Cuirassé allemand Tirpitz

Tirpitz glissant sur la cale lors de son lancement

Tirpitz a été commandé comme Ersatz Schleswig-Holstein en remplacement de l’ancien pré-dreadnought Schleswig-Holstein, sous le nom de contrat « G ». Le chantier naval Kriegsmarinewerft de Wilhelmshaven a obtenu le contrat et la quille a été posée le 20 octobre 1936. La coque a été lancée le 1er avril 1939 ; au cours des cérémonies élaborées, le navire a été baptisé par Ilse von Hassell, la fille de l’amiral Alfred von Tirpitz, l’homonyme du navire. Adolf von Trotha, ancien amiral de la marine impériale allemande, prend la parole lors du lancement du navire, auquel assiste également Adolf Hitler. Les travaux d’armement sont achevés en février 1941. Les bombardiers britanniques ont attaqué à plusieurs reprises le port dans lequel le navire était construit ; aucune bombe n’a touché le Tirpitz, mais les attaques ont ralenti les travaux de construction. Le Tirpitz a été mis en service dans la flotte le 25 février pour des essais en mer, qui ont été effectués dans la Baltique.

Après les essais en mer, le Tirpitz a été stationné à Kiel et a effectué un entraînement intensif dans la Baltique. Alors que le navire se trouvait à Kiel, l’Allemagne a envahi l’Union soviétique. Une flotte temporaire de la Baltique est créée pour empêcher l’évasion de la flotte soviétique basée à Leningrad. Tirpitz devient brièvement le navire amiral de l’escadron, qui se compose du croiseur lourd Admiral Scheer, des croiseurs légers Köln, Nürnberg, Leipzig et Emden, de plusieurs destroyers et de deux flottilles de dragueurs de mines. La flotte de la Baltique, sous le commandement du vice-amiral Otto Ciliax, patrouille au large des îles Aaland du 23 au 26 septembre 1941, après quoi l’unité est dissoute et Tirpitz reprend l’entraînement. Au cours de la période d’entraînement, Tirpitz testa ses canons primaires et secondaires sur le vieux cuirassé pré-dreadnought Hessen, qui avait été transformé en navire-cible radiocommandé. La Royal Air Force (RAF) britannique a continué à lancer des raids de bombardement infructueux sur le Tirpitz pendant qu’il était stationné à Kiel.

Déploiement en NorvègeEdit

Tirpitz camouflé dans le Fættenfjord

Le grand amiral Erich Raeder, le commandant de la Kriegsmarine, propose le 13 novembre de déployer le Tirpitz en Norvège. Le navire serait en mesure d’attaquer les convois à destination de l’Union soviétique, et d’agir comme une flotte en devenir pour immobiliser les moyens navals britanniques et dissuader une invasion alliée de la Norvège. Hitler, qui avait interdit une sortie dans l’Atlantique après la perte du Bismarck, accepte la proposition. Le navire est mis à quai pour être modifié en vue du déploiement. La batterie anti-aérienne du navire est renforcée et les canons de 10,5 cm situés sur la superstructure à côté de la catapulte sont déplacés vers l’extérieur pour augmenter leur champ de tir. Les deux supports quadruples de tubes lance-torpilles de 53,3 cm sont également installés au cours de ce carénage. Le commandant du navire, le Kapitän zur See (KzS-Capitaine en mer) Karl Topp, déclara le navire prêt pour les opérations de combat le 10 janvier 1942. Le lendemain, le Tirpitz part pour Wilhelmshaven, un déplacement destiné à dissimuler sa destination réelle.

