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Au milieu des années 1500, les marins européens ont commencé à amener des Africains noirs en Amérique comme esclaves. Cette migration forcée était unique dans l’histoire américaine.

Mais le commerce des esclaves n’était pas nouveau en Europe ou en Afrique. Au huitième siècle, les marchands maures échangeaient des humains comme marchandises dans toute la Méditerranée. En outre, de nombreux peuples d’Afrique de l’Ouest gardaient des esclaves. Les esclaves ouest-africains étaient généralement des prisonniers de guerre, des criminels ou les membres les moins gradés des systèmes de castes.

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Une gravure représentant la convention de 1840 de la Société antiesclavagiste, tenue à Londres. Des personnes venues du monde entier, y compris des États-Unis, y ont participé (Wikimedia Commons)

La capture et la vente d’Africains pour les marchés d’esclaves américains étaient barbares et souvent mortelles. Deux captifs ouest-africains sur cinq mouraient au cours de leur marche vers la côte atlantique où ils étaient vendus à des esclavagistes européens. À bord des navires négriers, ils étaient enchaînés sous les ponts dans des casiers de la taille d’un cercueil. On estime qu’un tiers de ces malheureux sont morts en mer.

En Amérique, ils étaient vendus aux enchères aux propriétaires, qui les voulaient avant tout comme travailleurs dans les plantations. Les propriétaires d’esclaves pouvaient punir durement les esclaves. Ils pouvaient briser des familles en vendant des membres de la famille.

Malgré les difficultés, les esclaves parvenaient à développer une forte identité culturelle. Dans les plantations, tous les adultes s’occupaient de tous les enfants. Bien qu’ils risquaient la séparation, les esclaves se mariaient fréquemment et maintenaient des liens familiaux forts. Introduits dans le christianisme, ils ont développé leurs propres formes de culte.

Les spirituels, la musique du culte, exprimaient à la fois l’endurance des esclaves et la croyance religieuse. Les esclaves modifiaient fréquemment les paroles des spirituals pour porter l’espoir de la liberté ou pour célébrer la résistance.

Au fil du temps, la culture africaine a enrichi une grande partie de la musique, du théâtre et de la danse américains. Les rythmes africains ont trouvé leur place dans les hymnes chrétiens et les marches européennes. Le banjo a évolué à partir d’un instrument à cordes africain. Le son du blues n’est rien d’autre qu’une combinaison de gammes musicales africaines et européennes. Le vaudeville était en partie une extension des formes de chant et de danse d’abord interprétées par les artistes de rue noirs.

Abolition et guerre civile

Au cours des 17e et 18e siècles, certains Noirs ont gagné leur liberté, acquis des biens et accédé à la société américaine. Beaucoup s’installent dans le Nord, où l’esclavage, bien que toujours légal, est moins présent. Les Afro-Américains, esclaves ou libres, ont également apporté une contribution importante à l’économie et aux infrastructures en travaillant sur les routes, les canaux et la construction des villes.

Au début des années 1800, de nombreux Blancs et Noirs libres des États du Nord ont commencé à demander l’abolition de l’esclavage. Frederick Douglass, un jeune ouvrier noir, a appris à lire par la femme de son maître à Baltimore. En 1838, Douglass s’échappe vers le Massachusetts, où il devient un écrivain, un éditeur et un conférencier puissant pour le mouvement abolitionniste grandissant.

Frederick Douglass savait que l’esclavage n’était pas le fardeau du Sud à porter seul. L’économie du Nord industriel dépendait de l’agriculture esclavagiste du Sud. Douglass a mis au défi son public du Nord de prendre fait et cause contre l’esclavage du Sud. « Les grands principes de liberté politique et de justice naturelle, incarnés dans la Déclaration d’indépendance, nous sont-ils étendus ? » demandait-il. « Qu’est-ce que pour l’esclave américain est votre 4 juillet ? »

Lorsque la guerre civile a commencé, de nombreux Noirs du Nord se sont portés volontaires pour combattre pour l’Union. Certaines personnes ont exprimé leur surprise devant la férocité avec laquelle les troupes noires se sont battues. Mais les soldats noirs se battaient pour plus que la restauration de l’Union. Ils se battaient pour libérer leur peuple.

Reconstruction et réaction

Après la défaite de la Confédération, les troupes du Nord sont restées dans le Sud pour assurer aux esclaves la liberté nouvellement acquise. Les Noirs ont créé leurs propres églises et écoles, ont acheté des terres et se sont élus eux-mêmes. En 1870, les Afro-américains avaient envoyé 22 représentants au Congrès.

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Marcus Garvey, partisan de la séparation raciale. (Wikimedia Commons)

Mais de nombreux Sudistes ont rapidement réagi à l’émancipation des Noirs. Soutenus par la structure de pouvoir blanche survivante, les membres du Ku Klux Klan ont organisé des raids terroristes et des lynchages. Ils ont brûlé des maisons, des écoles et des églises.

