Constellation du Verseau

La constellation du Verseau est située dans l’hémisphère sud. Elle est l’une des 12 constellations du zodiaque. Le nom de la constellation signifie  » le porteur d’eau  » (ou  » porteur de coupe « ) en latin et son symbole est ♒, qui représente l’eau.

Aquarius se trouve dans la région du ciel qui est parfois appelée la Mer, car elle contient un certain nombre d’autres constellations dont les noms sont associés à l’eau ; Poissons (le poisson), Eridanus (le fleuve) et Cetus (la baleine), entre autres. Comme les autres constellations du zodiaque, le Verseau a été catalogué par l’astronome grec Ptolémée au IIe siècle.

Le Verseau contient les célèbres étoiles supergéantes Sadalsuud (Beta Aquarii) et Sadalmelik (Alpha Aquarii), ainsi qu’un certain nombre d’objets notables du ciel profond : les amas globulaires Messier 2 et Messier 72, l’astérisme Messier 73, la galaxie naine du Verseau, la galaxie Atoms for Peace (NGC 7252) et deux nébuleuses bien connues : la nébuleuse de Saturne et la nébuleuse de l’Hélix.

Faits, localisation & carte

Le Verseau est la 10e plus grande constellation du ciel, occupant une superficie de 980 degrés carrés.

Il est situé dans le quatrième quadrant de l’hémisphère sud (SQ4) et peut être vu à des latitudes comprises entre +65° et -90°. Les constellations voisines sont Aquila, Capricornus, Cetus, Delphinus, Equuleus, Pegasus, Pisces, Piscis Austrinus et Sculptor.

L’Aquarius contient deux étoiles plus brillantes que la magnitude 3,00 et sept étoiles qui sont situées à moins de 10 parsecs (32,6 années-lumière) de la Terre. L’étoile la plus brillante de la constellation est Beta Aquarii, également connue sous le nom de Sadalsuud, avec une magnitude apparente de 2,87. L’étoile la plus proche est EZ Aquarii, un système stellaire triple composé de trois naines de type M, situé à une distance de 11,27 années-lumière de la Terre.

La constellation contient 11 étoiles nommées. Les noms d’étoiles approuvés par l’Union astronomique internationale (UAI) sont Albali, Ancha, Bosona, Bunda, Lionrock, Márohu, Sadachbia, Sadalmelik, Sadalsuud, Situla et Skat.

Aquarius compte un nombre considérable d’étoiles avec des exoplanètes connues. Ce sont Psi-1 Aquarii (91 Aquarii, classe spectrale K0III), HD 210277 (G0V), HD 212771 (G8IV), HD 222582 (G5), HD 220689 (G3V), HD 215152 (K0, deux planètes), HD 206610 (K0III), WASP-69 (K5), WASP-70 A (G4), WASP-75 (F9), Gliese 849 (M3.5, deux planètes), Gliese 876 (M3.5V, quatre planètes), WASP-47 (G9V, quatre planètes), et WASP-6 (G8).

Le Verseau appartient à la famille des constellations du Zodiaque, avec le Bélier, le Taureau, les Gémeaux, le Cancer, le Lion, la Vierge, la Balance, le Scorpion, le Sagittaire, le Capricorne et les Poissons. Le Verseau contient trois objets de Messier : Messier 2 (NGC 7089), Messier 72 (NGC 6981), et Messier 73 (NGC 6994). Quatre pluies de météores sont associées à la constellation : les Aquariens de mars, les Aquariens Eta, les Aquariens Delta et les Aquariens Iota.

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Carte de la constellation de l’Aquarius, par l’UAI et Sky&Telescope magazine

Mythe de l’Aquarius

Aquarius est représenté comme un jeune homme versant de l’eau (ou alternativement, du nectar) d’une amphore dans la bouche du Poisson du Sud, représenté par la constellation Piscis Austrinus.