Le navire quitte Wilhelmshaven à 23h00 le 14 janvier et fait route vers Trondheim. Les renseignements militaires britanniques, capables de décrypter les messages Enigma envoyés par la marine allemande, détectent le départ du navire, mais le mauvais temps en Grande-Bretagne empêche l’intervention de la RAF. L’amiral John Tovey, commandant en chef de la Home Fleet britannique, n’est informé des activités du Tirpitz que le 17 janvier, bien après l’arrivée du navire en Norvège. Le 16 janvier, la reconnaissance aérienne britannique a localisé le navire à Trondheim. Le Tirpitz se déplace alors vers le Fættenfjord, juste au nord de Trondheim. Le mouvement porte le nom de code Opération Polarnacht (Nuit polaire) ; le cuirassé est escorté par les destroyers Z4 Richard Beitzen, Z5 Paul Jakobi, Z8 Bruno Heinemann et Z29 pendant le voyage. Le mouvement de résistance norvégien a transmis l’emplacement à Londres. Le navire est amarré près d’une falaise, ce qui le protège des attaques aériennes en provenance du sud-ouest. L’équipage du navire a coupé des arbres et les a placés à bord du Tirpitz pour le camoufler. L’équipage cachait aussi fréquemment l’ensemble du navire des reconnaissances et attaques aériennes à l’intérieur d’un nuage de brouillard artificiel, créé à l’aide d’eau et d’acide chlorosulfurique. Des batteries anti-aériennes supplémentaires ont été installées autour du fjord, ainsi que des filets anti-torpilles et de lourds barrages à l’entrée du mouillage. Le Tirpitz est surnommé la « Reine solitaire du Nord » parce qu’il est si rarement déployé et que la vie de son équipage est très monotone. Les fréquentes pénuries de carburant réduisaient l’entraînement et maintenaient le cuirassé et ses escortes amarrés derrière leur filet de protection. L’équipage s’occupait principalement de l’entretien du navire et de la surveillance continue des défenses anti-aériennes. Des activités sportives étaient organisées pour que l’équipage reste occupé et en bonne forme physique.

Opérations contre les convois alliésModifié

Plusieurs facteurs ont entravé la liberté d’action du Tirpitz en Norvège. Les plus pressants étaient les pénuries de carburant et le retrait des forces de destroyers allemands pour soutenir l’opération Cerberus, le déplacement des cuirassés Scharnhorst et Gneisenau et du croiseur lourd Prinz Eugen à travers la Manche. Cela entraîne l’abandon d’une attaque prévue contre le convoi sortant PQ 8 à la fin du mois de janvier. Une attaque aérienne britannique prévue fin janvier par des bombardiers lourds quadrimoteurs est interrompue par le mauvais temps au-dessus de la cible, qui empêche les avions de trouver le navire. Au début du mois de février, le Tirpitz a pris part aux tromperies qui ont distrait les Britanniques à l’approche de l’opération Cerberus. Il s’agissait notamment de sortir du fjord et de donner l’impression de préparer une sortie en mer du Nord. Plus tard dans le mois, le navire a été renforcé par les croiseurs lourds Admiral Scheer et Prinz Eugen et plusieurs destroyers. Le Prinz Eugen avait été torpillé par un sous-marin britannique à l’entrée du Fættenfjord, et était temporairement hors service.

Tirpitz en route, probablement en 1941

En mars 1942, Tirpitz et l’amiral Scheer, ainsi que les destroyers Z14 Friedrich Ihn, Z5 Paul Jakobi, Z7 Hermann Schoemann et Z25 ainsi qu’une paire de torpilleurs, devaient attaquer le convoi de retour QP 8 et le convoi de départ PQ 12 dans le cadre de l’Unternehmen Sportpalast (opération Palais des sports). L’amiral Scheer, dont la vitesse nominale est de 26 nœuds (48 km/h), est trop lent pour opérer avec Tirpitz et est laissé au port, tout comme le destroyer Paul Jakobi. Les deux torpilleurs sont également libérés de l’opération. Le 5 mars, des avions de reconnaissance de la Luftwaffe repèrent le PQ 12 près de l’île de Jan Mayen ; la reconnaissance ne remarque pas le cuirassé HMS Duke of York ni le croiseur cuirassé HMS Renown, qui escortent tous deux le convoi, ainsi que quatre destroyers. À l’insu des Allemands, l’amiral Tovey assure le soutien à distance des convois avec le cuirassé HMS King George V, le porte-avions HMS Victorious, le croiseur lourd HMS Berwick et six destroyers. Les interceptions d’Enigma avertissent à nouveau les Britanniques de l’attaque de Tirpitz, ce qui leur permet de dérouter les convois. L’amiral Tovey tente de poursuivre Tirpitz le 9 mars, mais l’amiral Otto Ciliax, le commandant de l’escadre allemande, a décidé de rentrer au port la veille au soir. Une attaque aérienne est lancée tôt le 9 ; douze bombardiers à torpilles Fairey Albacore attaquent le navire en trois groupes, et Tirpitz réussit à éviter les torpilles. Seuls trois hommes ont été blessés au cours de l’attaque. Les canonniers anti-aériens du Tirpitz ont abattu deux des avions britanniques. Après la fin de l’attaque, le Tirpitz fait route vers Vestfjord, puis vers Trondheim, où il arrive dans la soirée du 13 mars. Le 30 mars, trente-trois bombardiers Halifax ont attaqué le navire ; ils n’ont pas réussi à le toucher, et cinq appareils ont été abattus. La RAF lance deux attaques infructueuses à la fin avril. Dans la nuit du 27 au 28 avril, trente et un Halifax et douze Lancaster attaquent le navire ; cinq des bombardiers sont abattus. Un autre raid, composé de vingt-trois Halifax et onze Lancaster, a eu lieu la nuit suivante. Deux des bombardiers ont été abattus par les défenses anti-aériennes allemandes.

