Comment Jésus est mort : découverte de rares preuves de la crucifixion romaine

Le corps d’un homme enterré dans le nord de l’Italie il y a 2 000 ans montre des signes qu’il est mort après avoir été cloué à une croix en bois, la méthode utilisée pour l’exécution de Jésus décrite dans la Bible chrétienne.

Bien que la crucifixion ait été une forme courante de peine capitale pour les criminels et les esclaves à l’époque romaine antique, cette nouvelle découverte n’est que la deuxième fois que l’on en trouve des preuves archéologiques directes.

Une nouvelle étude des restes du squelette de l’homme, trouvé près de Venise en 2007, révèle une lésion et une fracture non guérie sur l’un des os du talon qui suggère que ses pieds ont été cloués à une croix.

Les chercheurs des universités de Ferrare et de Florence en Italie affirment que leurs résultats ne sont pas concluants en raison du mauvais état des os et parce que l’autre os du talon est manquant.

Ils n’ont pas non plus trouvé de preuve que le corps ait été cloué par les poignets, la méthode courante de crucifixion romaine décrite dans la Bible comme utilisée lors de l’exécution de Jésus.

Sépulture antique

Les restes du squelette ont été trouvés à Gavello, à environ 25 miles (40 kilomètres) au sud-ouest de Venise, lors de fouilles archéologiques en préparation de la pose d’un pipeline, ont indiqué les chercheurs dans leur étude, publiée en ligne le 12 avril dans la revue Archaeological and Anthropological Sciences.

De façon inhabituelle pour une sépulture de l’époque romaine, le corps avait été enterré directement dans le sol, au lieu d’être placé dans une tombe, et sans aucun matériel funéraire, ont précisé les chercheurs.

Les chercheurs ont effectué des tests génétiques et biologiques sur les restes, et ont constaté qu’ils provenaient d’un homme de taille inférieure à la moyenne et de stature mince, qui avait entre 30 et 34 ans au moment de sa mort.

L’absence de biens funéraires et la corpulence relativement faible du mort suggèrent qu’il s’agissait peut-être d’un esclave sous-alimenté qui a été enterré sans les cérémonies funéraires romaines habituelles – qui font généralement partie de la punition des prisonniers exécutés, ont indiqué les chercheurs.

Une fracture déprimée et non cicatrisée de l’os du talon suggérait qu’un clou métallique avait été enfoncé à travers celui-ci, de l’intérieur vers l’extérieur du pied droit, soit directement sur le bois d’une croix, soit dans un repose-pied en bois fixé à une croix.

« Nous avons trouvé une lésion particulière sur le calcanéum droit passant à travers tout l’os », a déclaré par courriel à Live Science Emanuela Gualdi, auteur principal de l’étude et anthropologue médical à l’Université de Ferrare.

Punition brutale

Dans leur document de recherche, Gualdi et ses collègues ont noté que les Romains avaient appris la crucifixion des Carthaginois et l’ont utilisée comme une forme de peine capitale pendant près de mille ans, jusqu’à ce que l’empereur Constantin l’interdise au quatrième siècle de notre ère.

Les crucifixions romaines étaient conçues pour provoquer une douleur maximale pendant une période prolongée – les pieds et les poignets des victimes étaient généralement cloués à une croix en bois, qui les maintenait en position verticale pendant qu’ils subissaient une mort lente et agonisante, qui prenait souvent plusieurs jours, ont expliqué les chercheurs.

En tant que telle, elle n’était généralement pratiquée que pour l’exécution des esclaves dans la société romaine, ont précisé les chercheurs ; les corps étaient souvent laissés sur la croix pour qu’ils pourrissent ou soient mangés par des animaux, mais dans certains cas, ils étaient retirés et enterrés.

En ce qui concerne les restes de Gavello, rien n’indique que l’homme ait été cloué par les poignets ; au lieu de cela, ses bras peuvent avoir été attachés à la croix avec une corde, ce qui se faisait également à l’époque, a déclaré Gualdi.

Les crucifixions sont souvent décrites dans les écrits historiques de l’époque romaine antique, notamment lorsque les soldats romains ont exécuté 6 000 esclaves capturés après la révolte menée par le gladiateur Spartacus au premier siècle avant Jésus-Christ.

Rares preuves

Sans aucun doute, la crucifixion la plus infâme a été l’exécution de Jésus de Nazareth, décrite dans la Bible chrétienne comme ayant eu lieu à Jérusalem sous la domination romaine au début de l’ère chrétienne (entre 30 et 36 après JC).

Aucune preuve archéologique confirmée de cet événement n’a été trouvée. Mais les récits bibliques de la crucifixion de Jésus sont une croyance chrétienne fondamentale, et la croix a été un symbole du christianisme tout au long de l’histoire.

La seule autre fois où les restes d’une victime de crucifixion ont été trouvés, c’était en 1968, lors d’une fouille de tombes de l’époque romaine à Jérusalem. Lors de ces fouilles, l’archéologue grec Vassilios Tzaferis a découvert qu’un clou de 18 centimètres (7 pouces) de long avait été enfoncé dans l’os du talon d’un homme trouvé dans l’une des tombes.

Le clou a été retrouvé en place dans l’os, attaché à un petit morceau de bois d’olivier – une partie de la croix en bois où l’homme avait été suspendu pour mourir.

Les scientifiques qui ont étudié les restes récents de Gavello ont déclaré que les victimes de crucifixions de l’époque romaine étaient difficiles à identifier en raison de l’état des os anciens et des difficultés à faire une interprétation scientifique des blessures.

Gualdi a déclaré à Live Science que les os présentant ce type de lésions étaient plus facilement fracturés, difficiles à préserver et difficiles à reconnaître. En outre, les clous de crucifixion en métal étaient souvent récupérés sur un corps après la mort.

L’enfouissement irrégulier des restes humains à Gavello présente encore de nombreuses questions :  » Nous ne pouvons pas savoir s’il s’agissait d’un prisonnier, mais la marginalisation de la sépulture indique qu’il s’agissait probablement d’un individu jugé dangereux ou diffamé dans la société romaine « , a déclaré Gualdi.

Article original sur Live Science.

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