Aquarius est généralement associé à Ganymède, le fils du roi Tros, dans la mythologie grecque. Ganymède était un beau jeune Troyen qui a attiré le regard de Zeus, ce qui a incité le dieu à se déguiser en aigle (représenté par la constellation Aquila) et à l’emporter dans l’Olympe pour servir d’échanson aux dieux. Dans une autre histoire, la constellation représente Deucalion, fils de Prométhée, qui a survécu au grand déluge avec sa femme Pyrrha.

Dans la mythologie babylonienne, le Verseau est identifié comme GU.LA (le grand), le dieu Ea lui-même et, dans les contes égyptiens, la constellation représenterait le dieu du Nil.

Les principales étoiles du Verseau

Sadalsuud – β Aquarii (Beta Aquarii)

Sadalsuud est l’étoile la plus brillante du Verseau. Elle appartient à une classe d’étoiles rares, les supergéantes jaunes. Elle a une magnitude apparente de 2,87 et est distante d’environ 540 années-lumière. Son nom vient de l’expression arabe sa’d al-suud, qui signifie « la chance des chances ». Beta Aquarii a aussi parfois été appelée Lucida Fortunae Fortunarum, ce qui signifie en latin « la plus brillante des chances ». L’étoile est associée au printemps et à la bonne fortune apportée par le Soleil lorsqu’il se lève après la fin de l’hiver.

Sadalsuud a une masse qui est six fois celle du Soleil et est 2 200 fois plus lumineuse que le Soleil. Il s’agit d’une étoile triple ou multiple. La composante primaire, Beta Aquarii A, possède deux composantes optiques, l’une d’une magnitude de 11,0, située à 35,4 secondes d’arc, et l’autre d’une magnitude de 11,6, à 57,2 secondes d’arc.

Sadalmelik – α Aquarii (Alpha Aquarii)

Sadalmelik est une supergéante de type G (jaune), distante d’environ 800 années-lumière. Elle est 3000 fois plus lumineuse que le Soleil et a une magnitude apparente de 2,950.

Son nom est dérivé de l’expression arabe sa’d al-malik, qui signifie « chance du roi ». Parfois, l’étoile était également appelée Ruchbah, un nom qui s’applique maintenant formellement à Delta Cassiopeiae.

Skat – δ Aquarii (Delta Aquarii)

Skat, Delta Aquarii, partage son nom traditionnel avec Beta Pegasi (Scheat). Le nom est dérivé de l’arabe as-saq, qui signifie jambe ou tibia. Skat est la troisième étoile la plus brillante du Verseau.

On pense qu’elle est membre du groupe mobile d’Ursa Major (Collinder 285), une association d’étoiles qui comprend les étoiles les plus éminentes d’Ursa Major, qui partagent des vitesses et une origine communes.

L’étoile a une magnitude apparente de 3,269 et est distante d’environ 160 années-lumière.

Delta Aquarii est associée à une pluie de météores, les Delta Aquariids. La pluie des Aquariidés du Delta Sud est visible de la mi-juillet à la mi-août, elle atteint son pic le 28 ou le 29 juillet, et a un taux moyen d’observation de météores de 15 à 20 par heure, tandis que les Aquariidés du Delta Nord durent du 16 juillet au 10 septembre et atteignent leur pic à la mi-août avec un taux moyen de 10 météores par heure.

Sadachbia – γ Aquarii (Gamma Aquarii)

Sadachbia, Gamma Aquarii, a une magnitude apparente de 3,84 et est distante de 158 années-lumière. Son nom est dérivé de l’expression arabe sa’d al-axbiyah, qui signifie « chance des maisons » (tentes). Gamma Aquarii est une étoile binaire spectroscopique dont la période est de 58,1 jours.

Sadaltager – ζ Aquarii (Zeta Aquarii)

Sadaltager, Zeta Aquarii, est une autre étoile binaire, située au centre de l’astérisme du pot à eau. Elle a une magnitude apparente de 4,42 et est distante de 103 années-lumière. Son nom vient de l’expression arabe sa’d al-tajir, qui signifie « chance du marchand ». Parfois, on l’appelle aussi Altager, une autre variante du même nom.