Les actions de Tirpitz et des destroyers qui l’escortaient en mars ont consommé 8 230 tonnes (8 100 tonnes longues) de fuel, ce qui a considérablement réduit les réserves de carburant disponibles. Il faut trois mois aux Allemands pour reconstituer le carburant dépensé lors de la tentative d’interception des deux convois alliés. Le convoi PQ 17, qui a quitté l’Islande le 27 juin à destination de l’Union soviétique, est le prochain convoi ciblé par Tirpitz et le reste de la flotte allemande stationnée en Norvège, dans le cadre de l’Unternehmen Rösselsprung (opération Knight’s Move). Les cuirassés Duke of York et USS Washington et le porte-avions Victorious escortent le convoi. Le Tirpitz, l’amiral Hipper et six destroyers partent de Trondheim, tandis qu’une deuxième force opérationnelle composée du Lützow, de l’amiral Scheer et de six destroyers opère depuis Narvik et Bogenfjord. Le Lützow et trois des destroyers ont heurté des rochers non répertoriés alors qu’ils se rendaient au rendez-vous et ont dû rentrer au port. Peu après que Tirpitz a quitté la Norvège, le sous-marin soviétique K-21 a tiré deux ou quatre torpilles sur le navire, qui ont toutes manqué leur cible. Les Soviétiques affirment que le cuirassé a été touché deux fois. Les services de renseignement suédois avaient entre-temps signalé les départs allemands à l’amirauté britannique, qui ordonna au convoi de se disperser. Conscients d’avoir été détectés, les Allemands avortent l’opération et confient l’attaque aux U-boote et à la Luftwaffe. Les navires dispersés ne peuvent plus être protégés par les escortes du convoi, et les Allemands coulent 21 des 34 transports isolés. Tirpitz retourne à Altafjord en passant par les îles Lofoten.

Le Tirpitz, escorté par plusieurs destroyers, naviguant dans le Bogenfjord en octobre 1942

Après le Rösselsprung, les Allemands déplacent le Tirpitz vers le Bogenfjord près de Narvik. À ce moment-là, le navire avait besoin d’une révision majeure. Hitler ayant interdit au navire d’effectuer le dangereux retour en Allemagne, la révision a été effectuée à Trondheim. Le 23 octobre, le navire quitte Bogenfjord et retourne à Fættenfjord, près de Trondheim. Les défenses du mouillage ont été renforcées, des canons anti-aériens supplémentaires ont été installés et des doubles filets anti-torpilles ont été posés autour du navire. Les réparations ont été effectuées en phases limitées, de sorte que le Tirpitz est resté partiellement opérationnel pendant la majeure partie de la révision. Un caisson a été construit autour de la poupe pour permettre le remplacement des gouvernails du navire. Pendant le processus de réparation, les Britanniques ont tenté d’attaquer le cuirassé avec deux torpilles humaines Chariot, mais avant qu’elles ne puissent être lancées, une mer agitée les a fait se détacher du bateau de pêche qui les remorquait. Le 28 décembre, la révision est terminée et le Tirpitz commence ses essais en mer. Il effectua des essais de tir le 4 janvier 1943 dans le fjord de Trondheim. Le 21 février, Topp est promu contre-amiral et remplacé par le capitaine Hans Meyer ; cinq jours plus tard, le cuirassé Scharnhorst reçoit l’ordre de renforcer la flotte en Norvège. Le vice-amiral Oskar Kummetz se voit confier le commandement des navires de guerre stationnés en Norvège.

