en este momento. Sin embargo, pueden consumir gluten de fuentes distintas al trigo, como la cebada o el centeno. Es perfectamente posible que una persona tenga alergia al trigo y también enfermedad celíaca o sensibilidad al gluten, por lo que puede estar justificado realizar pruebas adicionales si se le ha diagnosticado alergia al trigo. El trigo es una de las 8 alergias alimentarias más comunes en los Estados Unidos y, aunque los niños a veces pueden dejar de padecerla, las alergias al trigo que se desarrollan en la edad adulta suelen ser permanentes.

¿Qué es la sensibilidad al gluten?

También conocida como sensibilidad al gluten no celíaca, la sensibilidad al gluten no es una condición que actualmente esté bien definida dentro de la comunidad médica. No es una reacción autoinmune como la enfermedad celíaca ni una reacción alérgica en la que el sistema inmunitario produce anticuerpos. Por ello, el diagnóstico de la sensibilidad al gluten suele hacerse descartando otras afecciones, ya que no existe ninguna prueba o marcador biológico que pueda utilizarse para identificar esta afección. Si se han descartado tanto la enfermedad celíaca como la alergia al trigo, puede estar justificado el cambio a una dieta sin gluten y, si con ello se reducen los síntomas, se puede confirmar el diagnóstico de sensibilidad al gluten. En este momento, una dieta sin gluten es el único tratamiento conocido para la sensibilidad al gluten.

¿En qué se diferencia la intolerancia al gluten?

Es bastante común que el término intolerancia al gluten se utilice indistintamente con la sensibilidad al gluten. Aunque ninguno de estos términos está bien definido dentro de la comunidad médica, muchos consideran que la sensibilidad al gluten es una forma más leve de la intolerancia al gluten. Por ejemplo, alguien que experimenta síntomas leves desencadenados por el consumo de gluten que se resuelven rápidamente puede ser diagnosticado con sensibilidad al gluten. Por otro lado, alguien que desarrolla síntomas graves que duran un período de tiempo más largo probablemente sería diagnosticado con intolerancia al gluten.

A diferencia de la enfermedad celíaca, tanto la sensibilidad al gluten como la intolerancia al gluten no causan daños en el revestimiento del intestino delgado. Sin embargo, el cuerpo identifica el gluten como un invasor extraño que desencadena el lanzamiento de una respuesta inmune. La inflamación forma parte de esa respuesta y puede contribuir a la aparición de síntomas como la hinchazón, la diarrea y las molestias abdominales, pero los síntomas y la inflamación suelen desaparecer en cuanto el gluten se elimina del organismo mediante la digestión. El consumo frecuente de gluten junto con la sensibilidad o intolerancia al gluten puede contribuir a otros síntomas como dolores de cabeza, letargo, hiperactividad, debilidad muscular y dolor en las articulaciones.

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¿Cómo sabes lo que tienes?

Si experimenta síntomas negativos después de comer alimentos que contienen gluten, es una apuesta bastante segura que tiene algún tipo de enfermedad, alergia o sensibilidad al gluten. Desafortunadamente, identificar la condición exacta que tiene puede no ser tan simple. El primer paso para diagnosticar su problema es que su médico le haga un análisis de sangre que puede ir seguido de otras pruebas de diagnóstico. Mientras se realizan estas pruebas, es necesario seguir consumiendo alimentos con gluten – sólo después de tener un diagnóstico debe cambiar a una dieta libre de gluten.

Un análisis de sangre no puede confirmar un diagnóstico de enfermedad celíaca, pero puede revelar la presencia de anticuerpos de inmunoglobulina E que sugeriría algún tipo de reacción autoinmune o alérgica al gluten. Si el análisis de sangre es positivo para los anticuerpos IgE, el médico puede recomendar una endoscopia para comprobar si el intestino delgado está dañado; el daño en el revestimiento del intestino delgado confirmaría el diagnóstico de enfermedad celíaca, mientras que la ausencia de daño sugeriría una alergia al trigo, una sensibilidad al gluten no celíaca o una intolerancia al gluten. Para confirmar una alergia al trigo, su médico puede querer realizar una prueba RAST o de punción en la piel.

Cómo empezar con una dieta sin gluten

El primer paso para cambiar a una dieta sin gluten es aprender a identificar los alimentos que lo contienen. El siguiente paso es comenzar a incorporar alimentos sin gluten en su dieta. La mejor manera de identificar los alimentos sin gluten es simplemente buscar la etiqueta «sin gluten» en el envase, como verás en todos los productos Schär. Otra forma de identificar los alimentos que contienen gluten es comprobar la advertencia de alérgenos en la etiqueta del alimento: si aparece el trigo, es muy probable que el producto también contenga gluten. Sin embargo, hay ingredientes con gluten que no contienen trigo, por lo que tendrás que ser muy cuidadoso a la hora de elegir alimentos que no estén etiquetados como «sin gluten».

Aquí están algunas de las diferentes palabras que sugieren que un alimento contiene gluten:

  • Trigo (ex: harina de trigo)
  • Acebada
  • Cerezo
  • Proteína de trigo
  • Almidón de trigo
  • Bulgur
  • Malta
  • Cuscús
  • Farina
  • Seitán
  • Seitán
  • .

  • Aceite de germen de trigo
  • Extracto de germen de trigo
  • Otros alimentos e ingredientes alimentarios que pueden contener gluten incluyen cosas como proteínas vegetales hidrolizadas, almidón alimentario modificado, sabores naturales o artificiales, condimentos y aromas. También debe tener en cuenta que, aunque un producto alimenticio no contenga ingredientes específicos del gluten, podría sufrir una contaminación cruzada si se ha producido en un equipo que también se utiliza para producir alimentos que contienen gluten. Esto es principalmente una preocupación para las personas con enfermedad celíaca, pero también podría afectar a las personas con alergias al trigo o con una intolerancia grave al gluten. La única manera de asegurarse de que su comida es realmente 100% libre de gluten es comprar a una empresa de buena reputación que etiquete sus productos como «libres de gluten» y que fabrique sus productos en un entorno estrictamente libre de gluten.

    Pensamientos finales

    Si le han diagnosticado la enfermedad celíaca o una alergia al trigo, necesita cambiar a una dieta libre de gluten inmediatamente para aliviarse. En el caso de la sensibilidad al gluten y la intolerancia al gluten, es posible que todavía pueda consumir cantidades regulares de gluten, siempre y cuando sus síntomas sean leves y manejables, pero puede encontrar que no vale la pena los efectos secundarios.

    Dondequiera que aterrice en el espectro, se alegrará de saber que hay más alimentos sin gluten que nunca. Es posible que ni siquiera tenga que renunciar a sus alimentos favoritos – sólo tendrá que cambiar a sus homólogos sin gluten.