Dans ‘That Summer,’ les stars de ‘Grey Gardens’ ont l’air plus déchirées que jamais

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Il y a plusieurs façons de penser à Edith Bouvier Beale, la débutante des années 30 devenue une aristocrate maboule portant un foulard sur la tête, qui est devenue une figure culte dans « Grey Gardens », le documentaire des frères Maysles de 1975 qui est maintenant considéré comme un classique de la vérité. Lorsque l’on voit « Little Edie » pour la première fois, on a l’impression qu’il s’agit d’une personne que John Waters aurait dû inventer si elle n’existait pas. Se baladant avec son rouge à lèvres trop brillant et ses kerchies TOC (pensez aux foulards musulmans dessinés par Coco Chanel), elle est un personnage d’objet trouvé, une cinglée de la haute société qui laisse échapper des pensées qui la font paraître étrangement mondaine et complètement à côté de la plaque. C’est pourquoi elle est une icône du camp.

Mais comment est-elle devenue ainsi ? L’étonnante version musicale de « Grey Gardens », qui a été créée Off Broadway en 2006, a plongé dans le passé d’Edie et est parvenue à une interprétation de la façon dont, exactement, elle s’est retrouvée à vivre avec son ancienne mère dominatrice, Edith Ewing Bouvier Beale, dans un manoir délabré d’East Hampton, les deux étant liées comme Laura et Amanda dans « La Ménagerie de verre ». La comédie musicale raconte une histoire de rêves brisés, de femmes subjuguées et d’addiction à la richesse. C’était la rencontre entre Tennessee Williams et « Psychose », racontée par Edith Wharton avec des harmonies de Sondheim.

Alors, reste-t-il quelque chose à découvrir sur les Beale ? Quelque chose, c’est-à-dire, que les deux versions de « Grey Gardens » (plus le film HBO, sans oublier le formidable portrait du making-of-a-doc « Ghosts of Grey Gardens ») ne nous ont pas montré ?

Le nouveau documentaire fascinant « That Summer » révèle que oui, bien qu’il ne s’agisse pas seulement de ce que le film original a laissé hors-champ (ou de ce qui a été dissimulé). C’est aussi une question de changement de perceptions. Tout comme une œuvre de fiction peut évoluer et muter avec le temps, les personnes de « Grey Gardens » ont aujourd’hui une apparence différente – de celle qu’elles avaient en 1975, ou même à la fin des années 90, lorsque le film a été redécouvert pour la première fois et a commencé à se hisser à son statut actuel de culte vénéré.

« That Summer » est une collection de séquences, tournées en 1972 et assemblées ici par le réalisateur suédois Göran Hugo Olsson (« The Black Power Mixtape »), qui avait été commandée à l’origine par Lee Radziwill, la sœur mondaine de Jacqueline Onassis, et la nièce et cousine germaine de « Big Edie » et « Little Edie » Beale. Le film s’ouvre sur Peter Beard, l’artiste collageur et photographe, aujourd’hui âgé de 80 ans, qui feuillette un livre de ses photographies ornées de l’époque, nous ramenant au havre de paix rustique et rêveur de Montauk, Long Island, au début des années 70, lorsqu’il était un artiste riche et séduisant dans la force de l’âge, traînant avec Jackie, Lee, Andy, Truman, Mick et Bianca. Il y a des séquences de home-movie d’eux tous, et nous pouvons goûter l’attrait de l’époque où l’élite artistique de la côte Est a fait de se donner des airs un haut style enivrant.

« That Summer », de son titre à ses images 16mm à grain fin, vous rend intensément nostalgique (même si vous n’y étiez jamais), mais cette nostalgie, d’une manière étrange, est utilisée à des fins de propagande. Le film cherche à nous convaincre que la « petite Edie » Beale et sa mère n’étaient pas si loin que cela. Ce qu’elle finit par révéler, cependant, c’est qu’elles étaient encore plus dérangées que ce que nous croyions en regardant « Grey Gardens ».

