D comme John Dewey : son approche de l’éducation

John Dewey est souvent considéré comme le partisan de l’apprentissage par la pratique – plutôt que d’apprendre en recevant passivement. Il croyait que chaque enfant était actif, curieux et voulait explorer. Comment capitaliser sur ces pulsions ?

Dewey a créé la Laboratory School qui était alliée à l’université de Chicago. Les enfants y étaient encouragés à apprendre par l’expérience, à clarifier les points clés et à appliquer les leçons pour obtenir des résultats pratiques.

Philosophie et contexte

Dewey qualifiait sa philosophie d’instrumentalisme, plutôt que de pragmatisme, bien que les deux soient liés. L’instrumentalisme considère que la valeur d’une idée ou d’un outil est son utilisation comme instrument pour obtenir des résultats. En gardant cela à l’esprit, l’apprentissage devrait être pertinent et enrichissant – plutôt que seulement théorique.

L’éducation devrait également équiper les étudiants pour qu’ils prennent une part entière et active dans le façonnement de leur future société. L’éducation traditionnelle, selon lui, considérait les enfants comme des réceptacles vides et passifs à remplir d’idées. Cela contribuait à soutenir l’ordre existant.

L’éducation progressive, pour laquelle il s’est – à tort ou à raison – fait connaître, voyait l’école comme une opportunité pour les enfants de se développer en tant qu’individus et citoyens. Ils peuvent même être en mesure de trouver leur véritable vocation. Il écrivait :

« Découvrir ce que l’on est apte à faire, et s’assurer une opportunité de le faire, est la clé du bonheur. »

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Les opinions de Dewey ont suscité la controverse. Soutenus par les humanistes, ses écrits se sont répandus loin à la ronde. Il a voyagé dans le monde entier, donnant des conférences dans des endroits tels que l’Europe, la Chine et le Japon.

Certains pédagogues progressistes ont interprété ses idées à la licence complète des enfants. Cela a fourni des munitions aux traditionalistes et a suscité des critiques de la part de l’auteur lui-même.

Les opinions de John, cependant, continuent de séduire ceux qui visent à traduire la philosophie en pratique. Par exemple, les personnes qui se concentrent sur le travail de projet, l’apprentissage par l’action, les ateliers, la simulation et l’apprentissage communautaire.

Voici comment Mark K. Smith a décrit la contribution de John. La pièce de Mark peut être trouvée sur Infed, un excellent site qui fournit des informations sur l’éducation informelle. Vous pouvez trouver la pièce originale à :

Infed

« L’importance de John Dewey pour les éducateurs informels réside dans un certain nombre de domaines.

« Premièrement, sa conviction que l’éducation doit s’engager avec et élargir l’expérience a continué à être un volet important dans la pratique de l’éducation informelle.

« Deuxièmement, et lié à cela, l’exploration par Dewey de la pensée et de la réflexion – et le rôle associé des éducateurs – a continué à être une inspiration. Nous pouvons la voir à l’œuvre, par exemple, dans les modèles développés par des auteurs tels que David Boud et Donald Schön.

« Troisièmement, sa préoccupation pour l’interaction et les environnements d’apprentissage fournissent un cadre continu pour la pratique.

« Enfin, sa passion pour la démocratie, pour l’éducation afin que tous puissent partager une vie commune, fournit une forte justification pour la pratique dans les cadres associatifs dans lesquels les éducateurs informels travaillent. »

Les vues éducatives de Dewey continuent de polariser les opinions. Certains critiques le considèrent comme un « libéral » dont les idées ont subverti les écoles en Amérique.

(D’autres soutiennent que sa philosophie n’a jamais été réellement mise en œuvre dans l’éducation traditionnelle). John a écrit une énorme quantité de documents sur de nombreux sujets – comme la psychologie, la philosophie, l’esthétique et la démocratie.

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Les débuts

John est né en 1859, à Burlington, dans le Vermont. Son père était Archibald Sprague Dewey, dont les ancêtres vivaient en Nouvelle-Angleterre depuis plus de 200 ans.

Archibald a grandi dans une ferme et est devenu propriétaire du magasin général de Burlington. Il aimait aussi la littérature. Lucina, la mère de John, a grandi dans un milieu plus bourgeois. Son père était le juge local et tous ses frères ont obtenu des diplômes universitaires.

