Alaska Fish & Wildlife NewsJanuary 2008

Le vol de l’aigle et autres mythesLes aigles ne mangent pas d’enfants ni d’animaux domestiques

By Riley Woodford

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Un aigle descend en piqué pour attraper un poisson. Les aigles pèsent de 8 à 12 livres et peuvent porter environ trois ou quatre livres. ADF&G photo.

Toutes les quelques années, une histoire fait le tour d’un aigle à tête blanche emportant un chien ou essayant d’arracher le chat de quelqu’un. Les biologistes qui étudient les oiseaux de proie et les gens qui vivent autour des aigles ont vu beaucoup d’arrachages et de transports – ainsi que des piqués et des nages – et ils ont offert un aperçu de ce que les aigles peuvent vraiment faire et ne pas faire.

Les aigles à tête blanche sont des oiseaux forts et agressifs, mais comme tout ce qui vole, ils sont régis par l’aérodynamisme. Les ailes d’un aigle doivent supporter l’oiseau de huit à douze livres ainsi que ce qu’il transporte, et les meilleures estimations évaluent la puissance de levage d’un aigle à quatre ou cinq livres. Mais ce n’est pas aussi simple que cela.

La portance dépend non seulement de la taille des ailes, mais aussi de la vitesse de l’air. Plus un oiseau (ou un avion) vole vite, plus le potentiel de portance est important. Un aigle qui se pose sur la plage pour attraper un poisson, puis repart, est limité à une charge plus faible qu’un aigle qui descend en piqué à 20 ou 30 miles à l’heure et attrape un poisson. Cet élan et cette vitesse donnent à l’oiseau la capacité de porter plus de poids.

Le biologiste Ron Clarke a obtenu sa maîtrise en étudiant les oiseaux de proie, et il est un fauconnier qui entraîne les rapaces. Il chasse avec un faucon gerfaut et un faucon pèlerin, et a déclaré que son gerfaut de 45 onces peut transporter un canard à tête blanche de 8 onces assez facilement. « Par contre, il ne peut pas faire la même chose avec un canard colvert », dit-il. À environ deux livres, un colvert est quatre fois le poids d’un buffle.

Clarke a déclaré qu’un aigle ayant de l’élan, c’est une autre histoire.

« Sur une plage grande ouverte, je n’ai aucun doute qu’un aigle à pleine vapeur pourrait ramasser un chien de six ou huit livres et juste continuer à avancer », a déclaré Clarke. « S’il se posait pour tuer un chien de dix livres, puis essayait de le ramasser et de voler à partir d’un arrêt complet, pourrait-il décoller du sol ? Probablement pas. »

Les aigles transporteront des charges plus lourdes sur une courte distance. Mike Jacobson a passé des décennies comme spécialiste de la gestion des aigles pour le Service américain de la pêche et de la faune sauvage et a récemment pris sa retraite.

« Il y avait des histoires sur les aigles qui emportaient des bébés et des petits enfants, et rien de tout cela n’a jamais été documenté », a-t-il dit. « Ils peuvent ramasser et porter quatre ou cinq livres, maximum, et effectivement s’envoler avec. Ils peuvent soulever un peu plus et le faire sautiller, mais ils ne peuvent pas le transporter. »

Voler est peut-être le droit de naissance de l’aigle, mais cela demande de l’habileté. Les fauconniers et les ornithologues peuvent attester que descendre en piqué pour attraper son dîner, ou arracher de la nourriture sur l’eau, requiert des techniques qui s’affinent avec l’expérience. Les jeunes prédateurs développent leurs talents de chasseurs par essais et erreurs, en jouant et en testant leurs limites. Les jeunes aigles s’élanceront sur des bouteilles flottantes, tenteront de soulever des saumons trop lourds et étudieront de nouveaux objets.

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« Il y avait des histoires sur les aigles qui emportaient des bébés et des petits enfants, et rien de tout cela n’a jamais été documenté », a déclaré Mike Jacobson, un expert en aigle.

Jacobson a déclaré qu’un aigle immature est le plus susceptible de descendre en piqué sur quelque chose d’inapproprié, comme un gros chien sur la plage. Les gens réagissent alors de manière excessive et prétendent que les aigles sont des chiens de chasse. « Cela devient exagéré », a-t-il dit. « Les aigles ne chassent pas les chats et les petits chiens. »

La grande majorité du régime alimentaire des aigles dans le Sud-Est est constituée de poissons. Jacobson a déclaré que dans d’autres régions, le régime alimentaire varie davantage, car les aigles profitent des opportunités locales. Les aigles qui vivent près de colonies d’oiseaux marins mangeront plus d’oiseaux, et les aigles de l’Intérieur prennent plus d’oiseaux et de petits mammifères que les aigles du Sud-Est. Jacobson a déjà vu un aigle transporter un vison et il a entendu des histoires d’aigles transportant de petits rats musqués. Dans les Aléoutiennes, on sait que les aigles s’attaquent aux petits de la loutre de mer pendant la saison de mise bas. Mais le poisson est le pain et le beurre des pygargues à tête blanche.

Les autres aigles sont différents. Jacobson a déclaré que les aigles royaux ont une taille et un poids très comparables à ceux des pygargues à tête blanche, mais qu’ils ciblent des proies différentes. « Les aigles royaux ne sont pas plus grands ou plus forts, mais ils ont un comportement très différent », a-t-il dit.