Le composant le plus brillant, Zeta-2 Aquarii, est une naine de séquence principale de type F de couleur jaune-blanche, tandis que le compagnon, Zeta-1 Aquarii, est une sous-géante de type F de couleur jaune-blanche. La paire est facile à résoudre, car les étoiles sont presque aussi brillantes. Zeta-1 Aquarii a une magnitude visuelle de 4,59 et Zeta-2, de 4,42.

R Aquarii

étoile symbiotique,r aquarii

Cette image révèle un spectaculaire système d’étoiles binaires nommé R Aquarii, situé à 700 années-lumière de la Terre, tel que vu en 2012 par le Very Large Telescope (VLT) de l’ESO. R Aquarii est une binaire dite « symbiotique », comprenant deux étoiles entourées d’un grand nuage de gaz dynamique (une nébuleuse). Les systèmes de ce type contiennent deux étoiles dans une relation inégale et complexe. R Aquarii est composée d’une naine blanche chaude et d’une géante rouge. La géante rouge perd de la matière au profit de son petit compagnon et éjecte occasionnellement de la matière sous forme de jets, de boucles et de traînées étranges, formant les formes intrigantes que l’on voit ici. Il y a beaucoup de choses qui se passent entre les acteurs de ce double acte cosmique. La géante rouge est une étoile variable, avec une luminosité qui change par un facteur de 750 tous les ans et trois semaines. La faible nébuleuse s’appelle Cederblad 211 et on pense qu’elle est le résultat d’une violente nova il y a 250 ans. On peut également observer un élément étroit, vertical, en forme de S, avec des gouttes de matière surchauffée qui se déplacent vers l’extérieur à la vitesse fulgurante de 600 à 850 kilomètres par seconde. R Aquarii a également été imagé il y a 15 ans – et plusieurs fois dans l’intervalle – afin de suivre son activité continue. Le système est très dynamique et complexe, et s’est étendu et a évolué de manière significative ces dernières années (une image de 1997 peut être vue ici, et une comparaison entre les deux est disponible ici). Image : ESO

R Aquarii est remarquable pour être une étoile symbiotique. C’est une étoile binaire, qui serait composée d’une naine blanche et d’une géante rouge variable de type Mira. La force gravitationnelle de la naine blanche attire la matière de la géante rouge et éjecte parfois le surplus, ce qui forme une nébuleuse autour du système. Cette nébuleuse est connue sous le nom de Cederblad 211.

R Aquarii a une magnitude apparente de 7,69 et se trouve à environ 600 années-lumière.

Autres étoiles remarquables :

91 Aquarii, ou ψ1 Aquarii (Psi-1 Aquarii) est le composant le plus brillant d’un système stellaire triple qui se trouve à environ 148 années-lumière. L’étoile primaire est une géante orange d’une magnitude apparente de 4,22 qui a une planète extrasolaire confirmée dans son orbite, découverte en 2003. Le compagnon est une autre étoile binaire, composée de deux étoiles de magnitude 10. La planète en orbite autour de la primaire est appelée 91 Aquarii b ou HD 219449 b. Elle tourne autour de l’étoile à la distance moyenne de 48,5 Gm, ce qui est plus court que la distance entre le Soleil et Mercure (57,9 Gm).

Gliese 849 est une naine rouge, distante de 29 années-lumière. L’étoile a une planète semblable à Jupiter, Gliese 849 b, en orbite autour d’elle à une distance de 2,35 UA. La planète a été découverte en août 2006. C’était la première planète de type Jupiter à longue période découverte en orbite autour d’une naine rouge.

Gliese 876 est une autre naine rouge, distante de seulement 15 années-lumière environ. L’étoile est cependant très faible, et avec une magnitude apparente de 10,1, elle ne peut pas être vue à l’œil nu malgré sa proximité.