John était le troisième enfant de la famille et a reçu le prénom de son frère aîné John Archibald, qui est décédé en 1859 suite à un accident domestique. Lucina avait des vues religieuses strictes et insistait également pour que ses trois enfants – tous des garçons – poursuivent leurs études.

Burlington avait une communauté relativement cosmopolite et abritait l’université du Vermont. Ces deux facteurs ont influencé l’avenir de John. Il aimait apprendre des différentes cultures, tout en accumulant des connaissances grâce à ses emplois de livreur de journaux et dans la scierie locale.

John était un élève moyen à l’école. Alors que son père voulait qu’il devienne ingénieur, c’est peut-être la proximité de l’université qui a permis à John de s’orienter vers le monde universitaire. Inscrit à l’âge de 15 ans, il est diplômé en 1879 avec une majeure en philosophie de l’Université du Vermont.

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La demeure de John se trouve au 186 S. Willard Street, Burlington, Vermont.

Academia

John passe les quelques années suivantes à enseigner ; d’abord dans un lycée de Pennsylvanie, puis au Lake View Seminary de Charlotte, en Virginie. De retour à Burlington, il reprend un autre rôle d’enseignant.

Pendant cette période, il écrit un article intitulé The Metaphysical Assumptions of Materialism, qui sera publié plus tard dans le Journal of Speculative Philosophy.

Enrôlé à l’université Johns Hopkins en 1882, il étudie pour son doctorat, qu’il obtient en 1884. John passe une grande partie des quelque 45 années suivantes dans le milieu universitaire, enseignant à l’université du Michigan, puis à l’université de Chicago et enfin à l’université Columbia.

John épouse Alice, sa première femme, en 1886. Ils ont eu six enfants, dont quatre seulement ont survécu à l’âge adulte. Les Dewey ont également adopté un garçon, Sabino, rencontré en Italie.

Alice devient directrice de l’école de laboratoire de l’université de Chicago, mais un différend au sujet de l’école les conduit à quitter Chicago.

John entre à l’université Columbia, où il travaille jusqu’à sa retraite en tant que membre à plein temps de la faculté en 1930. Il est alors nommé professeur émérite de philosophie en résidence à Columbia, cependant, et occupe ce poste jusqu’à son quatre-vingtième anniversaire.

Alice meurt en 1927 et il épouse sa seconde femme, Roberta, en 1946. Il continue à écrire, à voyager et à donner des conférences jusqu’à sa mort en 1952. La poste américaine a émis un timbre en son honneur à la date de son anniversaire, le 21 octobre 1968.

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L’école laboratoire

Dewey a écrit sur de nombreux sujets – tels que la philosophie, la psychologie et l’esthétique – mais celui sur lequel nous allons nous concentrer est l’éducation. John a commencé par étudier la philosophie, mais s’est rapidement intéressé à la psychologie.

Il a été particulièrement attiré par les travaux de William James, dont il a fusionné des éléments dans ses vues en développement sur l’éducation.

L’Amérique évoluait vers un type d’économie différent et, soutenait John, l’école traditionnelle ne produirait pas de citoyens actifs et créatifs. Alors, comment les étudiants pouvaient-ils développer des compétences pour façonner leur vie future ? Il pensait que l’éducation devait être liée à l’expérience de l’enfant.

Les élèves étaient beaucoup plus susceptibles d’adopter les mathématiques, par exemple, s’ils pouvaient voir comment elles s’appliquaient à leur vie quotidienne. Il écrivait dans My Pedagogic Creed.

« Je crois que l’école doit représenter la vie présente – une vie aussi réelle et vitale pour l’enfant que celle qu’il mène à la maison, dans le quartier ou sur le terrain de jeu. »

John a eu l’occasion de tester ses idées à l’école de laboratoire de l’université de Chicago. Alice, sa femme, en était la directrice et le programme d’études était basé sur des problèmes de la vie réelle.

(Il convient de noter que l’école a été mise en place pour expérimenter divers modes d’apprentissage – plutôt que d’être un prototype pour toutes les écoles.)

