3 formas de diferenciar la gripe de la neumonía

Si te sientes mal de repente, es una gran pista.

Madeleine Burry

Actualizado el 04 de diciembre, 2018

No hay nada agradable en estar enfermo -y eso es especialmente cierto si se contrae la gripe o la neumonía, que pueden dejarle sintiéndose absolutamente miserable. Y, dado que las dos enfermedades debilitantes tienen una constelación similar de síntomas (piense: fiebre, tos), puede ser difícil saber si es neumonía o gripe.

Difícil, pero no imposible. Y vale la pena saberlo, ya que ayuda a determinar cuándo (y si) se dirige a la consulta del médico. Obtenga detalles imprescindibles sobre cómo distinguir entre la neumonía y la gripe, junto con la mejor manera de evitar contraer ambas.

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¿Cuáles son tus síntomas concretos?

«Un dolor de cabeza y dolores musculares difusos son mucho más comunes con la gripe que con la neumonía», dice Roger Lovell, MD, un especialista en enfermedades infecciosas en el Centro Médico Regional Piedmont Athens. Otros síntomas comunes de la gripe: dolor de garganta, congestión nasal, síntomas gastrointestinales (como vómitos o diarrea) y tos.

La tos también es un síntoma importante de la neumonía, pero tiene una naturaleza diferente. La tos de la neumonía tiende a ser productiva y produce flemas de color oscuro que pueden contener sangre, dice el Dr. Lovell. La neumonía se caracteriza principalmente por síntomas respiratorios -dice el doctor Joshua Scott, médico de medicina deportiva de atención primaria en el Instituto Cedars-Sinai Kerlan-Jobe de Los Ángeles- que incluyen falta de aliento o dificultad para respirar.

Si se trata de una gripe, los síntomas suelen ser mucho más graves, dice el doctor Scott.

¿Qué tan rápido aparecieron sus síntomas?

Es muy común que los síntomas de la gripe -fiebre, dolores musculares, congestión nasal, dolor de garganta, etc.- lleguen tan repentinamente que es posible precisar el momento exacto en que comenzó todo su malestar, dice Kimberly Brown, MD, MPH, una doctora en medicina de urgencias en Memphis.

La neumonía, por el contrario, suele tener una entrada menos dramática, con síntomas que aumentan a lo largo de varios días, dice el Dr. Lovell.

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¿Qué dice tu médico?

Ver montones de pacientes da a los médicos un don para saber qué enfermedad es cada una. «A veces los pacientes llegan y simplemente parecen una gripe», dice la Dra. Brown: el aire de miseria, junto con la secreción nasal, es un indicio incluso antes de preguntar por los síntomas.

Los médicos también utilizan herramientas de diagnóstico. La auscultación de los pulmones o la realización de una radiografía de tórax pueden revelar signos de neumonía.

«Hay una prueba de hisopo nasal que puede determinar si se tiene el virus de la gripe real», dice el Dr. Scott.

Cuando se trata de virus -ya sea neumonía viral o gripe- no hay mucho que los médicos puedan hacer para ayudar, con una gran excepción. Si tiene gripe y acude al médico justo después de notar los síntomas, su médico puede recetarle un medicamento antiviral -como Tamiflu- para disminuir el curso y la gravedad de los síntomas, dice el Dr. Scott.

¿El truco? Los antivirales sólo son eficaces si se utilizan lo antes posible, dentro de los dos días siguientes a la aparición de los síntomas. Y tomar Tamiflu no es necesariamente una experiencia agradable; los efectos secundarios pueden incluir náuseas, vómitos, diarrea y mareos. «¡Los efectos secundarios pueden ser peores que los síntomas reales de la gripe!», dice el Dr. Brown.

Incluso si se pierde la ventana de los antivirales, sigue valiendo la pena obtener un diagnóstico, dice el Dr. Scott. Una visita al médico es una oportunidad para descartar complicaciones de la gripe o la posibilidad de que tenga otra enfermedad (como la neumonía), dice. Y, si tiene miembros vulnerables en su casa -como una persona mayor, por ejemplo- puede que quieran tomar Tamiflu como medida preventiva, dice.

¿Y qué pasa si cree que tiene neumonía? Eso es más complicado. Tendrás que ir al médico si tienes una neumonía bacteriana para que te recete antibióticos. Eso no es necesario en el caso de la neumonía vírica, que la mayoría de las veces hay que esperar mientras se tratan los síntomas.

El consejo del doctor Brown: «Si le preocupa alguno de sus síntomas, debe acudir a un médico de inmediato».

Si resulta que tiene neumonía vírica o gripe (y no tomó Tamiflu), los médicos suelen recomendar cuidados de apoyo: Descansar, beber mucho líquido y controlar los síntomas con medicamentos de venta libre. Considere esto como una prueba más de que el consejo de su abuela de tomar un poco de sopa de pollo cuando se sienta mal es una política acertada.

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El sentido común -y las vacunas- son la mejor táctica de prevención

La gripe es uno de los virus que pueden causar neumonía, dice el doctor Lovell. He aquí la razón: Todas esas secreciones de la nariz congestionada, combinadas con la deshidratación que suele acompañar a la gripe, crean un entorno en el que las bacterias pueden multiplicarse demasiado rápido para que el cuerpo las venza, lo que puede provocar una neumonía bacteriana, explica el Dr. Scott.

Si aún no te has vacunado contra la gripe, acude a la consulta del médico o a la farmacia inmediatamente. «Las vacunas, tanto para la gripe como para la neumonía, salvan vidas y disminuyen las hospitalizaciones», dice el Dr. Lovell.

Para las personas sanas, la vacuna contra la gripe reduce las posibilidades de contraerla, dice el Dr. Scott. Y aunque sigue siendo posible contraer la gripe incluso después de la vacunación, la vacuna disminuirá tanto los síntomas como la duración de la gripe, dice el Dr. Scott. Las vacunas también pueden ayudar a prevenir la causa más común de neumonía bacteriana, dice el Dr. Lovell. (Normalmente se recomiendan para los niños pequeños, los adultos mayores y las personas con ciertas condiciones de salud subyacentes.)

Además de vacunarse, considere la posibilidad de tener una política de manos libres durante esta temporada llena de gérmenes, evitando los abrazos y los apretones de manos, dice el Dr. Scott, y lávese las manos con frecuencia (y especialmente después de los apretones de manos). Esto le ayudará a evitar enfermarse. Limpie las superficies potencialmente cubiertas de gérmenes en casa y en el trabajo, dice el Dr. Brown. Y, añade el Dr. Lovell Beba mucha agua y mantenga una buena nutrición.

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La conclusión

Lávese las manos y vacúnese contra la gripe (y consulte a su médico sobre las vacunas contra la neumonía) para protegerse de estas dos enfermedades.

Y si en general goza de buena salud y tiene menos de 65 años, no se estrese demasiado si esas medidas preventivas no funcionan y contrae la gripe o la neumonía. Ambas enfermedades pueden ser muy graves, dice la doctora Brown, pero, añade, «la gran mayoría de las personas sanas llevan bien el tratamiento de la gripe o la neumonía fuera del hospital.»

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