En 2010, il a été confirmé que Gliese 876 a quatre planètes extrasolaires dans son orbite. La planète la plus proche de l’étoile serait soit une petite planète semblable à Neptune, soit une grande planète terrestre. Les planètes du milieu sont similaires à Jupiter. La planète extérieure est proche d’Uranus en termes de masse. Les orbites des trois planètes extérieures sont verrouillées dans une résonance de Laplace, avec un rapport entier simple (1:2:4) entre leurs périodes orbitales, comme les lunes de Jupiter, Ganymède, Europe et Io (également dans une résonance orbitale 1:2:4).

88 Aquarii est une géante orange de type K, distante d’environ 243 années-lumière. Elle a une magnitude apparente de 3,68.

λ Aquarii (Lambda Aquarii) porte les noms traditionnels Hydor et Ekkhysis, qui signifient eau et déversement en grec ancien. L’étoile dans une géante rouge de type M, à environ 392 années-lumière. C’est une étoile variable irrégulière dont la magnitude apparente moyenne est de 3,73.

ε Aquarii (Epsilon Aquarii) porte les noms traditionnels Albali (« l’avaleur » en arabe) et Nir Saad Bula (« la chance la plus brillante de l’avaleur »). Elle a une magnitude apparente de 3,8 et est distante de 215 années-lumière. C’est une sous-géante blanche et une variable suspectée.

Objets du ciel profond dans le Verseau

Messier 2 (M2, NGC 7089)

M2 est un amas globulaire situé à cinq degrés au nord de Sadalsuud (Beta Aquarii). Il est âgé de 13 milliards d’années et contient environ 150 000 étoiles, dont 21 variables connues. Avec un diamètre s’étendant sur 175 années-lumière, il est l’un des plus grands amas globulaires connus.

M2 est distant d’environ 37 500 années-lumière et a une magnitude apparente de 6,3. Les étoiles les plus brillantes de l’amas, principalement des géantes rouges et jaunes, ont une magnitude de 13,1.

messier 2,m2,ngc 7089

Les amas d’étoiles sont couramment mis en scène dans les photoshoots cosmiques, et sont également bien aimés par l’œil aiguisé du télescope spatial Hubble de la NASA/ESA. Ces grands rassemblements de joyaux célestes sont des spectacles saisissants – et le sujet de cette image de la semaine, Messier 2, ne fait certainement pas exception. Messier 2 est situé dans la constellation du Verseau (le porteur d’eau), à environ 55 000 années-lumière. Il s’agit d’un amas globulaire, un groupe sphérique d’étoiles étroitement liées entre elles par la gravité. Avec un diamètre d’environ 175 années-lumière, une population de 150 000 étoiles et un âge de 13 milliards d’années, Messier 2 est l’un des plus grands amas de ce type et l’un des plus anciens associés à la Voie lactée. Cette image Hubble du noyau de Messier 2 a été créée en utilisant la lumière visible et infrarouge. La majeure partie de la masse de l’amas est concentrée en son centre, et des courants d’étoiles scintillantes s’étendent dans l’espace. Il est suffisamment lumineux pour qu’on puisse même le voir à l’œil nu lorsque les conditions d’observation sont extrêmement bonnes. Crédit : ESA/Hubble & NASA, G. Piotto et al.

M2 a été découvert par l’astronome italien Jean-Dominique Maraldi (Giovanni Domenico Maraldi) en 1746 alors qu’il observait une comète avec Jacques Cassini. Charles Messier a découvert l’amas en 1760, mais pensait qu’il s’agissait d’une nébuleuse. L’astronome allemand William Herschel a été le premier à résoudre les étoiles de l’amas en 1783.