Peggy Hickman donne un excellent aperçu de l’approche utilisée à l’école dans un article qu’elle a écrit sur John Dewey. Elle écrit :

« … Les enseignants devaient présenter des problèmes de la vie réelle aux enfants, puis guider les élèves pour résoudre le problème en leur proposant une activité pratique pour apprendre la solution…

« La cuisine et la couture devaient être enseignées à l’école et constituer une routine. La lecture, l’écriture et les mathématiques devaient être enseignées dans le cours quotidien de ces routines. La construction, la cuisine et la couture comportaient ces composantes scolaires et ces activités représentaient également la vie quotidienne des élèves.

« Les élèves devaient mesurer des choses et être capables de lire pour faire ces choses. Par exemple, si un élève ne savait pas lire, c’était ici qu’on lui apprenait à atteindre la capacité de lire. »

« L’enfant ferait l’expérience de l’école comme étant dans une communauté. Cela aiderait l’enfant à apprendre à partager et à communiquer avec les autres. Des problèmes seraient présentés à l’enfant et par essais et erreurs, l’enfant serait capable de résoudre le problème.

« La responsabilité de l’enseignant était d’être conscient de là où se trouvait chaque enfant intellectuellement et de lui fournir des problèmes appropriés à résoudre. Dewey a écrit un livre sur ses découvertes de l’école Dewey intitulé L’école et la société. »

Ce qui est devenu connu sous le nom de l’école Dewey est né parce que l’Université de Chicago a offert à John la présidence du département de philosophie, de psychologie et de pédagogie. Il a créé l’école dans le cadre de son travail et elle a fonctionné pendant 7 ans.

La plupart des enfants venaient du quartier de Hyde Park à Chicago et, à son apogée, elle comptait plus de 100 élèves. Beaucoup étaient issus de familles raisonnablement aisées et il n’y avait aucun élève afro-américain. Dewey a beaucoup appris de cette école, dont une grande partie a été traduite dans ses écrits.

L’expérience a toutefois pris fin lorsque le président de Chicago, William Rainey Harper, n’a pas consulté John avant de fusionner l’école avec l’école universitaire de formation des enseignants. La transition s’est avérée difficile et a finalement conduit au départ des Dewey.

Alice a trouvé cette expérience particulièrement déprimante. James Scott Johnston rend compte des événements de l’école de laboratoire dans son livre Inquiry and Education : John Dewey and the Quest for Democracy.

L’École de laboratoire a cependant survécu et vit encore aujourd’hui. Vous trouverez ci-dessous un extrait de son site web. Vous pouvez en découvrir davantage via le lien suivant.

http://www.ucls.uchicago.edu/about-lab/index.aspx

Écrits

En combinant ses vues sur l’éducation et ses observations à l’École de laboratoire, John a produit une succession de livres. Parmi ceux-ci : Mon credo pédagogique, L’enfant et le programme scolaire et L’école et la société.

Ces deux derniers ouvrages étaient basés sur ses conférences et exposaient ses convictions en matière d’éducation. Il a ensuite développé ces théories dans des ouvrages tels que Comment nous pensons et Démocratie et éducation.

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Bien des années plus tard – en 1938 – il a publié Expérience et éducation. Basé sur une série de conférences, ce livre revisitait et affinait ses vues.

Dewey réitérait le lien entre l’expérience de la vie réelle et l’éducation. Il restait critique à l’égard des méthodes traditionnelles qui considéraient les enfants comme des êtres passifs, mais critiquait également certains pédagogues progressistes.

Il estimait que certains de ses points de vue avaient été mal interprétés, appliqués de manière désordonnée ou non soumis à des mesures scientifiques. D’autre part, certains diront que son écriture peut parfois être sèche et difficile à déchiffrer.

Le travail de Dewey reste cependant une source d’inspiration pour beaucoup, alors explorons les principes qui sous-tendent ses vues sur l’éducation.

Principes

Les grands éducateurs rendent l’apprentissage réel, pertinent et gratifiant. Cette tradition est devenue bien établie en Europe par des penseurs tels que Pestalozzi, Froebel et, plus tard, Montessori.

Dewey a cependant été l’un des premiers à promouvoir cette approche en Amérique, et considéré comme un géant dans le domaine. Voici quelques-uns – mais pas tous – des principes qui traversent son travail.

Les gens peuvent apprendre en participant à des expériences d’apprentissage pertinentes

Les grands éducateurs posent des questions telles que :

« Que veut apprendre la personne ? Comment pouvons-nous fixer des objectifs clairs ? Comment pouvons-nous être clairs sur leurs et mes responsabilités dans l’atteinte des objectifs ?

