9d. Les lois Townshend

Les événements menant à l'indépendance
La Chambre des communes

Rudolph Ackermann 1808

La Chambre des communes et la Chambre des lords se combinent pour former le Parlement britannique. Charles Townshend était membre de la Chambre des communes lorsqu’il a convaincu le Parlement d’imposer une nouvelle taxe aux colonies américaines en 1767.

La  » tension nerveuse  » est le terme qui décrit le mieux les relations entre les colonies américaines et l’Angleterre au lendemain de l’abrogation du Stamp Act.

Plusieurs questions restaient en suspens. Tout d’abord, le Parlement ne souhaitait absolument pas envoyer un message outre-Atlantique selon lequel l’autorité ultime appartenait aux législatures coloniales. Immédiatement après avoir abrogé le Stamp Act, le Parlement a publié l’Acte déclaratoire.

Cet acte proclamait la capacité du Parlement « à lier les colonies dans tous les cas de figure. » Le message était clair : en aucun cas le Parlement n’abandonnait en principe son droit de légiférer pour les 13 colonies.

Dans l’hémisphère occidental, les dirigeants étaient optimistes quant à l’abrogation du Stamp Act mais trouvaient les suggestions du Declaratory Act menaçantes. La plupart des hommes d’État américains avaient tracé une ligne claire entre la législation et la taxation. En 1766, la notion de suprématie du Parlement sur la loi n’était remise en question que par quelques radicaux, mais la possibilité de taxer sans représentation était une autre affaire. L’Acte déclaratoire ne faisait pas une telle distinction. « Tous les cas quels qu’ils soient » pouvaient sûrement signifier le pouvoir de taxer. De nombreux membres de l’assemblée attendaient avec impatience que la question refasse surface.

Dès mon enfance, on m’a appris à aimer l’humanité et la liberté. L’enquête et l’expérience ont depuis confirmé ma vénération pour les leçons alors données en me convainquant plus complètement de leur vérité et de leur excellence. La bienveillance à l’égard de l’humanité fait naître des souhaits pour son bien-être, et ces souhaits font aimer les moyens de les réaliser. Ces moyens ne peuvent être trouvés que dans la liberté, et c’est pourquoi sa cause sacrée doit être épousée par chaque homme, en toute occasion, dans toute la mesure de ses moyens. De même qu’une personne charitable mais pauvre ne retient pas son obole parce qu’elle ne peut pas soulager toutes les détresses des misérables, de même, aucun honnête homme ne devrait réprimer ses sentiments concernant la liberté, si faible que soit leur influence. Peut-être pourra-t-il  » toucher quelque roue  » qui aura un effet plus important que celui auquel il peut raisonnablement s’attendre….

– John Dickinson, Lettres d’un fermier de Pennsylvanie aux habitants des colonies britanniques (1767)

Tourmenter les tories
Alors que la Grande-Bretagne continuait à imposer des taxes aux colons, les réactions sont devenues violentes envers les tories et les officiels britanniques.

Surement, la « trêve » n’a pas duré longtemps. De retour à Londres, Charles Townshend persuade la Chambre des communes de taxer à nouveau les Américains, cette fois-ci par le biais d’une taxe d’importation sur des articles tels que le verre, le papier, le plomb et le thé.

Les liens qui unissent

Townshend avait cependant des arrière-pensées. Les revenus de ces droits serviraient désormais à payer les salaires des gouverneurs coloniaux. Ce changement n’est pas anodin. Traditionnellement, les législatures des colonies détenaient le pouvoir de payer les gouverneurs. Il n’était pas rare que le salaire d’un gouverneur soit retenu si la législature était mécontente d’une décision particulière. La législature pouvait, en fait, faire chanter le gouverneur pour qu’il se soumette. Une fois cet important levier supprimé, les gouverneurs pouvaient être plus libres de s’opposer aux assemblées.