Messier 72 (M72, NGC 6981)

Messier 72 est également un amas globulaire, distant d’environ 53 000 années-lumière. Il se situe bien au-delà du centre galactique. Il mesure environ 106 années-lumière de diamètre et a une magnitude apparente de 9,3. Il contient plusieurs étoiles géantes bleues et est considéré comme un jeune amas. Il possède également un nombre important d’étoiles variables, 42 connues, la plupart de type RR Lyrae. L’étoile la plus brillante de l’amas a une magnitude apparente de 14,2.

messier 72,m72,ngc 6981

Messier 72, image : NASA (télescope spatial Hubble)

M72 a été découvert par l’astronome français Pierre Méchain en 1780. Lui et Charles Messier, qui a inclus l’amas dans son catalogue, pensaient tous deux que l’objet était une nébuleuse peu lumineuse.

L’amas n’est pas facile à observer. Dans un télescope de 10 pouces, il n’apparaît que comme une faible tache. Les étoiles peuvent cependant être résolues dans un télescope de 20 pouces.

M72 est situé à trois degrés au sud et à 1,5 degré à l’est d’Epsilon Aquarii, ou à neuf degrés à l’est d’Algiedi (Alpha Capricorni).

Messier 73 (M73, NGC 6994)

Messier 73 est un astérisme de quatre étoiles qui semblent proches les unes des autres dans le ciel nocturne, mais qui ne sont en réalité pas reliées. L’astérisme était traité comme un amas ouvert clairsemé jusqu’en 2002, lorsqu’une analyse a prouvé que les six étoiles les plus brillantes de l' » amas  » étaient non seulement à des distances très différentes de la Terre, mais aussi qu’elles se déplaçaient dans des directions différentes.

Messier 73, m73,NGC 6994

Messier 73, image : Sloan Digital Sky Survey

Charles Messier a découvert l’objet en 1780 et l’a décrit comme un amas de quatre étoiles avec une certaine nébulosité. L’astronome anglais John Herschel n’était pas entièrement convaincu que M73 était un amas, mais l’a inclus dans son Catalogue général des amas, nébuleuses et galaxies.

M73 est situé à 1,5 degré à l’est de M72. L’amas est distant d’environ 2 500 années-lumière.

La nébuleuse de Saturne (NGC 7009, Caldwell 55)

La nébuleuse de Saturne a été découverte par Sir William Herschel à la fin du 18e siècle. Elle a obtenu son nom de l’astronome et fabricant de télescopes anglais William Parsons, 3e comte de Rosse, au 19e siècle.

La spectaculaire nébuleuse planétaire NGC 7009, ou nébuleuse de Saturne, émerge de l’obscurité comme une série de bulles aux formes étranges, éclairées de roses et de bleus glorieux. Cette image colorée a été capturée par le puissant instrument MUSE sur le Very Large Telescope (VLT) de l’ESO, dans le cadre d’une étude qui a cartographié pour la première fois la poussière à l’intérieur d’une nébuleuse planétaire. Image : ESO/J. Walsh, septembre 2017

Dans les grands télescopes, sa forme apparaît similaire à celle de la planète Saturne. La nébuleuse est située à un degré à l’ouest de Nu Aquarii.

La nébuleuse de Saturne est une nébuleuse planétaire qui s’est formée lorsqu’une étoile de faible masse a évolué en une naine blanche brillante. L’étoile centrale a une luminosité d’environ 20 soleils et une magnitude apparente de 11,5. Sa température est d’environ 55 000 K.

L’étoile émet un fort rayonnement ultraviolet, qui est censé créer la teinte verte fluorescente de la nébuleuse.

Nébuleuse de l’Hélice (NGC 7293, Caldwell 63)

La nébuleuse de l’Hélice a été découverte par l’astronome allemand Karl Ludwig Harding au 19e siècle. C’est une grande nébuleuse planétaire, l’une des nébuleuses brillantes les plus proches de la Terre. Elle est distante d’environ 700 années-lumière. En raison de son apparence, la nébuleuse a gagné le surnom d’œil de Dieu.

Nébuleuse de l'Hélice, nébuleuse de l'œil de Dieu, NGC 7293

Nébuleuse de l’Hélice, image : NASA, ESA et C.R. O’Dell (Université Vanderbilt)

La nébuleuse a une envergure de 2,5 années-lumière. Le noyau stellaire résiduel au centre de la nébuleuse (noyau de nébuleuse planétaire ou PNN) deviendra éventuellement une étoile naine blanche.