Lorsque le Scharnhorst arrive en Norvège en mars 1943, les convois alliés vers l’Union soviétique ont temporairement cessé. Pour donner aux navires l’occasion de travailler ensemble, l’amiral Karl Dönitz, qui avait remplacé Raeder à la suite de la bataille de la mer de Barents le 31 décembre 1942, ordonna une attaque sur Spitzbergen, qui abritait une station météorologique et une base de ravitaillement britannique. Spitzbergen est défendu par une garnison de 152 hommes des forces armées norvégiennes en exil. Les deux cuirassés, escortés par dix destroyers, quittent le port le 6 septembre ; dans une ruse de guerre, Tirpitz arbore le drapeau blanc à l’approche de l’île le lendemain. Pendant le bombardement, Tirpitz a tiré 52 obus de batterie principale et 82 obus de ses secondaires de 15 cm. C’était la première et la seule fois que le navire tirait sa batterie principale sur une cible de surface ennemie. Une force d’assaut a détruit des installations côtières et capturé 74 prisonniers. À 11h00, les cuirassés ont détruit leurs cibles et sont repartis vers leurs ports norvégiens.

Attaque britannique contre TirpitzEdit

Tirpitz dans l’Ofotfjord/Bogenfjord

Voir aussi : Liste des attaques alliées contre le cuirassé allemand Tirpitz

Opération SourceEdit

Article principal : Opération Source

Les Britanniques sont déterminés à neutraliser le Tirpitz et à supprimer la menace qu’il représente pour les convois arctiques alliés. Après les bombardements répétés et inefficaces et l’attaque ratée du Chariot en octobre 1942, les Britanniques se tournent vers les sous-marins nains X Craft de conception nouvelle. L’attaque prévue, l’opération Source, comprend des attaques sur le Tirpitz, le Scharnhorst et le Lützow. Les X Craft sont remorqués par de grands sous-marins jusqu’à leur destination, où ils peuvent se glisser sous les filets anti-torpilles et larguer chacun deux puissantes mines de deux tonnes sur le fond marin sous la cible. Dix navires ont été affectés à l’opération, prévue du 20 au 25 septembre 1943. Seuls huit d’entre eux atteignirent le Kåfjord en Norvège pour l’attaque, qui commença tôt le 22 septembre. Trois des navires, le X5, le X6 et le X7, réussissent à percer les défenses de Tirpitz, dont deux, le X6 et le X7, parviennent à poser leurs mines. Le X5 a été détecté à 200 m (660 ft) des filets et coulé par une combinaison de tirs de canon et de grenades sous-marines.

Les mines ont causé des dommages importants au navire ; la première a explosé à côté de la tourelle Caesar, et la seconde a explosé à 45 à 55 m (148 à 180 ft) au large de la proue bâbord. Un réservoir de mazout s’est rompu, le blindage a été déchiré, une grande indentation s’est formée dans le fond du navire et les cloisons du double fond se sont déformées. Environ 1 430 t (1 410 tonnes longues) d’eau ont envahi le navire dans les réservoirs de carburant et les espaces vides du double fond du côté bâbord, ce qui a provoqué une gîte d’un à deux degrés, qui a été compensée par un contre-inondation du côté tribord. L’envahissement a endommagé tous les turbogénérateurs de la salle des générateurs n° 2, et tous, à l’exception d’un générateur de la salle des générateurs n° 1, ont été mis hors service par la rupture de conduites de vapeur ou de câbles d’alimentation. La tourelle Dora a été éjectée de ses paliers et ne pouvait plus être tournée, ce qui était particulièrement important, car il n’y avait pas en Norvège de grues de levage assez puissantes pour soulever la tourelle et la remettre sur ses paliers. Les deux hydravions Arado Ar 196 du navire ont été complètement détruits. Les réparations ont été effectuées par le navire de réparation Neumark ; les historiens William Garzke et Robert Dulin ont fait remarquer que la réussite des réparations était « l’un des exploits les plus remarquables de l’ingénierie navale pendant la Seconde Guerre mondiale ». Les réparations durent jusqu’au 2 avril 1944 ; des essais à pleine vitesse sont prévus le lendemain à Altafjord.

