Comment le sit-in des quatre de Greensboro a déclenché un mouvement

Le 1er février 1960, quatre étudiants noirs de première année, Joseph McNeil, Franklin McCain, Ezell Blair Jr. et David Richmond, se sont assis au comptoir d’un restaurant Woolworth réservé aux Blancs à Greensboro, en Caroline du Nord, et ont poliment demandé à être servis. Le serveur blanc a refusé et leur a suggéré de commander un repas à emporter au comptoir « debout ». Mais les étudiants n’ont pas bougé. Le directeur du magasin s’est alors approché des hommes, leur demandant de partir. Mais ils n’ont pas bougé. Ils n’ont pas non plus cédé leur place lorsqu’un policier est arrivé et a frappé de manière menaçante sa matraque contre sa main, juste derrière eux.

Bien que des sit-in de comptoirs de déjeuner aient eu lieu auparavant, les quatre jeunes hommes de l’Université d’État agricole et technique de Caroline du Nord ont attiré l’attention nationale sur cette cause. En restant simplement à leur place de façon pacifique et silencieuse, ils ont désarçonné le personnel et l’ont laissé dans l’incertitude sur la façon de faire respecter leur règle « Blancs seulement ». Finalement, le gérant a fermé le magasin plus tôt et les hommes sont partis – avec le reste des clients.

C’était une petite victoire – et une qui allait se construire. Les efforts des Quatre de Greensboro ont inspiré un mouvement de sit-in qui s’est finalement étendu à 55 villes dans 13 États. Non seulement les comptoirs de déjeuner à travers le pays ont été intégrés un par un, mais un mouvement étudiant a été galvanisé.

« Les sit-in établissent un type crucial de leadership et d’organisation des jeunes », dit Jeanne Theoharis, professeur de sciences politiques au Brooklyn College. « Ils signifient que les jeunes vont être l’une des principales forces motrices en ce qui concerne la façon dont le mouvement des droits civiques va se dérouler. »

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Le sit-in de Greensboro a nécessité des mois de planification

Le sit-in de Greensboro n’était pas un acte de rébellion aléatoire, mais le résultat de mois de planification. Les étudiants avaient reçu des conseils de militants mentors et collaboré avec des étudiants du Bennett College de Greensboro, un établissement exclusivement féminin. Ils se sont également inspirés des causes des droits civiques des années précédentes, notamment le lynchage d’Emmett Till en 1955 et le boycott des bus de Montgomery.

Un membre du Greensboro Four, Joseph McNeil, s’est résolu à intégrer les comptoirs de déjeuner après un voyage à New York en 1959, une ville où il n’avait pas rencontré les lois Jim Crow. À son retour en Caroline du Nord, le Greensboro Trailways Bus Terminal Cafe lui refuse le service à son comptoir de déjeuner, ce qui le rend déterminé à lutter contre la ségrégation. McNeil travaille à la bibliothèque de l’université avec une collègue activiste, Eula Hudgens, qui l’encourage à protester. Eula Hudgens avait participé au « Journey of Reconciliation » de 1947 contre la ségrégation raciale dans les bus inter-États. C’était un précurseur des Freedom Rides de 1961, tout comme le sit-in de 1942 au Jack Spratt Coffee House de Chicago était un précurseur du sit-in de Greensboro de 1960.

« Il y avait également des sit-in à Philadelphie, Baltimore, Saint-Louis et Columbia, dans le Missouri », explique John L. Swaine, PDG du Centre international des droits civils & Museum. « Elles avaient lieu dans beaucoup d’endroits avant Greensboro. »

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Les ‘Bennett Belles’ rejoignent les Sit-Ins

Les manifestations de sit-in par des étudiants noirs se développent au Woolworth de Greensboro et dans d’autres magasins locaux, le 6 février 1960.

Bettmann Archive/Getty Images

À la fin de 1959, les Quatre de Greensboro ont participé à des réunions de la NAACP au Bennett College, où ils ont collaboré avec les étudiantes connues sous le nom de Bennett Belles sur un plan. Les Belles ont résolu de servir de guetteurs lorsque les quatre hommes prendraient place au comptoir du déjeuner le premier jour.

« Ils avaient une forte communauté noire à Greensboro qui était imprégnée de la lutte et disposée à soutenir les jeunes par le biais d’un soutien moral et financier », explique le professeur d’histoire de l’université Prairie View A&M Will Guzmán.

