Afro-Américains

Les débuts de l’histoire des Noirs dans les Amériques

Les Africains ont aidé les Espagnols et les Portugais lors de leurs premières explorations des Amériques. Au 16e siècle, certains explorateurs noirs se sont installés dans la vallée du Mississippi et dans les régions qui sont devenues la Caroline du Sud et le Nouveau-Mexique. Le plus célèbre explorateur noir des Amériques est Estéban, qui a parcouru le Sud-Ouest dans les années 1530.

L’histoire ininterrompue des Noirs aux États-Unis commence en 1619, lorsque 20 Africains sont débarqués dans la colonie anglaise de Virginie. Ces individus n’étaient pas des esclaves mais des serviteurs sous contrat – des personnes liées à un employeur pour un nombre limité d’années – comme l’étaient de nombreux colons d’origine européenne (blancs). Dès les années 1660, un grand nombre d’Africains étaient amenés dans les colonies anglaises. En 1790, les Noirs étaient près de 760 000 et représentaient près d’un cinquième de la population des États-Unis.

Les tentatives pour retenir les serviteurs noirs au-delà de la durée normale de l’acte d’engagement ont abouti à l’établissement légal de l’esclavage mobilier des Noirs en Virginie en 1661 et dans toutes les colonies anglaises en 1750. Les Noirs se distinguaient facilement du reste de la population par la couleur de leur peau (résultat de pressions évolutives favorisant la présence dans la peau d’un pigment foncé appelé mélanine chez les populations des climats équatoriaux), ce qui en faisait des cibles très visibles pour l’asservissement. De plus, le développement de la croyance selon laquelle ils étaient une race « inférieure » avec une culture « païenne » a permis aux Blancs de rationaliser plus facilement l’esclavage des Noirs. Les Noirs asservis étaient mis au travail pour défricher et cultiver les terres agricoles du Nouveau Monde.

Sur une estimation de 10 millions d’Africains amenés aux Amériques par le commerce des peuples asservis, environ 430 000 sont arrivés sur le territoire de ce qui est aujourd’hui les États-Unis. L’écrasante majorité d’entre eux provenait de la région de l’Afrique occidentale qui s’étend de l’actuel Sénégal à l’Angola, où l’organisation politique et sociale ainsi que l’art, la musique et la danse étaient très avancés. Sur ou près de la côte africaine, les principaux royaumes d’Oyo, d’Ashanti, du Bénin, du Dahomey et du Congo avaient vu le jour. Dans l’intérieur du Soudan, les empires du Ghana, du Mali et de Songhai, les États haoussa et les États du Kanem-Bornu ont vu le jour. Des villes africaines telles que Djenné et Tombouctou, toutes deux situées aujourd’hui au Mali, étaient à une époque de grands centres commerciaux et éducatifs.

Avec la rentabilité croissante de l’esclavage et du commerce des peuples asservis, certains Africains vendaient eux-mêmes des captifs aux commerçants européens. Les Africains capturés étaient généralement conduits enchaînés vers la côte et entassés dans les cales des navires négriers pour le redoutable Middle Passage à travers l’océan Atlantique, généralement à destination des Antilles. Le choc, la maladie et le suicide étaient responsables de la mort d’au moins un sixième d’entre eux pendant la traversée. Aux Antilles, les survivants étaient « aguerris » – on leur enseignait les rudiments de l’anglais et on les entraînait aux routines et à la discipline de la vie de plantation.