Appalaches

Les Appalaches, en particulier les régions centrale et méridionale, constituent l’un des endroits les plus riches en biodiversité d’Amérique du Nord. L’orientation nord-sud des longues crêtes et vallées contribue au nombre élevé d’espèces végétales et animales. Les espèces ont pu migrer à travers celles-ci de part et d’autre pendant les périodes alternées de réchauffement et de refroidissement, s’installant dans les microclimats qui leur convenaient le mieux.

Plus d’informations : Forêts des Appalaches-Blue Ridge, forêts mésophytiques mixtes des Appalaches, forêt pluviale tempérée des Appalaches, forêts de la Nouvelle-Angleterre/des Acadiens, et tourbières appalachiennes

FloreEdit

Vue du mont Mitchell. À 2 037 m (6 684 pi), le mont Mitchell en Caroline du Nord est le plus haut sommet à l’est du fleuve Mississippi

Les flores des Appalaches sont diverses et varient principalement en fonction de la géologie, de la latitude, de l’altitude et de la disponibilité de l’humidité. Sur le plan géobotanique, elles constituent une province floristique de la région atlantique nord-américaine. Les Appalaches sont principalement constituées d’arbres à feuilles larges à feuilles caduques et de conifères à feuilles aiguës à feuilles persistantes, mais on y trouve également le houx américain à feuilles larges à feuilles persistantes (Ilex opaca), et le conifère à feuilles aiguës à feuilles caduques, le mélèze laricin ou mélèze de l’Est (Larix laricina).

Le conifère nordique et de haute altitude dominant est l’épinette rouge (Picea rubens), qui pousse de près du niveau de la mer à plus de 1 200 m (4 000 pi) au-dessus du niveau de la mer (asl) dans le nord de la Nouvelle-Angleterre et le sud-est du Canada. Il pousse également vers le sud, le long de la crête des Appalaches, jusqu’aux plus hautes altitudes des Appalaches du sud, comme en Caroline du Nord et au Tennessee. Dans les Appalaches centrales, il est généralement confiné au-dessus de 900 m d’altitude, à l’exception de quelques vallées froides dans lesquelles il atteint des altitudes plus basses. Dans les Appalaches méridionales, elle est limitée à des altitudes plus élevées. Une autre espèce est l’épinette noire (Picea mariana), qui s’étend le plus au nord de tous les conifères d’Amérique du Nord, se trouve à des altitudes élevées dans le nord des Appalaches et dans des tourbières aussi loin au sud que la Pennsylvanie.

Les Appalaches abritent également deux espèces de sapins, le sapin baumier boréal (Abies balsamea) et le sapin de Fraser (Abies fraseri), endémique de haute altitude dans le sud. Le sapin de Fraser est confiné aux parties les plus élevées des Appalaches méridionales, où il forme avec l’épinette rouge un écosystème fragile connu sous le nom de forêt d’épinettes-sapins des Appalaches méridionales. Le sapin de Fraser est rarement présent en dessous de 1 700 m (5 500 pi) et devient le type d’arbre dominant à 1 900 m (6 200 pi). En revanche, le sapin baumier est présent depuis le niveau de la mer jusqu’à la limite des arbres dans le nord des Appalaches, mais il n’est présent que jusqu’en Virginie et en Virginie occidentale dans le centre des Appalaches, où il est généralement confiné au-dessus de 1 200 m, sauf dans les vallées froides. Curieusement, il est associé aux chênes en Virginie. Le sapin baumier de Virginie et de Virginie occidentale est considéré par certains comme un hybride naturel entre la variété la plus septentrionale et le sapin de Fraser. Si l’épicéa rouge est commun dans les habitats des hautes terres et des tourbières, le sapin baumier, ainsi que l’épicéa noir et le mélèze, sont plus caractéristiques de ces dernières. Toutefois, le sapin baumier s’accommode bien des sols dont le pH peut atteindre 6.

La pruche de l’Est ou du Canada (Tsuga canadensis) est un autre conifère important à feuilles aiguës persistantes qui pousse le long de la chaîne des Appalaches du nord au sud, mais qui est confiné à des altitudes plus basses que l’épinette rouge et les sapins. Il occupe généralement des sols plus riches et moins acides que les épinettes et les sapins et est caractéristique des vallées et des criques de montagne profondes, ombragées et humides. Il est malheureusement soumis au puceron lanigère de la pruche (Adelges tsugae), un insecte introduit, qui le fait disparaître rapidement en tant qu’arbre forestier. Moins abondante et limitée au sud des Appalaches, la pruche de Caroline (Tsuga caroliniana). Comme la pruche du Canada, cet arbre souffre gravement du puceron lanigère de la pruche.

