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A mediados del siglo XV, los marineros europeos comenzaron a traer a los negros africanos a América como esclavos. Esta migración forzada fue única en la historia de América.

Pero el comercio de esclavos no era nuevo en Europa ni en África. En el siglo VIII, los mercaderes moros comerciaban con seres humanos como mercancía por todo el Mediterráneo. Además, muchos pueblos de África Occidental tenían esclavos. Los esclavos de África Occidental solían ser prisioneros de guerra, criminales o los miembros de menor rango de los sistemas de castas.

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Un grabado que representa la convención de la Sociedad Antiesclavista de 1840, celebrada en Londres. Asistieron personas de todo el mundo, incluso de EE.UU. (Wikimedia Commons)

La captura y venta de africanos para los mercados de esclavos americanos eran bárbaras y a menudo letales. Dos de cada cinco cautivos de África Occidental morían en la marcha hacia la costa atlántica, donde eran vendidos a los esclavistas europeos. A bordo de los barcos negreros, se les encadenaba bajo cubierta en bastidores del tamaño de un ataúd. Se calcula que un tercio de estos desafortunados individuos murieron en el mar.

En América, eran vendidos en subasta a los propietarios, que los querían principalmente como trabajadores de las plantaciones. Los propietarios de esclavos podían castigarlos con dureza. Podían romper las familias vendiendo a sus miembros.

A pesar de las dificultades, los esclavos conseguían desarrollar una fuerte identidad cultural. En las plantaciones, todos los adultos cuidaban de todos los niños. Aunque corrían el riesgo de ser separados, los esclavos se casaban con frecuencia y mantenían fuertes lazos familiares. Introducidos en el cristianismo, desarrollaron sus propias formas de culto.

Los espirituales, la música de culto, expresaban tanto la resistencia de los esclavos como sus creencias religiosas. Los esclavos solían modificar las letras de los espirituales para transmitir la esperanza de la libertad o celebrar la resistencia.

Con el tiempo, la cultura africana enriqueció gran parte de la música, el teatro y la danza estadounidenses. Los ritmos africanos se incorporaron a los himnos cristianos y a las marchas europeas. El banjo evolucionó a partir de un instrumento de cuerda africano. El sonido del blues no es más que una combinación de escalas musicales africanas y europeas. El vodevil fue en parte una extensión de las formas de canto y baile interpretadas por primera vez por artistas callejeros negros.

Abolición y Guerra Civil

En los siglos XVII y XVIII, algunos negros obtuvieron su libertad, adquirieron propiedades y accedieron a la sociedad estadounidense. Muchos se trasladaron al Norte, donde la esclavitud, aunque seguía siendo legal, estaba menos presente. Los afroamericanos, tanto esclavos como libres, también hicieron importantes contribuciones a la economía y a las infraestructuras trabajando en carreteras, canales y en la construcción de ciudades.

A principios del siglo XIX, muchos blancos y negros libres de los estados del Norte comenzaron a pedir la abolición de la esclavitud. Frederick Douglass, un joven trabajador negro, fue enseñado a leer por la esposa de su amo en Baltimore. En 1838, Douglass escapó a Massachusetts, donde se convirtió en un poderoso escritor, editor y conferenciante del creciente movimiento abolicionista.

Frederick Douglass sabía que la esclavitud no era una carga que tuviera que soportar sólo el Sur. La economía del Norte industrial dependía de la agricultura esclava del Sur. Douglass desafió a su audiencia del Norte para que asumiera la causa contra la esclavitud del Sur. «¿Se extienden a nosotros los grandes principios de la libertad política y la justicia natural, plasmados en la Declaración de Independencia?», preguntó. «¿Qué es para el esclavo estadounidense su 4 de julio?»

Cuando comenzó la Guerra Civil, muchos negros del Norte se ofrecieron como voluntarios para luchar por la Unión. Algunas personas expresaron su sorpresa por la ferocidad con la que lucharon las tropas negras. Pero los soldados negros luchaban por algo más que restaurar la Unión. Luchaban para liberar a su pueblo.

Reconstrucción y reacción

Con la derrota de la Confederación, las tropas del Norte permanecieron en el Sur para asegurar la libertad de los esclavos recién ganada. Los negros fundaron sus propias iglesias y escuelas, compraron tierras y votaron para ocupar cargos públicos. En 1870, los afroamericanos habían enviado 22 representantes al Congreso.

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Marcus Garvey, partidario de la separación racial. (Wikimedia Commons)

Pero muchos sureños pronto reaccionaron ante la emancipación de los negros. Apoyados por la estructura de poder blanca que sobrevivió, los miembros del Ku Klux Klan organizaron redadas terroristas y linchamientos. Quemaron casas, escuelas e iglesias.