Opération TungstenEdit

Le Tirpitz attaqué par les porte-avions britanniques le 3 avril 1944

Article principal : Opération Tungsten

Les Britanniques savent que Neumark et les équipes de réparation sont partis en mars, ce qui laisse entendre que Tirpitz est presque opérationnel. Une attaque aérienne majeure – l’opération Tungsten – impliquant les porte-avions Victorious et Furious et les porte-avions d’escorte Emperor, Fencer, Pursuer et Searcher, est prévue pour le 4 avril 1944, mais est reprogrammée un jour plus tôt lorsque les décryptages Enigma révèlent que Tirpitz doit partir à 05h29 le 3 avril pour des essais en mer. L’attaque se composait de 40 bombardiers en piqué Barracuda transportant des bombes perforantes de 730 kg (1 600 livres) et de 40 chasseurs d’escorte, répartis en deux vagues, qui ont obtenu quinze coups directs et deux coups manqués. Les avions ont réussi à créer la surprise, et un seul a été perdu dans la première vague ; il a fallu douze à quatorze minutes pour que toutes les batteries antiaériennes du Tirpitz soient entièrement occupées. La première vague a frappé à 05:29, alors que les remorqueurs se préparaient à aider le navire à se libérer de son amarrage. La deuxième vague est arrivée au-dessus de la cible une heure plus tard, peu après 06:30. Malgré la vigilance des canonniers anti-aériens allemands, un seul autre bombardier a été abattu.

Les frappes aériennes n’ont pas pénétré le blindage principal mais ont néanmoins causé des dommages importants à la superstructure du navire et infligé des pertes sérieuses. William Garzke et Robert Dulin rapportent que l’attaque a tué 122 hommes et en a blessé 316 autres, tandis que Hildebrand, Röhr, & Steinmetz font état de 132 morts et 270 blessés, dont le commandant du navire, le KzS Hans Meyer. Deux des tourelles de 15 cm ont été détruites par les bombes, et les deux hydravions Ar 196 ont été détruits. Plusieurs des impacts de bombes ont provoqué de graves incendies à bord du navire. Le choc de la bombe a mis hors service le moteur à turbine tribord, et l’eau salée utilisée pour combattre les incendies a atteint les chaudières et contaminé l’eau d’alimentation. Quelque 2 000 t (2 000 tonnes longues) d’eau ont inondé le navire, principalement par les deux trous dans la coque latérale créés par les éclats d’obus des tirs rapprochés. L’eau utilisée pour combattre les incendies a également contribué à l’inondation. Dönitz ordonne la réparation du navire, quel qu’en soit le coût, même s’il comprend que le Tirpitz ne peut plus être utilisé dans une action de surface en raison du soutien insuffisant des chasseurs. Les travaux de réparation ont commencé au début du mois de mai ; des destroyers ont transporté des équipements importants et des ouvriers de Kiel à Altafjord en l’espace de trois jours. Le 2 juin, le navire était à nouveau capable de se déplacer par ses propres moyens et, à la fin du mois, des essais de tir étaient possibles. Au cours du processus de réparation, les canons de 15 cm ont été modifiés pour permettre leur utilisation contre les avions, et des obus de 38 cm spécialement amorcés pour les tirs anti-aériens de barrage ont été fournis.

Opérations Planet, Brawn, Tiger Claw, Mascot et GoodwoodEdit

Tirpitz amarré au Kaafjord, visible sur une photographie de reconnaissance aérienne britannique malgré la fumée artificielle générée à terre

Articles principaux : Opération Mascot et Opération Goodwood (navale)