Plusieurs espèces de pins caractéristiques des Appalaches sont le pin blanc de l’Est (Pinus strobus), le pin de Virginie (Pinus virginiana), le pin à crochets (Pinus rigida), le pin de Table Mountain (Pinus pungens) et le pin à feuilles courtes (Pinus echinata). Le pin rouge (Pinus resinosa) est une espèce boréale qui forme quelques îlots de haute altitude aussi loin au sud que la Virginie occidentale. Toutes ces espèces, à l’exception du pin blanc, ont tendance à occuper des sites sablonneux, rocheux, au sol pauvre, le plus souvent de caractère acide. Le pin blanc, une grande espèce appréciée pour son bois d’œuvre, a tendance à se développer dans des sols riches et humides, de caractère acide ou alcalin. Le pin sylvestre est également à l’aise dans les sols acides et marécageux, et le pin de montagne peut parfois se trouver dans cet habitat également. Le pin à feuilles courtes se trouve généralement dans des habitats plus chauds et à des altitudes plus basses que les autres espèces. Toutes les espèces répertoriées s’accommodent mieux des habitats ouverts ou légèrement ombragés, bien que le pin blanc prospère également dans les criques ombragées, les vallées et les plaines inondables.

La vue depuis Craggy Gardens sur la Blue Ridge Parkway

Les Appalaches sont caractérisées par une richesse de grands et beaux arbres feuillus à feuilles caduques (feuillus). Leurs occurrences sont parfaitement résumées et décrites dans le classique de 1950 d’E. Lucy Braun, Deciduous Forests of Eastern North America (Macmillan, New York). Les forêts les plus diversifiées et les plus riches sont les types mésophytiques mixtes ou à humidité moyenne, qui sont en grande partie confinés aux sols montagnards riches et humides du sud et du centre des Appalaches, en particulier dans les monts Cumberland et Allegheny, mais qui prospèrent également dans les anses du sud des Appalaches. Les espèces caractéristiques du couvert végétal sont le tilleul blanc (Tilia heterophylla), le boucage jaune (Aesculus octandra), l’érable à sucre (Acer saccharum), le hêtre américain (Fagus grandifolia), le tulipier (Liriodendron tulipifera), le frêne blanc (Fraxinus americana) et le bouleau jaune (Betula alleganiensis). Les autres arbres communs sont l’érable rouge (Acer rubrum), les caryers à écorce courte et les caryers cordiformes (Carya ovata et C. cordiformis) et le bouleau noir ou doux (Betula lenta). Les petits arbres et arbustes de sous-bois comprennent le cornouiller fleuri (Cornus florida), l’ostryer de Virginie (Ostrya virginiana), l’hamamélis de Virginie (Hamamelis virginiana) et l’épilobe (Lindera benzoin). Il existe également des centaines d’herbes vivaces et annuelles, parmi lesquelles des plantes à herbes et médicinales comme le ginseng américain (Panax quinquefolius), l’hydraste du Canada (Hydrastis canadensis), la sanguinaire (Sanguinaria canadensis) et l’actée à grappes noires (Cimicifuga racemosa).

Les arbres, arbustes et herbes qui précèdent sont également plus largement distribués dans les forêts mésiques moins riches qui occupent généralement les anses, les vallées de cours d’eau et les plaines inondables dans tout le sud et le centre des Appalaches, à des altitudes basses et intermédiaires. Dans les Appalaches septentrionales et aux altitudes plus élevées des Appalaches centrales et méridionales, ces forêts mésiques diversifiées cèdent la place à des « bois durs nordiques » moins diversifiés, dont le couvert n’est dominé que par le hêtre américain, l’érable à sucre, le tilleul d’Amérique (Tilia americana) et le bouleau jaune, et qui comptent beaucoup moins d’espèces d’arbustes et d’herbes.

Les hautes terres et les crêtes plus sèches et plus rocheuses sont occupées par des forêts de type chêne-châtaignier dominées par une variété de chênes (Quercus spp.), de caryers (Carya spp.) et, dans le passé, par le châtaignier d’Amérique (Castanea dentata). Le châtaignier d’Amérique a été pratiquement éliminé en tant qu’espèce du couvert forestier par l’introduction du champignon de la brûlure du châtaignier (Cryphonectaria parasitica), mais il survit sous la forme de pousses de la taille d’une sève, issues des racines, qui ne sont pas tuées par le champignon. Dans les couverts forestiers actuels, le châtaignier a été largement remplacé par les chênes.

