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Ma patiente était une assistante de direction de 37 ans dans un studio de cinéma, et bien que je la connaisse depuis longtemps, c’était la première fois qu’elle mentionnait qu’elle aimait manger du papier. Elle m’a dit que cette envie la poursuivait depuis des années. Le considérant comme une bizarrerie inoffensive, elle n’avait pas vraiment partagé son désir de papier avec quelqu’un auparavant.

« Eh bien, combien de papier mangez-vous ? ». J’ai demandé. Je ne voulais pas l’embarrasser en suggérant une certaine quantité importante, alors j’ai attrapé un bloc-notes à gratter que je garde à portée de main dans ma salle d’examen, j’ai déchiré un coin de page et je l’ai tendu. « Comme ça ? »

Elle a ri. « Vous plaisantez ? Je pourrais manger deux ou trois de ces pages au déjeuner. Il y a un bloc sur mon bureau, dans mon bureau, et je grignote toute la journée. Et vous savez quoi ? J’adore l’odeur du ciment, surtout du ciment mouillé. »

Elle s’est pratiquement léchée les lèvres en me racontant ça. « Parfois, je fais une pause dans la cage d’escalier en béton au travail, juste pour profiter de cette odeur. Des noix, hein ? » Elle a gloussé, certain que je pensais qu’elle était folle.

La folie n’était pas ce à quoi je pensais. Je pensais au pica. Le pica est un trouble de l’alimentation dans lequel une personne mange habituellement des substances non nutritives à un âge qui ne correspond pas à son développement. Jusqu’à l’âge de 24 mois, les enfants mettent n’importe quoi dans leur bouche, mais à l’âge adulte, on est censé savoir mieux. En dehors du domaine pédiatrique, le pica apparaît généralement dans notre pays chez les adultes souffrant de handicaps mentaux ou de troubles psychiatriques. On a constaté que des personnes mangeaient tout, de la terre, de l’argile, des cheveux, des cailloux, des mégots de cigarettes, de l’amidon de lessive et des excréments. Des patients atteints de troubles psychiatriques graves ont ingéré des boutons, des aiguilles, des pièces de monnaie et même des ampoules électriques.

Dans de nombreuses régions, cependant, le pica peut être un comportement appris. Manger de l’argile blanche pour traiter les nausées matinales, par exemple, a été une pratique dans certaines communautés rurales afro-américaines. Mais ma patiente croqueuse de papier n’était pas enceinte, et n’était pas non plus atteinte de troubles du développement. Elle n’avait jamais montré aucun signe de trouble psychiatrique.

J’ai envisagé d’autres raisons pour expliquer son envie inhabituelle. Je me suis rappelé que certaines carences nutritionnelles sont associées au pica. La carence en fer, en particulier, peut induire des goûts étranges, bien que l’on ne sache pas pourquoi. Dans tous les cas, corriger la carence en fer résout le problème. Il est intéressant de noter que dans la plupart des cas de pica associés à des carences connues, la substance recherchée ne contient même pas le minéral manquant. Comme vous pouvez le deviner, il n’y a pas beaucoup de fer dans une serviette en papier.

J’ai fait une prise de sang pour l’analyse, et les résultats ont rapidement confirmé que mon patient avait une carence en fer. Pourquoi ? Pour une femme en âge de procréer, la raison la plus fréquente est la perte de sang menstruel, et j’ai présumé que c’était la cause chez ma patiente. Après m’être assuré qu’elle n’avait pas de saignement difficile à détecter dans le tractus intestinal, je lui ai prescrit un supplément de fer oral et lui ai demandé de revenir dans deux mois. Je lui ai dit que j’étais certain que cela guérirait à la fois sa carence et son envie de papier.

Alas, lors de notre prochaine rencontre, elle m’a dit qu’elle avait toujours un penchant pour le papier, et un nouveau test de fer a montré qu’elle était toujours pauvre en ce minéral vital. Elle m’a assuré qu’elle avait pris le supplément de fer. Alors pourquoi ne se sentait-elle pas mieux ? Elle ingère le fer, mais apparemment son corps ne l’absorbe pas. Certaines conditions de malabsorption peuvent entraîner une carence en fer, mais elles sont presque toujours associées à d’autres symptômes, comme la diarrhée. Bien que ma patiente ne se soit jamais plainte de problèmes intestinaux, j’ai décidé de l’interroger sur ses habitudes intestinales. Elle m’a dit qu’elles étaient normales et qu’elles n’avaient pas changé depuis des années.

