Cómo resolver un cubo de Rubik's en 5 segundos o menos

Incluso en los diminutos altavoces de mi portátil, el sonido es inconfundible: el chasquido y el deslizamiento de un cubo de Rubik al tomar forma. «Es mi primera solución del día», dice el speedcuber australiano Feliks Zemdegs, con cierta timidez. Es temprano en Sydney, donde me habla por videochat desde su apartamento. Por encima de su hombro, veo su cama sin hacer. Sobre ella, una almohada grande y blanda como un cubo de Rubik. Parece que no lleva despierto más de 20 minutos. No importa: Tarda menos de siete segundos en transformar el cubo que tiene en sus manos de revuelto a resuelto.

Zemdegs tiene numerosos récords de cubicación, pero es más conocido por ser el que resuelve más rápidamente el 3 por 3: el canónico cubo de tres capas y color Mondrian. (El juguete que probablemente esté imaginando es sólo uno de los muchos acertijos mecánicos que pertenecen al género de los llamados rompecabezas retorcidos). El mes pasado, en una competición de speedcubing en Brisbane, estableció un nuevo récord mundial de 5,69 segundos en la prueba Average of 5, en la que los concursantes resuelven cada uno cinco cubos revueltos según instrucciones generadas por ordenador. Cuando terminan, los competidores eliminan sus tiempos más rápidos y más lentos y calculan la media de los tres restantes. La media de 5,69 segundos de Zemdegs mejoró en 0,11 segundos su anterior marca, que también era un récord mundial. «Desde 2010, he batido el récord de la media de 5 probablemente 10 veces», dice.

[#video: https://www.youtube.com/embed/awa4TAp8WZEhttps://www.youtube.com/watch?v=awa4TAp8WZE

Los récords de corta duración son habituales en el speedcubing, un deporte relativamente joven. (¿Deporte? Claro, ¿por qué no?) El primer torneo mundial se celebró en 1982, ocho años después de la invención del cubo por el arquitecto húngaro Erno Rubik. Allí, los competidores tardaban hasta un minuto en resolver el cubo. Pero en 2009, los más rápidos (muchos de ellos demasiado jóvenes para conducir) descifraban los cubos en poco más de 10 segundos. Y hoy en día, los cien mejores speedcubers de la tierra promedian menos de 7,7 segundos por resolución, y los 10 mejores están por debajo de 6,5.

Y, sin embargo, las mejoras son cada vez más incrementales; grafica la progresión de los registros de cubicación, y las curvas resultantes son inequívocamente asintóticas. A medida que los speedcubers como Zemdegs se acercan a los límites de su arte de chasquear los dedos, surge una pregunta irresistible: ¿Cuál podría ser ese límite?

Es tentador aritmear el problema: dividir la solución más eficiente del cubo (medida en vueltas) por la tasa de resolución de un cubero de clase mundial (medida en vueltas por segundo). El resultado proporcionaría un límite teórico al speedcubing.

Las tasas de resolución son bastante sencillas: En competición, cubers de élite como Zemdegs promedian poco menos de 10 vueltas por segundo. En cuanto al menor número de giros necesarios para resolver el rompecabezas, es más difícil de precisar.

Por un lado, depende de la complejidad del revuelto de un cubo. En un extremo del espectro están las configuraciones que no requieren casi ningún esfuerzo para resolverlas. Existen 18 posiciones iniciales, por ejemplo, que requieren un solo giro de una sola cara para resolverse. Probablemente nunca se permitirían en un torneo estas configuraciones tan sencillas. Por otra parte, las probabilidades de que aparezcan al azar durante una competición son, digamos, escasas.

«Hay más de 43 quintillones de formas de descifrar un cubo de Rubik», dice el informático Tom Rokicki. «Eso es más posiciones que granos de arena hay en todas las playas de la Tierra».

Cuarenta y tres quintillones -43.252.003.274.489.856.000 para ser exactos- es el tipo de número que desafía el análisis. Por eso, durante muchos años, nadie sabía con certeza cuántos movimientos se necesitaban para resolver los enredos más gordianos del cubo. Pero en 2010, Rokicki y un pequeño equipo de informáticos convencieron a Google para que les permitiera forzar el problema utilizando los ordenadores de la empresa para encontrar la solución más eficiente para los 43.000 millones de configuraciones iniciales. Su prueba por agotamiento habría llevado décadas a un ordenador normal, pero las máquinas de Google redujeron el tiempo de cálculo a unas pocas semanas. Al final, el equipo de Rokicki demostró que todos los revueltos del cubo de Rubik pueden resolverse en 20 movimientos, y que la gran mayoría de ellos pueden resolverse en incluso menos.

[#video: https://www.youtube.com/embed/OZu9gjQJUQs

Pero que un ordenador pueda identificar la solución más eficiente de un cubo revuelto no significa que un humano pueda hacerlo. «No hay nadie ahí fuera que pueda mirar este cubo y decir, ah, estoy a 18 movimientos de resolverlo, y este me lleva a 17′», dice Rokicki. «Eso no es algo que los humanos puedan hacer».

Incluso si los humanos pudieran identificar la solución más eficiente antes de ejecutar un solo turno, la ejecución real de esa solución podría no ser más rápida que los métodos actuales de los speedcubers, que dependen de una memoria muscular muy arraigada y de unos reflejos de vértigo.