Lorsque les troupes nordistes sont parties en 1877, la structure du pouvoir blanc est revenue. En quelques décennies, cette structure de pouvoir a réussi à supprimer complètement les Noirs. Les Afro-Américains étaient exclus du droit de vote. Les États du Sud ont rédigé des lois Jim Crow qui ont séparé les Noirs de la société blanche. Les Noirs vivaient sous la menace constante de la violence.

La grande migration vers le nord

À partir des années 1890, de nombreux Noirs ont commencé à se déplacer vers le nord. La Première Guerre mondiale a ouvert de nombreux emplois en usine. Dans les années 1920, de nouvelles lois strictes réduisirent drastiquement l’immigration européenne. La baisse de l’immigration a créé une demande de travailleurs industriels dans les villes du Nord. Les Noirs du Sud, toujours opprimés par la ségrégation, ont commencé à migrer vers le Nord en nombre croissant. Les jeunes hommes noirs ont accepté avec empressement des emplois non qualifiés dans les usines de conditionnement de la viande, les aciéries et sur les chaînes de montage automobile à Chicago, Omaha et Détroit.

Les travailleurs noirs ont incontestablement amélioré leur vie dans les villes du Nord. La plomberie intérieure, le chauffage au gaz et les écoles à proximité attendaient de nombreux arrivants du Sud rural. La discrimination les a également rencontrés.

Pour autant, la culture urbaine noire s’est épanouie. Des musiciens comme Louis Armstrong, Jelly Roll Morton et King Oliver ont apporté leur musique de la Nouvelle-Orléans vers le nord. Dans l’atmosphère urbaine sophistiquée de Chicago, ces pionniers du jazz ont profité de l’amélioration des instruments de musique et des nouvelles technologies d’enregistrement pour devenir des célébrités dans les années folles, également appelées l’âge du jazz.

Marcus Garvey, un immigrant jamaïcain, prêchait la fierté noire, la séparation raciale et le retour en Afrique. Au début des années 1920, Garvey comptait environ 2 millions d’adeptes, pour la plupart des citadins du Nord.
Harlem, un quartier huppé de New York, attira des migrants noirs du Sud. Le commerce et la culture noirs prospèrent à Harlem. Après la Première Guerre mondiale, un groupe d’écrivains, d’artistes et d’intellectuels noirs s’y est réuni. Comme Marcus Garvey, beaucoup recherchaient une identité culturelle dans leurs origines africaines. Contrairement à Garvey, cependant, ils n’avaient aucun désir de retourner en Afrique. Ils trouvaient une énergie créatrice dans la lutte pour être noirs et américains.

Ce rassemblement d’artistes et de philosophes noirs fut appelé la Renaissance de Harlem. Langston Hughes, romancier et poète noir, a utilisé le langage du ghetto et les rythmes du jazz pour décrire l’expérience afro-américaine. Le jazz a poursuivi son développement en tant que forme d’art typiquement américaine à Harlem, où des boîtes de nuit réputées comme le Cotton Club ont accueilli de grands compositeurs de jazz comme Duke Ellington et Fletcher Henderson. Leur musique attirait les Blancs vers Harlem pour partager l’effervescence de l’ère du jazz. Zora Neale Hurston a combiné sa capacité d’écriture avec son étude de l’anthropologie pour transformer les histoires orales et les contes populaires noirs ruraux en histoires passionnantes.

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Le grand jazzman Louis Armstrong. (Wikimedia Commons)

La Dépression a réuni pour la première fois de nombreux Noirs et Blancs. Dans les villes, un demi-million d’Afro-Américains ont rejoint des syndicats majoritairement blancs. Dans le Sud, des fermiers pauvres, noirs et blancs, se sont réunis dans des syndicats d’agriculteurs.

En 1941, l’auteur afro-américain Richard Wright écrivait : « Nous, les Noirs, notre histoire et notre être actuel, sommes le miroir de toutes les expériences multiples de l’Amérique. Ce que nous voulons, ce que nous représentons, ce que nous endurons est ce qu’est l’Amérique….. Les différences entre les Noirs et les Blancs ne sont ni le sang ni la couleur, et les liens qui nous unissent sont plus profonds que ceux qui nous séparent. Le chemin commun de l’espoir que nous avons tous parcouru nous a fait entrer dans une parenté plus forte que tous les mots, les lois ou les revendications juridiques. »

Aujourd’hui, les Noirs américains apportent des contributions significatives à chaque segment de la société américaine – les affaires, les arts et le divertissement, la science, la littérature, ainsi que la politique et le droit. Bien que les problèmes de discrimination demeurent, les Afro-Américains endurent, réalisent et dirigent.

Pour la discussion et l’écriture

  1. Décrivez certaines des luttes auxquelles les Afro-Américains ont été confrontés en Amérique.
  2. Nommez certaines influences culturelles africaines qui ont été absorbées par la société américaine. Lesquelles sont, selon vous, les plus importantes ? Pourquoi ?

Pour plus de lecture

Ash, Stephen V. The Black Experience in the Civil War South (Reflections on the Civil War Era). Santa Barbara : Praeger. 2010.

Foner, Eric. Forever Free : l’histoire de l’émancipation et de la reconstruction. New York : Random House. 2005.

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