« Comment puis-je rendre l’apprentissage agréable et efficace ? Comment puis-je leur fournir des modèles, des idées et des outils pratiques ? Comment puis-je les aider à réaliser leur image de la réussite ? Comment puis-je aider la personne à réaliser son potentiel ? »

Les grands éducateurs reconnaissent également que les gens apprennent de différentes manières – ce qu’on appelle aujourd’hui les intelligences multiples.

L’approche de Dewey embrassait plusieurs de ces thèmes. Il croyait que les élèves pouvaient apprendre énormément en participant à des expériences pertinentes.

L’encyclopédie de l’éducation sur Stateuniversity.com donne un excellent aperçu de la philosophie de l’éducation de John. Voici un extrait que vous pouvez trouver chez :

State University

« Le point de départ de la philosophie et de la théorie de l’éducation de Dewey est le monde de la vie quotidienne… (cependant) Dewey a pris soin dans ses écrits de préciser quels types d’expériences étaient les plus valables et les plus utiles. Certaines expériences ne sont que des affaires passives, agréables ou douloureuses mais non éducatives…

« Une expérience éducative, selon Dewey, est une expérience dans laquelle nous établissons un lien entre ce que nous faisons aux choses et ce qui leur arrive ou nous arrive en conséquence ; la valeur d’une expérience réside dans la perception de relations ou de continuités entre les événements…

« C’est cette forme naturelle d’apprentissage par l’expérience, en faisant puis en réfléchissant à ce qui s’est passé, que Dewey a placé au centre de son approche de l’école. »

Les gens peuvent développer leurs compétences en résolution de problèmes, clarifier l’apprentissage et appliquer les leçons dans leur vie quotidienne

Dewey croyait que l’apprentissage par la pratique permettait aux élèves de développer leurs compétences en résolution de problèmes. Ils pouvaient alors clarifier l’apprentissage et l’appliquer dans leur vie future.

Aujourd’hui, cela est considéré comme évident. Vous vous attendez à ce que les pompiers, les équipages de bateaux de sauvetage, les équipes paramédicales et toutes sortes d’apprentis affinent leurs compétences dans des situations de la vie courante. Ils ne passent pas toute la journée assis dans des salles de classe à écouter des théories abstraites.

Dewey a souligné ce point en écrivant :

« Ce n’est que dans l’éducation, jamais dans la vie d’un agriculteur, d’un marin, d’un commerçant, d’un médecin ou d’un expérimentateur de laboratoire, que la connaissance signifie principalement un stock d’informations distant de l’action. »

Il a inspiré de nombreux éducateurs à explorer et à développer le concept d’apprentissage par l’expérience. Passons à un autre principe de l’œuvre de John.

Les gens peuvent suivre leur vocation etdévelopper l’habitude de l’apprentissage tout au long de la vie

La vocation d’une personne est son appel : c’est ce qu’elle est là pour faire. Ils peuvent suivre leur vocation, l’exprimer à travers divers véhicules et faire un travail de valeur.

Dewey s’est emporté contre le concept de formation professionnelle utilisée pour servir l’industrie. Les étudiants étaient préparés à des emplois dans lesquels ils risquaient d’être piégés à vie.

Il avait une vision très différente de ce qu’impliquait une vocation – et croyait également en l’apprentissage tout au long de la vie. Dewey écrivait dans Democracy and Education :

« En termes concrets, il y a un danger que l’enseignement professionnel soit interprété en théorie et en pratique comme un enseignement commercial : comme un moyen d’assurer l’efficacité technique dans des activités futures spécialisées…

« C’est une vision conventionnelle et arbitraire qui suppose que la découverte du travail à choisir pour la vie adulte se fait une fois pour toutes à une date particulière. »

« La vocation dominante de tous les êtres humains, en tout temps, est la vie – la croissance intellectuelle et morale…

« La préparation aux vocations (devrait) être indirecte plutôt que directe ; à savoir, en s’engageant dans les occupations actives qui sont indiquées par les besoins et les intérêts de l’élève à ce moment-là…

« Ce n’est qu’ainsi qu’il peut y avoir, de la part de l’éducateur et de celui qui est éduqué, une véritable découverte des aptitudes personnelles, de sorte que le choix approprié d’une poursuite spécialisée dans la vie ultérieure puisse être indiqué.

