Afroamericanos

La historia temprana de los negros en las Américas

Los africanos ayudaron a los españoles y a los portugueses durante sus primeras exploraciones de las Américas. En el siglo XVI, algunos exploradores negros se establecieron en el valle del Misisipi y en las zonas que se convirtieron en Carolina del Sur y Nuevo México. El explorador negro más célebre de las Américas fue Estéban, que viajó por el suroeste en la década de 1530.

La historia ininterrumpida de los negros en Estados Unidos comenzó en 1619, cuando 20 africanos fueron desembarcados en la colonia inglesa de Virginia. Estos individuos no eran personas esclavizadas, sino sirvientes contratados -personas vinculadas a un empleador por un número limitado de años- al igual que muchos de los colonos de ascendencia europea (blancos). En la década de 1660, un gran número de africanos fueron llevados a las colonias inglesas. En 1790 los negros eran casi 760.000 y constituían casi una quinta parte de la población de los Estados Unidos.

Los intentos de retener a los siervos negros más allá del plazo normal de los contratos de alquiler culminaron con el establecimiento legal de la esclavitud de los negros en Virginia en 1661 y en todas las colonias inglesas en 1750. Los negros se distinguían fácilmente por el color de su piel (resultado de las presiones evolutivas que favorecían la presencia en la piel de un pigmento oscuro llamado melanina en las poblaciones de climas ecuatoriales) del resto de la población, lo que los convertía en objetivos muy visibles para la esclavización. Además, el desarrollo de la creencia de que eran una raza «inferior» con una cultura «pagana» facilitó a los blancos la racionalización de la esclavitud de los negros. Los negros esclavizados fueron puestos a trabajar en la limpieza y el cultivo de las tierras de cultivo del Nuevo Mundo.

De los 10 millones de africanos que se calcula que fueron llevados a América por el comercio de pueblos esclavizados, unos 430.000 llegaron al territorio de lo que hoy es Estados Unidos. La inmensa mayoría procedía de la zona de África occidental que se extiende desde el actual Senegal hasta Angola, donde la organización política y social, así como el arte, la música y la danza, estaban muy avanzados. En la costa africana o cerca de ella habían surgido los principales reinos de Oyo, Ashanti, Benín, Dahomey y el Congo. En el interior de Sudán habían surgido los imperios de Ghana, Malí y Songhai; los estados Hausa y los estados de Kanem-Bornu. Ciudades africanas como Djenné y Tombuctú, ambas ahora en Malí, fueron en su momento importantes centros comerciales y educativos.

Con la creciente rentabilidad de la esclavitud y el comercio de pueblos esclavizados, algunos africanos vendían ellos mismos a los cautivos a los comerciantes europeos. Los africanos capturados eran generalmente llevados encadenados a la costa y apiñados en las bodegas de los barcos negreros para la temida travesía del Océano Atlántico, generalmente hacia las Indias Occidentales. El shock, las enfermedades y el suicidio eran los responsables de la muerte de al menos una sexta parte durante la travesía. En las Indias Occidentales, los supervivientes eran «adiestrados»: se les enseñaban los rudimentos del inglés y se les instruía en las rutinas y la disciplina de la vida en las plantaciones.