« Eh bien, combien de fois par jour allez-vous à la selle ? ». J’ai demandé. « En moyenne. »

« Cinq ou six », a-t-elle répondu.

Il y a un bloc de papier sur mon bureau, et je grignote toute la journée.

« Vous avez cinq ou six selles par jour ? Tous les jours ? » J’ai interrogé, mes sourcils levés trahissant sans doute ma surprise.

« Bien sûr », a-t-elle répondu. « Ce n’est pas le cas de tout le monde ? »

Je me suis souvenu d’un vieil adage : écoutez vos patients, ils vous diront ce qui ne va pas. J’ai demandé de nouvelles analyses sanguines, et les résultats ont suggéré que ma patiente était atteinte de la maladie cœliaque, l’une des causes les plus courantes de malabsorption. Une biopsie de son intestin grêle a confirmé le diagnostic. La maladie cœliaque est un trouble qui peut apparaître chez les personnes présentant une sensibilité génétique à une protéine présente dans le blé et les aliments apparentés. Lorsqu’une personne consomme ces aliments, l’intestin devient tellement enflammé que les nutriments ne sont pas bien absorbés. Les autres symptômes sont des crampes et des diarrhées de gravité variable.

Le traitement de la maladie cœliaque consiste à éliminer le gluten, la protéine incriminée, du régime alimentaire. Cela signifie qu’il faut éviter tous les aliments contenant du blé, du seigle et de l’orge. Une fois que le gluten n’est plus présent dans l’alimentation, l’intestin se guérit et retrouve sa capacité à absorber les nutriments.

J’ai annoncé à ma patiente son diagnostic et lui ai expliqué que le problème était facilement résoluble. Le nouveau régime alimentaire sans blé décrit par la diététicienne à laquelle je l’ai adressée n’était pas terriblement attrayant ; elle a néanmoins accepté de s’y tenir. Trois mois plus tard, son taux de fer était redevenu normal. À son tour, elle a signalé que son envie de papier s’était considérablement atténuée et que ses selles étaient beaucoup moins fréquentes.

« Eh bien, voilà », me suis-je dit.  » Diarrhée disparue, carence en fer disparue et pica disparu. Un puzzle diagnostique transformé en un tour de chapeau thérapeutique. » Mais mes ruminations autosatisfaites ont été coupées court lorsque mon patient a grommelé : « Vous m’avez fait suivre ce régime sans blé. »

« Oui, ai-je dit, et vous allez beaucoup mieux, non ? »

« Non. Regardez-moi. J’ai pris plus de cinq kilos. Aucun de mes vêtements ne me va plus. »

J’ai vérifié son dossier pour confirmer la prise de poids. En un éclair, j’ai réalisé que cette femme autrefois svelte avait non seulement retrouvé la capacité d’absorber du fer, mais qu’elle absorbait désormais la plupart des calories qu’elle mangeait. Par le passé, elle avait pu consommer tout ce qu’elle voulait en toute impunité. Ce n’est plus le cas. Elle était devenue plus lourde, et c’était ma faute. J’ai dû réprimer un sourire de dépit alors qu’un autre vieil adage me revenait en mémoire : Aucune bonne action ne reste impunie.

Ma patiente travaillait dans un secteur qui accordait une grande importance à l’apparence personnelle, et la frustration dans sa voix indiquait clairement qu’elle aurait volontiers repris ses six visites quotidiennes aux toilettes et ses fréquentes collations de Post-it si seulement elle pouvait retrouver son corps plus mince. Je lui ai témoigné de l’empathie et lui ai expliqué ce qui s’était passé. Je lui ai ensuite parlé d’un régime hypocalorique pour réduire son poids. Compte tenu de sa grande motivation, il n’a pas fallu longtemps pour qu’elle se débarrasse des kilos superflus.

H. Lee Kagan est interniste à Los Angeles. Les cas décrits dans Signes vitaux sont réels, mais les noms des patients et d’autres détails ont été changés.