Cuando las tropas del Norte se marcharon en 1877, la estructura de poder blanca regresó. En un par de décadas, esta estructura de poder logró reprimir completamente a los negros. Los afroamericanos fueron excluidos del voto. Los estados del sur redactaron leyes Jim Crow que segregaban a los negros de la sociedad blanca. Los negros vivían bajo la amenaza constante de la violencia.

La Gran Migración al Norte

A partir de la década de 1890, muchos negros comenzaron a trasladarse al Norte. La Primera Guerra Mundial abrió muchos puestos de trabajo en las fábricas. En la década de 1920, nuevas y estrictas leyes redujeron drásticamente la inmigración europea. El descenso de la inmigración creó una demanda de trabajadores industriales en las ciudades del Norte. Los negros del sur, todavía oprimidos por la segregación, empezaron a emigrar hacia el norte en número creciente. Los jóvenes negros aceptaron con entusiasmo trabajos no cualificados en fábricas de carne, acerías y líneas de montaje de automóviles en Chicago, Omaha y Detroit.

Los trabajadores negros mejoraron indudablemente sus vidas en las ciudades del Norte. La fontanería interior, la calefacción de gas y las escuelas cercanas esperaban a muchos de los que llegaban del Sur rural. La discriminación también les esperaba.

Sin embargo, la cultura urbana negra floreció. Músicos como Louis Armstrong, Jelly Roll Morton y King Oliver llevaron su música al norte desde Nueva Orleans. En el sofisticado ambiente urbano de Chicago, estos pioneros del jazz aprovecharon las mejoras en los instrumentos musicales y las nuevas tecnologías de grabación para convertirse en celebridades en los locos años 20, también conocidos como la Era del Jazz.

Marcus Garvey, un inmigrante jamaicano, predicaba el orgullo negro, la separación racial y el regreso a África. A principios de la década de 1920, Garvey contaba con unos dos millones de seguidores, la mayoría de ellos habitantes de las ciudades del norte.
Harlem, un barrio de la parte alta de Nueva York, atrajo a los inmigrantes negros del sur. El comercio y la cultura negra prosperaron en Harlem. Tras la Primera Guerra Mundial, un grupo de escritores, artistas e intelectuales negros se reunió allí. Al igual que Marcus Garvey, muchos buscaban la identidad cultural en sus orígenes africanos. Sin embargo, a diferencia de Garvey, no deseaban regresar a África. Encontraron energía creativa en la lucha por ser negros y americanos.

Esta reunión de artistas y filósofos negros se llamó el Renacimiento de Harlem. Langston Hughes, novelista y poeta negro, utilizó el lenguaje del gueto y los ritmos del jazz para describir la experiencia afroamericana. El jazz continuó su desarrollo como una forma de arte exclusivamente estadounidense en Harlem, donde destacados clubes nocturnos como el Cotton Club presentaban a grandes compositores de jazz como Duke Ellington y Fletcher Henderson. Su música atrajo a los blancos a Harlem para compartir la emoción de la Era del Jazz. Zora Neale Hurston combinó su capacidad de escritura con sus estudios de antropología para transformar las historias orales y los relatos rurales de los negros en apasionantes relatos.

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El gran jazzista Louis Armstrong. (Wikimedia Commons)

La Depresión unió por primera vez a muchos negros y blancos. En las ciudades, medio millón de afroamericanos se unieron a sindicatos predominantemente blancos. En el Sur, los agricultores pobres negros y blancos se unieron en sindicatos de agricultores.

En 1941, el autor afroamericano Richard Wright escribió: «Nosotros, los negros, nuestra historia y nuestro ser actual, somos un espejo de todas las múltiples experiencias de América. Lo que queremos, lo que representamos, lo que soportamos es lo que es América…. Las diferencias entre los negros y los blancos no son de sangre ni de color, y los lazos que nos unen son más profundos que los que nos separan. El camino común de la esperanza que todos hemos recorrido nos ha llevado a un parentesco más fuerte que cualquier palabra, ley o reclamo legal»

Hoy en día, los afroamericanos hacen importantes contribuciones a todos los segmentos de la sociedad estadounidense: los negocios, las artes y el entretenimiento, la ciencia, la literatura y la política y el derecho. Aunque siguen existiendo problemas de discriminación, los afroamericanos aguantan, consiguen y lideran.

Para debatir y escribir

  1. Describa algunas de las luchas a las que se han enfrentado los afroamericanos en Estados Unidos.
  2. Nombre algunas influencias culturales africanas que han sido absorbidas por la sociedad estadounidense. Cuáles crees que son las más importantes? ¿Por qué?
  3. Para más información

    Ash, Stephen V. The Black Experience in the Civil War South (Reflections on the Civil War Era). Santa Bárbara: Praeger. 2010.

    Foner, Eric. Forever Free: The Story of Emancipation and Reconstruction (Por siempre libres: la historia de la emancipación y la reconstrucción). Nueva York: Random House. 2005.

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