Un autre aspect essentiel de la manifestation a été la mise en boucle dans les médias. De multiples sit-in de comptoirs de déjeuner avaient eu lieu dans le Midwest, sur la côte Est et dans le Sud dans les années 1940 et 1950, mais ces manifestations n’ont pas attiré l’attention nationale. Les Quatre de Greensboro voulaient que leur protestation soit reconnue, alors avant de se rendre chez Woolworth le 1er février, ils se sont arrangés pour que Ralph Johns, un homme d’affaires et activiste blanc, alerte la presse sur leurs plans.

« C’est le vrai début des médias télévisés ; les gens peuvent voir le sit-in et imaginer comment ils le feraient eux-mêmes », a déclaré Theoharis, auteur de The Rebellious Life of Mrs. Rosa Parks.

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Le mouvement du sit-in se propage

La nouvelle s’est rapidement répandue au sujet du sit-in de Greensboro, et les étudiants de North Carolina A&T et du Bennett College ont pris part au sit-in le lendemain. Au fil de la semaine, des dizaines de jeunes, dont des étudiantes du Woman’s College de l’université de Caroline du Nord, affluent vers les comptoirs de déjeuner et demandent à être servis.

« Nous avons même eu des gens qui ont vu les sit-ins qui se déroulaient au comptoir de déjeuner conduire d’autres États pour venir ici », dit Swaine.

Les sit-ins n’ont pas seulement attiré de nouveaux manifestants, ils ont également attiré des contre-manifestants qui se sont présentés pour les harceler, les insulter et les agresser. Mais les actes d’intimidation n’ont pas empêché le mouvement de se développer. Après près d’une semaine de protestations, environ 1 400 étudiants se sont présentés au Woolworth de Greensboro pour manifester.

Les sit-in au comptoir du déjeuner se sont ensuite déplacés au-delà de Greensboro, dans des villes de Caroline du Nord comme Charlotte, Durham et Winston-Salem. La police a arrêté 41 étudiants pour intrusion dans un Woolworth de Raleigh. Environ une douzaine de Bennett Belles ont également été arrêtées lors de sit-in dans la région.

Alors que les manifestations s’étendaient à 13 États, l’objet des sit-in s’est élargi, les étudiants ne protestant pas seulement contre les comptoirs de déjeuner ségrégués, mais aussi contre les hôtels, les plages et les bibliothèques ségrégués.

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Le succès de Greensboro suscite davantage de militantisme étudiant

Les quatre hommes qui se sont vus refuser le service dans un magasin Woolworth à Greensboro, en Caroline du Nord, posent devant le magasin le 1er février 1990. De gauche à droite : Jibreel Khazan (anciennement Ezell Blair, Jr.), Franklin McCain, Joseph McNeill et David Richmond.

AP Photo

Il fallut des mois, mais le 25 juillet 1960, le comptoir-repas Woolworth de Greensboro fut finalement intégré. Les comptoirs d’autres villes ont fait de même dans les mois suivants. En plus de la déségrégation des établissements de restauration, les sit-in ont conduit à la création du Student Nonviolent Coordinating Committee à Raleigh. L’activiste Ella Baker, alors directrice de la Southern Christian Leadership Conference, a organisé la première réunion de ce groupe centré sur les jeunes.

« Le SNCC a joué un rôle central en poussant le révérend Martin Luther King Jr. à se joindre à eux pour intégrer la cafétéria du grand magasin Rich’s d’Atlanta en 1960 », explique M. Guzmán. Le SNCC a également « poussé King à prendre une position plus ferme contre la guerre au Vietnam en 1967 et a popularisé le slogan « Black Power ! » en 1966. »

Les militants du SNCC, comme John Lewis, ont participé aux Freedom Rides de 1961, à la Marche sur Washington de 1963 et à l’effort Freedom Summer de 1963. Ils ont également travaillé avec la NAACP pour faire adopter la loi sur les droits civiques de 1964.

« Il peut être facile de penser que les sit-ins consistaient à manger à côté des Blancs ou à obtenir « un hotdog et un coca », mais, bien sûr, c’était plus complexe que cela », dit Guzmán. Le mouvement concernait « la simple dignité, le respect, l’accès, l’égalité des chances et, surtout, les préoccupations juridiques et constitutionnelles. »

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