Helix a été la première nébuleuse planétaire découverte qui présente des nœuds de nébulosité.

Elle est située à un degré à l’ouest d’Upsilon Aquarii. Dans les petits télescopes, elle apparaît comme une faible tache de lumière, mais les plus grands (6 pouces) révéleront un centre sombre avec une étoile.

La naine du Verseau (PGC 65367, DDO 210)

La naine du Verseau est une galaxie naine irrégulière et un membre du Groupe local de galaxies. Elle est distante d’environ 3,1 millions d’années-lumière et a une magnitude apparente de 14,0.

galaxie naine du Verseau

Naine du Verseau. Image : PD-HUBBLE (NASA, ESA)

La naine du Verseau est l’une des rares galaxies qui présentent un décalage vers le bleu ; elle se déplace vers la galaxie Voie lactée à 137 km/s.

La galaxie Atomes pour la paix (NGC 7252)

La galaxie Atomes pour la paix, cataloguée sous le nom de NGC 7252, est une galaxie elliptique particulière, distante d’environ 220 millions d’années-lumière. On pense qu’elle est le produit d’une collision entre deux galaxies à disque il y a environ un milliard d’années.

Sa forme ressemble au diagramme d’un électron en orbite autour du noyau d’un atome, ce qui lui a valu le nom d’Atomes pour la paix, emprunté au discours  » Atomes pour la paix  » de Dwight Eisenhower en 1953. La galaxie a une magnitude apparente de 12,7.

L’étonnante galaxie Atoms for Peace a reçu son surnom en raison de sa ressemblance superficielle avec un noyau atomique, entouré des boucles d’électrons en orbite. « Atomes pour la paix » était le titre d’un discours prononcé par le président Eisenhower en 1953, dans une tentative de redorer le blason de l’énergie nucléaire en tant qu’outil de travail pour la paix mondiale. Il est quelque peu ironique de constater que cette galaxie n’a pas eu un passé paisible : elle a été formée par une fusion catastrophique entre deux galaxies plus petites, il y a près d’un milliard d’années. Image : NASA & ESA, remerciements : Judy Schmidt (Geckzilla)

La région centrale de la galaxie contient plus de 500 amas ultra-lumineux. Les amas ont des étoiles bleutées chaudes et sont estimés être relativement jeunes (50 à 500 millions d’années).

Peu profondément à l’intérieur de NGC 7252, il y a un disque en forme de roue d’épingle, apparaissant comme une spirale face à face mais ne faisant que 10 000 années-lumière de diamètre, tournant dans le sens opposé au reste de la galaxie. Il s’agirait d’un vestige de la fusion entre deux galaxies.

NGC 7727

galaxie spirale particulière dans le Verseau

NGC 7727 galaxie par le télescope spatial Hubble. Image : PD-Hubble (NASA, ESA)

NGC 7727 est une galaxie spirale particulière (SAB(s)a pec) située à une distance de 76 millions d’années-lumière de la Terre. Elle a une magnitude apparente de 11,5 et occupe une zone de 4,7′ par 3,5′ de taille.

L’apparence perturbée de la galaxie, qui est probablement le résultat d’une fusion de deux galaxies spirales il y a environ 1 milliard d’années, a conduit à son inclusion dans l’Atlas des galaxies particulières de Halton Arp sous le nom de Arp 222. NGC 7727 deviendra probablement une galaxie elliptique à l’avenir.

Les autres objets notables du ciel profond dans le Verseau incluent la galaxie particulière NGC 7257, la galaxie lenticulaire NGC 7759, la galaxie elliptique NGC 7600, l’amas de galaxies Abell 2597, situé à environ 1 milliard d’années-lumière de la Terre, et SSA22-HCM1, une galaxie extrêmement lumineuse située à une distance de 12,66 milliards d’années-lumière, avec une magnitude apparente de 26,6.