Bien que les aigles à tête blanche ne ciblent pas activement les chats, Jacobson a entendu quelques histoires qui semblaient plausibles. Un petit chat est certainement à la portée d’un aigle. « Les aigles ont occasionnellement cloué les chats des gens », a-t-il dit. « C’est rare, mais les gens les voient parfois descendre en piqué sur des chats ».

David Hunsaker a un jour trouvé un collier de chat dans un nid d’aigle. Le nid est juste devant la fenêtre de sa maison de Tee Harbor, et il a beaucoup observé les aigles au cours des douze dernières années. Lui et sa femme ont vu un couple d’aigles construire le nid, et ils ont vu des aigles couver des œufs, livrer de la nourriture et élever plusieurs couvées d’oisillons. Ils ont vu les poussins grandir et s’envoler.

« Le collier de chat était drôle », a-t-il dit. « Il avait une cloche attachée pour avertir les oiseaux. Il était encore bouclé. »

Hunsaker a ajouté que le collier ne prouve pas nécessairement que les aigles ont transporté un chat jusqu’au nid. Dans le nid se trouvait également un hochet d’enfant. « J’imagine ce hochet serré dans un poing potelé, mais il est peu probable que les aigles aient attrapé un enfant. »

Il est également possible que le chat ait été un animal charognard de la route. Il a vu de la fourrure dans le nid à quelques reprises, et quelques oiseaux ensanglantés, mais il a dit que les aigles sont presque exclusivement des mangeurs de poisson.

« La majorité sont des harengs ou des éperlans, de petits poissons d’environ huit pouces de long », a-t-il dit. Il a vu beaucoup de saumon livré au nid, généralement en morceaux. « Ils apportent la moitié d’un saumon, généralement un rose, puis s’en vont et reviennent avec ce qui semble être l’autre moitié. Alors ils le démembrent quelque part. Je ne les ai jamais vus apporter un coho ou un sockeye complet, mais des morceaux. »

Hunsaker doute des récits d’aigles prenant des petits chiens, non pas parce qu’ils ne pourraient pas le porter, mais parce que d’après ses observations, les aigles se méfient beaucoup des gens. Bien que le nid soit près de la maison, les oiseaux ne se perchent pas sur le sommet de la maison, la terrasse ou les poteaux électriques à proximité. « Ils sont vraiment capricieux à proximité des gens », a-t-il déclaré. « Ils ne vont pas arracher un chien en laisse, ou juste devant le propriétaire. »

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Le hareng et d’autres petits poissons sont le pain et le beurre des pygargues à tête blanche sur la côte de l’Alaska. ADF&G photo.

Le biologiste Phil Schempf travaille pour l’U. S. Fish and Wildlife Service dans la gestion des rapaces et des oiseaux migrateurs. Il ne doute pas qu’un aigle puisse tuer un petit chien ou un chat si l’occasion se présente, et le transporter, ou du moins des morceaux, jusqu’à un nid. « Mon sentiment est que cela n’arrive pas très souvent », a-t-il écrit dans un courriel. « Je suppose que cela est dû au fait que les aigles hésitent à s’approcher des gens ou à chercher leur nourriture dans des zones inconnues comme les jardins. Les aigles se nourrissent généralement le long des plages ou des zones riveraines où il est rare que les chiens et les chats soient laissés sans surveillance par leurs propriétaires. »

On aperçoit parfois un aigle dans l’eau, les serres accrochées à un lourd saumon, ramant laborieusement vers la rive à l’aide de ses ailes. C’est un style de nage maladroit, mais il fonctionne. On dit que l’aigle ne peut pas lâcher prise, que ses serres restent accrochées au poisson. Ce n’est pas vrai. Il n’y a pas de mécanisme de verrouillage involontaire, et l’aigle pourrait lâcher prise s’il le souhaitait. L’oiseau affamé a simplement décidé que le repas valait la peine d’être nagé.

Jacobson a déclaré qu’au fil des ans, il y a eu un certain nombre d’observations d’aigles attrapant des poissons et se faisant tirer sous l’eau. Selon lui, ce n’est pas parce qu’ils ne peuvent pas relâcher leurs serres, « ils peuvent lâcher prise », a-t-il dit.

« Il est courant qu’ils s’emparent d’un poisson trop lourd pour voler avec… ils ne peuvent pas décoller mais ils peuvent le remorquer jusqu’au rivage, en ramant avec leurs ailes. Ce sont d’assez bons nageurs. Ils ont un duvet épais qui leur permet de flotter assez bien. Occasionnellement, ils se noient s’ils sont trop loin de la côte. »

Le biologiste de la faune de l’État, Rich Lowell, de Petersburg, a déclaré qu’il n’était pas inhabituel que les aigles se retrouvent dans l’eau. Son bureau situé à côté d’une usine de transformation du poisson donne sur l’eau et il a vu un aigle se poser intentionnellement sur l’eau pour ramasser les restes de poisson jetés par les ouvriers. Selon lui, contrairement à la croyance populaire, un aigle peut décoller de la surface de l’eau à condition de ne pas y rester trop longtemps et de ne pas mouiller ses ailes. Il a ajouté que si les aigles peuvent certainement se verrouiller avec leurs serres, il s’agit d’une action purement volontaire et ils peuvent relâcher à volonté.

Riley Woodford est un rédacteur pour le département de la pêche et de la chasse de l’Alaska. Il est le rédacteur en chef de Alaska Fish and Wildlife News et produit l’émission de radio Sounds Wild.

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