Une série de frappes de porte-avions est prévue au cours des trois mois suivants, mais le mauvais temps oblige à les annuler. Une répétition de l’opération Tungstène, sous le nom de code Opération Planet, était prévue pour le 24 avril. L’opération Brawn, qui devait être menée par 27 bombardiers et 36 chasseurs du Victorious et du Furious, devait avoir lieu le 15 mai, et l’opération Tiger Claw était prévue pour le 28 mai. Victorious et Furious ont été rejoints par Indefatigable pour l’opération Mascot, qui devait être menée le 17 juillet par 62 bombardiers et 30 chasseurs. Fin août, la météo s’est améliorée, permettant la série d’attaques Goodwood. Les opérations Goodwood I et II ont été lancées le 22 août ; une force de porte-avions composée des porte-avions Furious, Indefatigable et Formidable et des porte-avions d’escorte Nabob et Trumpeter a lancé un total de 38 bombardiers et 43 chasseurs d’escorte entre les deux raids. Les attaques n’ont pas réussi à infliger de dommages à Tirpitz, et trois des avions d’attaque ont été abattus. Goodwood III a suivi le 24 août, composé uniquement d’avions des porte-avions de la flotte. Quarante-huit bombardiers et 29 chasseurs attaquèrent le navire et obtinrent deux impacts qui causèrent des dommages mineurs. L’un d’eux, une bombe de 1 600 livres, a traversé les ponts supérieurs et inférieurs blindés et s’est immobilisé dans la salle des tableaux de distribution n° 4. Son fusible avait été endommagé et la bombe n’a pas explosé. La seconde, une bombe de 500 livres (230 kg), explose et cause des dommages superficiels. Six avions ont été abattus lors de l’attaque. Goodwood IV a suivi le 29, avec 34 bombardiers et 25 chasseurs de Formidable et Indefatigable. Un brouillard épais empêche toute frappe. Les artilleurs du Tirpitz ont abattu un Firefly et un Corsair. Le cuirassé a dépensé 54 cartouches de ses canons principaux, 161 de ses canons de 15 cm et jusqu’à 20 % de ses munitions antiaériennes légères.

Opérations Paravane et ObviateEdit

Photo aérienne en noir et blanc montrant un plan d'eau. d'eau avec un grand navire de guerre près de la rive
Tirpitz à son amarrage au large de l’île de Håkøya en novembre 1944

Articles principaux : Opération Paravane et Opération Obviate

L’inefficacité de la grande majorité des frappes lancées par la Fleet Air Arm au milieu de l’année 1944 conduit à transférer la tâche de la destruction du Tirpitz au groupe n° 5 de la RAF. La RAF utilisa des bombardiers Lancaster pour transporter des bombes Tallboy de 6 tonnes courtes (5,4 t) afin de percer le lourd blindage du navire. La première attaque, l’opération Paravane, a eu lieu le 15 septembre 1944 ; opérant à partir d’une base avancée à Yagodnik en Russie, 23 Lancaster (17 transportant chacun une Tallboy et six transportant chacun douze mines JW), ont atteint la proue du navire. Le Tallboy a pénétré dans le navire, est sorti de la quille et a explosé au fond du fjord. La proue a été envahie par 800 à 1 000 tonnes d’eau (790 à 980 tonnes longues), ce qui a entraîné une forte augmentation de l’assiette avant. Le navire est mis hors d’état de naviguer et sa vitesse est limitée à 8 à 10 nœuds (15 à 19 km/h ; 9,2 à 11,5 mph). Le choc de concussion a causé de graves dommages à l’équipement de conduite de tir. Ces dommages ont convaincu le commandement naval de réparer le navire pour qu’il soit utilisé uniquement comme batterie de canons flottante. Les travaux de réparation devaient durer neuf mois, mais le colmatage des trous a pu être effectué en quelques semaines, ce qui a permis de déplacer le Tirpitz plus au sud, à Tromsø. Le 15 octobre, le navire a fait le voyage de 200 nmi (370 km ; 230 mi) vers Tromsø par ses propres moyens, le dernier voyage de sa carrière.

La RAF a fait une deuxième tentative le 29 octobre, après que le navire ait été amarré au large de l’île de Håkøya, à l’extérieur de Tromsø. Trente-deux Lancasters attaquent le navire avec des Tallboys au cours de l’opération Obviate. Comme lors de l’opération Paravane, le 9e escadron et le 617e escadron ont mené ensemble l’attaque, qui n’a donné lieu qu’à un seul tir manqué, en partie dû au mauvais temps au-dessus de la cible. L’explosion sous-marine a endommagé le gouvernail et l’arbre bâbord et a provoqué quelques inondations. Les obus à fragmentation de 38 cm du Tirpitz se sont avérés inefficaces pour contrer les bombardiers à haute altitude ; un appareil a été endommagé par les canons anti-aériens basés au sol. Après l’attaque, le mouillage du navire a été considérablement amélioré. Un grand banc de sable fut construit sous et autour du navire pour l’empêcher de chavirer, et des filets anti-torpilles furent installés. Le Tirpitz conservait une gîte d’un degré sur bâbord en raison des dommages antérieurs, et cela n’a pas été corrigé par une contre-immersion pour conserver autant de réserve de flottabilité que possible. Le navire a également été préparé pour son rôle de plate-forme d’artillerie flottante : le carburant a été limité à ce qui était nécessaire pour alimenter les turbo-générateurs, et l’équipage a été réduit à 1 600 officiers et hommes de troupe.