Este es quizás el mayor error entre las personas no versadas en las formas del cubo: Cualquiera que resuelva el rompecabezas rápidamente no lo hace por pura intuición, sino con secuencias memorizadas de movimientos, llamadas algoritmos, que despliegan para resolver el cubo sección por sección. Los speedcubers de élite memorizan cientos de algoritmos y practican su ejecución en sus momentos de ocio. Saber cuál utilizar en cada momento se reduce al reconocimiento de patrones: Cada algoritmo corresponde a una disposición diferente de cuadrados de colores en el cubo. Cuando un speedcuber detecta una disposición que reconoce, ejecuta el algoritmo correspondiente, acercando el cubo a la solución.

Encadenar algoritmos es una habilidad en sí misma. Los mejores speedcubers sobresalen en algo que se llama «look-ahead», es decir, la capacidad de detectar el patrón que surgirá justo cuando terminen el movimiento que están realizando en ese momento. Una especie de clarividencia de corto alcance que permite a los cubistas planificar futuros algoritmos con una fracción de segundo de antelación. Esto minimiza las pausas que consumen tiempo y puede dar a los observadores la impresión de que un speedcuber está resolviendo el cubo en una cadena ininterrumpida de maniobras. Gracias a los algoritmos y a la anticipación, los cubistas más rápidos del mundo realizan una media de entre 50 y 60 movimientos por resolución, que pueden ejecutar casi sin pensar. «En el speedcubing, en el momento en que te paras a pensar en lo que estás haciendo, se acabó», dice Rokicki. «En cierto modo es como bailar, y sé que las pausas son una parte importante del baile, pero si estás bailando y te paras, bueno, no es parte del baile».

Pero hay una variable que todavía no hemos tenido en cuenta: La suerte. En raras ocasiones, por pura casualidad, un cubo se revuelve de tal manera que requiere menos movimientos de lo habitual para resolverlo (piensa en 40 o 50 movimientos, en lugar de 50 o 60). En ocasiones aún más raras, un cubo afortunado caerá en manos de un jugador de cubos de talla mundial. Y en las ocasiones más raras de todas, ese cubista ejecutará sus algoritmos no sólo con rapidez, sino sin problemas, bailando a través de su solución con una fluidez casi perfecta. Cuando todas estas cosas suceden a la vez, un tiempo increíble puede materializarse aparentemente de la nada.

Eso es precisamente lo que ocurrió el pasado mes de mayo, cuando Zemdegs realizó una única solución en un tiempo entonces sin precedentes de 4,22 segundos. Y es lo que ocurrió apenas seis meses después, cuando, en una competición en Wuhu, China, un speedcuber relativamente desconocido llamado Yusheng Du resolvió un cubo en sólo 3,47 segundos.

[#video: https://www.youtube.com/embed/cm5vp4z5l5Yhttps://www.youtube.com/watch?v=cm5vp4z5l5Y

«Eso fue bastante inesperado, para ser sincero», dice Zemdegs. No es que no pensara que alguien fuera a batir su récord («Me han roto suficientes a lo largo de los años que ya estoy bastante insensibilizado», dice), simplemente no esperaba que cayera tan rápido, ni por tanto. Desde 2008, cuando el récord de resolución individual pasó de 8,72 a 7,08, el mundo del speedcubing no había sido testigo de un salto tan grande.

Y, sin embargo, Zemdegs sabe que hay resoluciones aún más rápidas en el horizonte. «Mi mejor solución individual, en la práctica, es de 3,01 segundos», dice, «y conozco a un par de personas que han logrado soluciones por debajo de tres en casa, sólo en ocasiones puntuales». Calcula que, en condiciones perfectas, alguien con su nivel de habilidad podría resolver un cubo en 2,5 segundos. «La pregunta es simplemente: ¿Cuándo ocurrirá?»

Pero los futuros récords no dependerán totalmente de la suerte. Tal vez haya métodos, aún por descubrir, que requieran sistemáticamente menos de 50 movimientos, un avance que podría llevar el récord de resolución media al rango de los cuatro segundos. El hardware de los cubos también podría mejorar; hoy en día, los cubos de velocidad especialmente diseñados son más fáciles de girar que los originales y contienen imanes que ayudan a que las caras encajen en su posición.

Y para que Zemdegs lo diga, siempre habrá espacio para mejorar cuando se trata de la fluidez y la velocidad de los dedos. «Siempre se puede ser más perfecto», dice.

Una falacia, pienso para mí, desde mi lado de nuestro videochat. Pero una falacia tentadora, sin duda.

Más grandes historias de WIRED

  • Dentro del híbrido digital-analógica de los niños
  • La catástrofe de Chernóbil también puede haber construido un paraíso
  • Dentro de la operación de vigilancia masiva de China
  • La complejidad del Bluetooth se ha convertido en un riesgo para la seguridad
  • Estoy muy enfadado por los turbios correos electrónicos automáticos de Square
  • 🏃🏽♀️ ¿Quieres las mejores herramientas para estar sano? Echa un vistazo a las selecciones de nuestro equipo de Gear para los mejores rastreadores de fitness, equipo para correr (incluyendo zapatos y calcetines), y los mejores auriculares.
  • 📩 Obtenga aún más de nuestras primicias con nuestro boletín semanal Backchannel