Radziwill a d’abord commandé les images parce qu’elle voulait faire un documentaire sur East Hampton, avec les Beale comme faisant partie du décor local. Mais on a vite découvert que leur maison, dans laquelle ils vivaient depuis des décennies, était une épave sombre, fétide, écaillée par la peinture et abandonnée, pleine de bestioles et de sacs de merde de chat. Les autorités du comté de Suffolk avaient déjà menacé les Beale d’expulsion, et le nom de la famille Bouvier étant en jeu, Aristote Onassis a accepté de financer une réparation partielle de la maison. Nous voyons des images de la maison avant que les travaux ne soient terminés (on aurait dit qu’elle sortait du « Projet Blair Witch »), et nous rencontrons quelques-uns des ouvriers qui ont recouvert la pourriture, mais le résultat est là : La misère que nous avons vue dans « Grey Gardens » était la version faussement ordonnée et nettoyée de cette maison. La vraie était plus terrifiante.

Ce qui est plus effrayant, c’est que les proches des Beale ne semblent pas comprendre le problème. Dans « That Summer », Lee Radziwill est tout sourire familial chaleureux, traitant ses proches comme les excentriques adorables qu’elle pensait manifestement qu’ils étaient. Et la petite Edie a certainement son rayonnement démentiel. Les images de « That Summer » ont été tournées un an avant « Grey Gardens », mais il est déjà clair qu’Edie, à 54 ans, adore la caméra, qu’elle traite comme le miroir de sa chambre à coucher. C’est une femme qui, à la fin des années 40, était pressentie comme épouse potentielle de Joseph P. Kennedy Jr. et qui, aujourd’hui, est une tante célibataire épuisée qui souffre de la tichotrillomanie (d’où les foulards). « Je ne trouve jamais mon pantalon ou mon maquillage », dit Edie, résumant ainsi son esprit écervelé. Pourtant, quelque part en elle, l’éblouissante jeune fille vit toujours. Elle rayonne sur le monde, même si ce faisceau sert désormais à fermer le monde.

Lorsque Lee Radziwill a vu les séquences qui avaient été tournées par David et Albert Maysles (entre autres cinéastes), elle a décidé d’abandonner tout le projet. Mais les frères Maysles savaient sur quoi ils misaient. Un an plus tard, ils sont retournés à Grey Gardens et ont tourné leur propre film, indépendamment des célèbres parents des Beale – et il s’agit véritablement d’un chef-d’œuvre obsédant d’immersion documentaire, et de la naissance d’une certaine impulsion de la réalité en tant que divertissement : est-ce du tourisme et de l’irresponsabilité ou juste de la vérité ? « Grey Gardens » a à la fois exploité les Beale, fait preuve d’une étonnante empathie à leur égard et fourni une plateforme mémorable pour leurs mésagories mère-fille. Mais ce qui est plus facile à voir maintenant, c’est qu’elles étaient toutes deux profondément, sérieusement malades mentales.

Vous pourriez dire « Duh », mais la raison pour laquelle les Beale ont vécu dans leur repaire de chats en décomposition pendant des décennies est que la richesse de leur clan a créé une brume d’ambiguïté autour d’eux. Nous avons pensé qu’il devait y avoir une certaine dignité dans tout cela, un vestige du vieux « caractère » WASP. Et c’est ce qu’était « Grey Gardens » : Big Edie et Little Edie vivant sur les vapeurs de leur héritage. Mais ce que nous voyons dans « That Summer », ce sont leurs amis et leurs parents qui les soutiennent et les protègent, alors qu’ils auraient dû fermer l’endroit. Mais encore une fois, si cela s’était produit, nous n’aurions pas « Grey Gardens », un dossier sur la calamité familiale, la tragédie spirituelle et la folie lumineuse qui ressemble encore, en Amérique, à un privilège.

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