Causes de la démence

La démence est généralement causée par une dégénérescence du cortex cérébral, la partie du cerveau responsable des pensées, des souvenirs, des actions et de la personnalité. La mort des cellules cérébrales dans cette région entraîne les troubles cognitifs qui caractérisent la démence.

Certaines causes de démence sont traitables. Il s’agit, entre autres, des traumatismes crâniens, des tumeurs cérébrales, des infections (telles que la méningite, le VIH / SIDA ou la syphilis), de l’hydrocéphalie à pression simple et normale (c’est-à-dire lorsque le liquide dans lequel flotte le cerveau s’accumule à l’extérieur ou dans les cavités du cerveau, le comprimant de l’extérieur), des troubles hormonaux (c’est-à-dire des troubles des organes sécrétant et régulant les hormones, tels que la glande thyroïde), des troubles métaboliques (c’est-à-dire.c’est-à-dire les maladies du foie, du pancréas ou des reins qui perturbent les équilibres des substances chimiques dans le sang), l’hypoxie (c’est-à-dire une mauvaise oxygénation du sang), les carences nutritionnelles (c’est-à-dire en vitamines), la toxicomanie ou l’alcoolisme chronique1.

Malheureusement, la plupart des troubles associés à la démence sont progressifs (induisant un déclin graduel du fonctionnement), dégénératifs (c’est-à-dire s’aggravant régulièrement avec le temps) et irréversibles. Les deux principales causes dégénératives de démence sont la maladie d’Alzheimer (la perte progressive de cellules nerveuses sans cause connue) et la démence vasculaire (c’est-à-dire la perte de fonctions cérébrales due à une série de petits accidents vasculaires cérébraux).

Maladie d’Alzheimer (MA)

La maladie d’Alzheimer (MA) est la cause irréversible la plus fréquente de démence, représentant 50 % à 70 % de tous les cas de démence2. La MA est causée par des dépôts anormaux de protéines dans le cerveau qui détruisent les cellules dans les zones du cerveau qui contrôlent la mémoire et les fonctions mentales. Une hypothèse scientifique de premier plan sur les origines de la MA indique que l’accumulation de bêta-amyloïdes est le principal mécanisme pathologique sous-jacent à l’origine de sa progression.

Les bêta-amyloïdes sont des protéines qui créent des dépôts en forme de plaques dans le cerveau. Ils s’accumulent progressivement et graduellement en raison d’un déséquilibre entre la production et la clairance des peptides. Ce n’est que lorsque la perte neuronale progresse et qu’un certain seuil est atteint que les symptômes cliniques de la MA commencent à apparaître. Comme l’accumulation de bêta-amyloïde se fait progressivement au fil du temps, il peut s’écouler entre 10 et 20 ans avant qu’un patient ne commence à présenter des signes évidents de la maladie.3

La prévention de la MA n’est actuellement pas possible. Cependant, il existe deux facteurs de risque connus pour développer la maladie

  • L’avancée en âge : Environ 5% des personnes de plus de 65 ans, environ 20% des personnes de plus de 80 ans et environ 30% des personnes de plus de 90 ans souffrent de la MA4.
  • Histoire familiale : Actuellement, il n’y a qu’un seul gène connu qui influence réellement le développement de la MA, mais d’autres gènes influençant le risque de développer la MA restent encore à découvrir. Il y aura probablement de nouvelles découvertes de gènes de susceptibilité dans les prochaines années. Statistiquement, les personnes dont un parent, un frère ou une sœur est atteint de la maladie d’Alzheimer ont deux à trois fois plus de risques de développer la maladie que celles qui n’ont pas d’antécédents familiaux. Si plus d’un parent proche a été touché par la maladie, le risque augmente encore plus5.

Démence vasculaire

La démence vasculaire est la deuxième cause la plus fréquente de démence, représentant environ 20 % des cas6. Cette démence est causée par l’athérosclérose, due notamment à des dépôts de graisses, de cellules mortes et d’autres débris qui se forment à l’intérieur des artères et bloquent partiellement (ou complètement) la circulation sanguine. Ces blocages peuvent provoquer des attaques multiples, ou des interruptions de la circulation sanguine, au niveau du cerveau. Comme cette interruption de la circulation sanguine est également appelée « infarctus », ce type de démence est parfois appelé démence multi-infarctus. La démence vasculaire est souvent liée à l’hypertension artérielle, à l’hypercholestérolémie, aux maladies cardiaques, au diabète et à d’autres affections connexes7. Le traitement de ces affections peut ralentir la progression de la démence vasculaire, mais les fonctions ne sont pas récupérées une fois qu’elles sont perdues.

La démence vasculaire peut survenir en même temps que la MA, ce qui donne lieu à une affection appelée démence mixte8.

Autres

Les autres affections médicales irréversibles qui peuvent provoquer une démence (à un taux beaucoup plus faible) comprennent, par exemple, la maladie de Parkinson, la maladie de Huntington, la maladie de Pick ou la maladie de Creutzfeldt-Jakob9.

  1. https://publications.theseus.fi/bitstream/handle/10024/15007/thesis%20viviana%20piipponen.pdf?sequence=1, page 15
  2. Rapport préparatoire de la conférence de haut niveau sur la démence, Fondation Roi Baudouin, présidence belge de l’UE 2010, p. 6
    Parlement européen, Résolution sur une initiative européenne sur la maladie d’Alzheimer et les autres démences, janvier 2011
  3. http://www.impactaging.com/papers/v3/n8/pdf/100362.pdf, page 3
  4. http://www.memory-key.com/problems/dementia
  5. http://alzheimers.about.com/od/whatisalzheimer1/a/causes.htm
  6. http://www.alzscot.org/pages/info/vascular.htm.
  7. http://www.alzheimers.org.uk/site/scripts/documents_info.php?documentID=161
  8. http://www.alz.org/dementia/mixed-dementia-symptoms.asp http://www.helpguide.org/harvard/alzheimers_dementia.htm