Opération CatéchismeEdit

File:1944-11-22 RAF Sinks Tirpitz.ogv

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Universel Newsreel sur l’attaque du Tirpitz

Article principal : Opération Catéchisme

L’opération Catéchisme, la dernière attaque britannique contre le Tirpitz, a lieu le 12 novembre 1944. Le navire utilise à nouveau ses canons de 38 cm contre les bombardiers, qui s’approchent du cuirassé à 09:35 ; les canons principaux du Tirpitz obligent les bombardiers à se disperser temporairement, mais ne peuvent pas briser l’attaque. Une force de 32 Lancasters des escadrons 9 et 617 a largué 29 Tallboys sur le navire, avec deux coups directs et un coup manqué. Plusieurs autres bombes ont atterri à l’intérieur de la barrière du filet anti-torpilles et ont provoqué une importante cratérisation du fond marin, ce qui a enlevé une grande partie du banc de sable qui avait été construit pour empêcher le navire de chavirer. Une bombe a pénétré le pont du navire entre les tourelles Anton et Bruno mais n’a pas explosé. Une deuxième a touché le milieu du navire entre la catapulte de l’avion et la cheminée et a causé de graves dommages. Un très grand trou a été fait dans le flanc et le fond du navire ; toute la section du blindage de ceinture à l’avant de la bombe a été complètement détruite. Une troisième bombe a peut-être touché le côté bâbord de la tourelle Caesar.

L’impact au milieu du navire a provoqué une importante inondation et a rapidement augmenté la gîte sur bâbord entre 15 et 20 degrés. En dix minutes, la gîte a augmenté à 30 à 40 degrés, et le capitaine a donné l’ordre d’abandonner le navire. La gîte a augmenté jusqu’à 60 degrés à 09:50 ; cela semblait se stabiliser temporairement. Huit minutes plus tard, une forte explosion a secoué la tourelle Caesar. Le toit de la tourelle et une partie de la structure rotative ont été projetés à 25 m (82 ft) dans les airs et sur un groupe d’hommes qui nageaient vers le rivage, les écrasant. Le Tirpitz s’est rapidement retourné et a enterré sa superstructure dans le fond de la mer.

Le Tirpitz chavire

Après l’attaque, 82 hommes piégés dans la coque retournée ont été sauvés en coupant à travers le fond exposé. Les chiffres concernant le nombre de morts varient d’environ 950 à 1 204. Environ 200 survivants du naufrage ont été transférés sur le croiseur lourd Lützow en janvier 1945.

La performance de la Luftwaffe dans la défense du Tirpitz a été fortement critiquée après sa perte. Le major Heinrich Ehrler, le commandant du III./Jagdgeschwader 5 (3e groupe de la 5e escadre de chasse), a été blâmé pour l’échec de la Luftwaffe à intercepter les bombardiers britanniques. Il est traduit en cour martiale à Oslo et menacé de la peine de mort. Il a été prouvé que son unité n’avait pas aidé la Kriegsmarine lorsqu’on le lui avait demandé. Il est condamné à trois ans de prison, mais est libéré au bout d’un mois, rétrogradé et réaffecté à un escadron de chasseurs Me 262 en Allemagne. Ehrler a été disculpé par d’autres enquêtes qui ont conclu qu’une mauvaise communication entre la Kriegsmarine et la Luftwaffe avait causé le fiasco ; les équipages d’avions n’avaient pas été informés que le Tirpitz avait été déplacé au large de Håkøya deux semaines avant l’attaque.

L’épave du Tirpitz est restée sur place jusqu’à l’après-guerre, lorsqu’une société mixte germano-norvégienne a commencé les opérations de sauvetage. Les travaux durèrent de 1948 à 1957 ; des fragments du navire furent vendus par une société norvégienne. Ludovic Kennedy a écrit dans son histoire du navire qu’il « a vécu une vie d’invalide et est mort d’une mort d’infirme ».