Les forêts de chênes du sud et du centre des Appalaches sont constituées en grande partie de chênes noirs, rouges du nord, blancs, châtaigniers et écarlates (Quercus velutina, Q. rubra, Q. alba, Q. prinus et Q. coccinea) et de caryers, comme le pignon (Carya glabra) notamment. Les forêts les plus riches, qui se classent dans les types mésiques, généralement dans les criques et sur les pentes douces, ont une dominance de chênes blancs et de chênes rouges du Nord, tandis que les sites les plus secs sont dominés par le chêne châtaignier, ou parfois par le chêne écarlate ou le chêne rouge du Nord. Dans le nord des Appalaches, les chênes, à l’exception du blanc et du rouge du nord, s’effacent, tandis que ce dernier s’étend le plus au nord.

Bosquet de grands lauriers dans la Pisgah National Forest

Les forêts de chênes n’ont généralement pas les couches diversifiées de petits arbres, d’arbustes et d’herbes des forêts mésiques. Les arbustes sont généralement éricacés et comprennent le laurier des montagnes (Kalmia latifolia) à feuilles persistantes, diverses espèces de myrtilles (Vaccinium spp.), la myrtille noire (Gaylussacia baccata), un certain nombre de rhododendrons à feuilles caduques (azalées) et de plus petites bruyères telles que la teaberry (Gaultheria procumbens) et l’arbousier traînant (Epigaea repens). Le grand rhododendron à feuilles persistantes (Rhododendron maximum) est caractéristique des vallées humides. Ces occurrences sont conformes au caractère acide dominant de la plupart des sols des forêts de chênes. En revanche, le chêne chinquapin (Quercus muehlenbergii), beaucoup plus rare, exige des sols alcalins et pousse généralement là où la roche calcaire est proche de la surface. De ce fait, aucun arbuste éricacé ne lui est associé.

Les flores appalachiennes comprennent également un assemblage diversifié de bryophytes (mousses et hépatiques), ainsi que des champignons. Certaines espèces sont rares et/ou endémiques. Comme pour les plantes vasculaires, celles-ci ont tendance à être étroitement liées au caractère des sols et de l’environnement thermique dans lesquels elles se trouvent.

Les forêts de feuillus de l’Est sont soumises à un certain nombre de graves épidémies d’insectes et de maladies. Parmi les plus voyantes, celle de la spongieuse introduite (Lymantria dispar), qui infeste principalement les chênes, provoquant une défoliation sévère et la mortalité des arbres. Mais elle a aussi l’avantage d’éliminer les individus faibles, et donc d’améliorer le stock génétique, ainsi que de créer un habitat riche d’un type par l’accumulation de bois mort. Comme les feuillus germent très facilement, ce papillon n’est pas aussi nuisible que le puceron lanigère de la pruche. Le complexe introduit de la maladie de l’écorce du hêtre, qui comprend à la fois une cochenille (Cryptococcus fagisuga) et des composantes fongiques, est peut-être plus grave.

Cranberry Glades, une réserve de tourbières en Virginie occidentale

Au cours du 19e et du début du 20e siècle, les forêts des Appalaches ont fait l’objet d’une exploitation forestière et d’un défrichage sévères et destructeurs, ce qui a entraîné la désignation des forêts et des parcs nationaux ainsi que de nombreuses zones protégées par les États. Cependant, ces activités et diverses autres activités destructrices se poursuivent, bien que sous des formes atténuées ; et jusqu’à présent, seules quelques pratiques de gestion fondées sur l’écologie se sont imposées.

Les tourbières des Appalaches sont des écosystèmes boréaux, présents en de nombreux endroits dans les Appalaches, en particulier dans les sous-régions Allegheny et Blue Ridge. Bien que populairement appelées tourbières, beaucoup d’entre elles sont techniquement des fens.

FauneEdit

Les animaux qui caractérisent les forêts appalachiennes comprennent cinq espèces d’écureuils arboricoles. Le plus communément observé est l’écureuil gris de l’Est (Sciurus carolinensis) d’altitude faible à moyenne. L’écureuil renard (Sciurus niger), légèrement plus grand, et le petit polatouche (Glaucomys volans), beaucoup plus petit, occupent des habitats similaires. L’écureuil roux (Tamiasciurus hudsonicus) est plus caractéristique des habitats nordiques plus frais et de haute altitude, tandis que le petit polatouche des Appalaches (Glaucomys sabrinus fuscus), qui ressemble beaucoup au petit polatouche du sud, est confiné aux forêts de feuillus et d’épicéas-sapins du nord.

Aussi familiers que les écureuils sont le lapin à queue blanche oriental (Silvilagus floridanus) et le cerf de Virginie (Odocoileus virginianus). Ce dernier, en particulier, a vu son abondance augmenter considérablement à la suite de la disparition du loup de l’Est (Canis lupus lycaon) et du couguar. Cela a entraîné le surpâturage et l’abroutissement de nombreuses plantes des forêts appalachiennes, ainsi que la destruction des cultures agricoles. Parmi les autres cervidés, on trouve l’orignal (Alces alces), que l’on ne trouve que dans le nord, et le wapiti (Cervus canadensis), qui, bien qu’ayant disparu, fait maintenant un retour, grâce à la transplantation, dans le sud et le centre des Appalaches. Au Québec, les Chic-Chocs abritent la seule population de caribous (Rangifer tarandus) au sud du fleuve Saint-Laurent. Une autre espèce, commune dans le nord mais qui étend son aire de répartition vers le sud à haute altitude jusqu’en Virginie et en Virginie-Occidentale, est le lièvre d’Amérique (Lepus americanus). Cependant, ces populations du centre des Appalaches sont dispersées et très petites.