« De plus, la découverte des capacités et des aptitudes sera un processus constant tant que la croissance se poursuivra. »

Les gens peuvent prendre des responsabilités, penser par eux-mêmes et jouer un rôle actif en tant que citoyens

Dewey déclarait dans Mon credo pédagogique : « Je crois que l’éducation est la méthode fondamentale de progrès et de réforme sociale. »

Les écoles pourraient y parvenir de plusieurs façons.

Elles pourraient encourager les élèves à prendre en charge leur apprentissage et à prendre des décisions éclairées.

Elles pourraient permettre aux étudiants de pratiquer une certaine forme de démocratie au sein de leurs propres institutions.

Elles pourraient jouer un rôle plus actif dans la communauté au sens large.

Dewey souhaitait que les étudiants développent une pensée critique qui, selon lui, constituerait une garantie contre les forces qui pourraient vouloir imposer une dictature.

Il a également mis en garde contre les pressions qui empêchent les gens de poursuivre leur vocation. Il écrivait dans Démocratie et éducation :

« Dans une société gérée de manière autocratique, c’est souvent un objet conscient d’empêcher le développement de la liberté et de la responsabilité ; quelques-uns font la planification et l’ordonnancement, les autres suivent les directives et sont délibérément confinés dans des canaux d’effort étroits et prescrits. »

« L’éducation deviendrait alors un instrument de perpétuation inchangée de l’ordre industriel existant de la société, au lieu d’opérer comme un moyen de sa transformation. La transformation souhaitée n’est pas difficile à définir de manière formelle.

« Elle signifie une société dans laquelle chaque personne sera occupée à quelque chose qui rendra la vie des autres plus digne d’être vécue, et qui, en conséquence, rendra plus perceptibles les liens qui unissent les personnes entre elles – qui brisera les barrières de distance entre elles. »

« Mais cela signifie que nous pouvons produire dans les écoles une projection en type de la société que nous aimerions réaliser, et en formant des esprits en accord avec elle, modifier progressivement les caractéristiques plus grandes et plus récalcitrantes de la société adulte. »

Dewey croyait qu’il était vital pour les écoles d’encourager les élèves à penser par eux-mêmes. Ils seraient alors plus susceptibles de devenir des citoyens actifs qui pourraient contribuer à façonner une meilleure société.

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Pratique

Donc, quels ont été les effets des travaux de John Dewey ?

Peter Senge est l’auteur de La cinquième discipline : L’art et la pratique de l’organisation apprenante. Autorité reconnue en matière de développement organisationnel, il reconnaît le travail novateur effectué par John Dewey.

J’étais à une conférence où Senge a commencé son discours d’ouverture en disant :

« L’art de développer une organisation apprenante remonte à Dewey. Il a fourni le cadre qui peut être résumé comme suit : ‘L’apprenant apprend ce que l’apprenant veut apprendre.’

« Les grandes organisations encouragent les gens à conserver l’habitude d’apprendre. Elles se concentrent sur l’apprentissage qui permet à la fois à la personne et à l’organisation de continuer à se développer. »

Les vues de Dewey ont eu un impact profond sur les systèmes éducatifs. Ils ont fourni la base philosophique de l’apprentissage par la pratique, du travail par projet, de la simulation et de nombreuses formes d’éducation expérientielle.

Dewey a cependant continuellement souligné que certaines expériences avaient plus de valeur que d’autres. Les enseignants doivent être en mesure de justifier intellectuellement les activités éducatives, plutôt que de simplement laisser les gens faire leur propre chose.

Plusieurs de ses idées sont devenues une partie acceptée des événements éducatifs et de formation à travers le monde.

Il se souciait des gens et de l’avenir de l’humanité. Comme nous l’avons mentionné au début, en considérant le potentiel de chaque personne, il a écrit :

« Découvrir ce que l’on est apte à faire, et s’assurer une opportunité de le faire, est la clé du bonheur. »

John a consacré son travail à permettre à beaucoup plus de personnes de profiter de cette opportunité. Il reste l’un des penseurs les plus influents en matière d’éducation.

Soyez sociable, partagez !

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