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Las lagartijas de cola batida son un grupo de aspecto bastante ordinario, pero algunas especies se encuentran entre los animales más extraños que existen. Puede que a primera vista no sepas por qué, pero al mirar sus genes pronto se revela su secreto: son todas hembras, todas. Un tercio de las colas de látigo han prescindido por completo de los machos, un truco que sólo una pequeña minoría de animales ha logrado sin extinguirse.

Algunos lectores podrían alegrarse ante la perspectiva de un mundo sin machos, pero en general, esto no es una buena noticia para una especie. El sexo tiene enormes beneficios. Cada aventura baraja los genes de los dos miembros de la pareja y los reparte a la siguiente generación en nuevas combinaciones. El sexo crea diversidad genética y, al hacerlo, dota a la población de nuevas armas contra parásitos y depredadores. Estos beneficios son tan grandes que el sexo es casi universal entre la vida compleja. Sólo unos pocos grupos, como los increíbles rotíferos bdelloides, han encontrado la forma de volverse permanentemente asexuales.

La supresión del sexo es aún más rara en los vertebrados (animales con huesos en la espalda). Las colas de látigo del género Aspidocelis son una flagrante excepción. Sus incursiones en la asexualidad comenzaron cuando dos especies estrechamente relacionadas se aparearon. Por alguna razón, estos encuentros produjeron híbridos asexuales. Por ejemplo, la cola de látigo de Nuevo México (Aspidocelis neomexicana) es un híbrido de la cola de látigo occidental (A. Inornatus) y la cola de látigo rayada (A. tigris). En la especie híbrida, las hembras (y sólo hay hembras) se reproducen poniendo huevos que nunca han encontrado ningún esperma.

El problema es que esto realmente no debería funcionar. Los espermatozoides y los óvulos se crean mediante un proceso llamado meiosis, en el que los cromosomas de una célula se duplican antes de que la célula se divida dos veces. Esto produce cuatro células hijas, cada una con la mitad del ADN de la original. Esto significa que los óvulos sólo contienen la mitad del número total de cromosomas que la mayoría de las demás células del cuerpo. Es su unión con los espermatozoides, que también están genéticamente a medias, lo que restablece el equilibrio completo de cromosomas, listo para la siguiente generación.

¿Entonces cómo consiguen las lagartijas su conjunto completo? La respuesta es engañosamente sencilla. Empiezan con el doble de cromosomas.

Cromosomas
Cromosomas

Aracely Lutes, del Instituto Stowers de Investigación Médica, demostró que las lagartijas hembras tienen un estilo de meiosis sutilmente diferente. Duplican sus cromosomas dos veces antes de que todo comience, creando ocho copias de cada uno. Durante las dos rondas normales de división celular, estas copias se reparten dos por cada una entre las cuatro células hijas.

Lutes midió la cantidad de ADN en los óvulos (ovocitos) de dos colas de látigo estrechamente relacionadas, justo antes de que pasaran por la primera ronda de meiosis. Comprobó que, en esta fase, los cromosomas de la cola de látigo asexual (A. tesselatus) ocupan el doble de espacio que los de la cola de látigo sexual (A. gularis), aunque ambas especies tienen genomas de tamaño similar. Bajo el microscopio, Lutes incluso logró contar el doble del número normal de cromosomas en los ovocitos de los colibríes a cuadros.

Tener ocho conjuntos de cromosomas en lugar de cuatro puede parecer una gran cosa, pero en realidad no hace falta mucho para que esto ocurra. Hay dos rutas posibles. La célula podría duplicar su ADN pero no llegar a dividirse en dos, o dos células podrían fusionarse. Esto parece haber ocurrido también en otros animales asexuales, como algunas salamandras y una especie de saltamontes. Tener cromosomas de más puede ser una solución común a los problemas de los machos.