Une autre espèce de grand intérêt est le castor (Castor canadensis), qui montre une grande résurgence de ses effectifs après sa quasi-disparition pour sa fourrure. Cette résurgence entraîne une modification drastique de l’habitat par la construction de barrages et autres structures à travers les montagnes.

Les autres animaux forestiers communs sont l’ours noir (Ursus americanus), la mouffette rayée (Mephitis mephitis), le raton laveur (Procyon lotor), la marmotte (Marmota monax), le lynx roux (Lynx rufus), le renard gris (Urocyon cinereoargenteus), le renard roux (Vulpes vulpes) et, depuis quelques années, le coyote (Canis latrans), une autre espèce favorisée par l’arrivée des Européens et la disparition des loups orientaux et roux (Canis rufus). Les sangliers européens (Sus scrofa) ont été introduits au début du 20e siècle.

Les oiseaux caractéristiques de la forêt sont la dinde sauvage (Meleagris gallopavo silvestris), la gélinotte huppée (Bonasa umbellus), la tourterelle triste (Zenaida macroura), le corbeau freux (Corvus corax), le canard des bois (Aix sponsa), le grand-duc d’Amérique (Bubo virginianus), chouette rayée (Strix varia), petit-duc des montagnes (Megascops asio), buse à queue rousse (Buteo jamaicensis), buse à épaulettes (Buteo lineatus) et autour des palombes (Accipiter gentilis), ainsi qu’une grande variété d' »oiseaux chanteurs » (Passeriformes), comme les fauvettes notamment.

Dindon sauvage mâle

De grande importance sont les nombreuses espèces de salamandres et, en particulier, les espèces lunaires (famille des pléthodontidés) qui vivent en grande abondance, dissimulées par les feuilles et les débris, sur le sol de la forêt. Le plus fréquemment observé, cependant, est le triton de l’Est ou triton à taches rouges (Notophthalmus viridescens), dont la forme de pattes terrestres est souvent rencontrée sur le sol ouvert et sec de la forêt. On estime que les salamandres représentent la plus grande classe de biomasse animale dans les forêts des Appalaches. La diversité et l’abondance des grenouilles et des crapauds sont moindres, mais la grenouille des bois (Rana sylvatica) est, comme l’eft, fréquemment rencontrée sur le sol des forêts sèches, tandis qu’un certain nombre d’espèces de petites grenouilles, comme les rainettes printanières (Pseudacris crucifer), animent la forêt de leurs cris. Les salamandres et autres amphibiens contribuent grandement au cycle des nutriments par leur consommation de petites formes de vie sur le sol forestier et dans les habitats aquatiques.

Bien que les reptiles soient moins abondants et diversifiés que les amphibiens, un certain nombre de serpents sont des membres ostensibles de la faune. L’un des plus grands est la couleuvre obscure non venimeuse (Elaphe obsoleta obsoleta), tandis que la couleuvre rayée (Thamnophis sirtalis) est parmi les plus petites mais les plus abondantes. Le copperhead américain (Agkistrodon contortrix) et le crotale des bois (Crotalus horridus) sont des vipères à fosse venimeuses. Il y a peu de lézards, mais le scinque à tête large (Eumeces laticeps), qui peut mesurer jusqu’à 33 cm de long et qui est un excellent grimpeur et nageur, est l’un des plus grands et des plus spectaculaires en apparence et en action. La tortue la plus commune est la tortue-boîte de l’Est (Terrapene carolina carolina), que l’on trouve dans les forêts des hautes et basses terres du centre et du sud des Appalaches. Parmi les espèces aquatiques, la grande tortue serpentine (Chelydra serpentina), qui est présente dans toutes les Appalaches, occupe une place prépondérante.

Les cours d’eau des Appalaches sont remarquables pour la grande diversité de leurs poissons d’eau douce. Parmi les plus abondants et les plus diversifiés, on trouve ceux de la famille des vairons (famille des Cyprinidés), tandis que les espèces des darters colorés (Percina spp.) sont également abondantes.

Un poisson caractéristique des cours d’eau ombragés et frais de la forêt appalachienne est la truite sauvage de rivière ou truite mouchetée (Salvelinus fontinalis), très recherchée comme poisson de chasse.