Charles Townshend
Charles Townshend, chancelier de l’Échiquier, a parrainé les Townshend Acts. Il pensait que les Townshend Acts affirmeraient l’autorité britannique sur les colonies tout en augmentant les revenus.

Townshend est allé plus loin en nommant un conseil américain de commissaires des douanes. Cet organisme serait stationné dans les colonies pour faire respecter la politique fiscale. Les douaniers recevaient des primes pour chaque contrebandier condamné, il y avait donc des incitations évidentes à capturer des Américains. Étant donné que les contrevenants étaient jugés dans des tribunaux d’amirauté sans jury, les chances de condamnation étaient élevées.

Townshend a également poussé les Américains à bout en suspendant la législature de New York pour ne pas avoir fourni un approvisionnement adéquat aux troupes britanniques qui y étaient stationnées. Une autre épreuve de force semblait imminente.

Les réactions dans les colonies étaient similaires à celles de la crise du Stamp Act. Une fois de plus, la non-importation fut mise en œuvre. Les activités extralégales telles que le harcèlement des collecteurs d’impôts et des marchands qui violaient les boycotts étaient courantes. Les assemblées coloniales se sont mises en action.

Accord de non-importation de Boston

Le 1er août 1768

Les marchands et commerçants de la ville de Boston ayant pris en considération la situation déplorable du commerce, et les nombreuses difficultés auxquelles il est actuellement confronté en raison de la pénurie d’argent, qui augmente chaque jour faute d’autres envois pour payer nos dettes en Grande-Bretagne, et les grandes sommes perçues par les officiers de la douane pour les droits sur les marchandises importées ; les lourds impôts prélevés pour acquitter les dettes contractées par le gouvernement lors de la dernière guerre ; les embarras et les restrictions imposés au commerce par plusieurs actes tardifs du parlement ; ainsi que le mauvais succès de notre pêche à la morue, par lequel nos principales sources de remises sont susceptibles d’être grandement diminuées, et nous sommes ainsi rendus incapables de payer les dettes que nous devons aux marchands de la Grande-Bretagne, et de continuer l’importation de marchandises de cette dernière ;

Nous, les souscripteurs, afin de soulager le commerce sous ces découragements, de promouvoir l’industrie, la frugalité et l’économie, et de décourager le luxe, et toute sorte d’extravagance, promettons et nous engageons les uns envers les autres comme suit :

Premièrement, que nous n’enverrons ni n’importerons de Grande-Bretagne, soit pour notre propre compte, soit sur commission, cet automne, d’autres marchandises que celles déjà commandées pour l’approvisionnement de l’automne.

Deuxièmement, Que nous n’enverrons ni n’importerons de Grande-Bretagne, soit pour notre propre compte, soit sur commission, aucune sorte de marchandises ou de produits, du 1er janvier 1769, au 1er janvier 1770, sauf le sel, les charbons, les hameçons et lignes à poisson, le chanvre, et le plomb et la grenaille de canard, les cartes de laine et le fil de carte.

Troisièmement, que nous n’achèterons d’aucun facteur, ou autres, aucune sorte de marchandises importées de Grande-Bretagne, de janvier 1769, à janvier 1770.

Quatrièmement, que nous n’importerons pas, pour notre propre compte, ou sur commission ou achat de quiconque importera de toute autre colonie en Amérique, de janvier 1769, à janvier 17 70, du thé, du verre, du papier, ou autres marchandises communément importées de Grande-Bretagne.

Cinquièmement, que nous n’importerons pas dans cette province, à partir du 1er janvier 1769, du thé, du papier, du verre ou des couleurs de peintres, jusqu’à ce que l’acte imposant des droits sur ces articles soit abrogé.

En foi de quoi, nous avons apposé nos mains, ce premier jour d’août 1768.

– Accord de non-importation de Boston (1er août 1768)

Documents historiques, déclaration, constitution, plus

Take It Back

Dans une lettre circulaire adressée aux autres colonies, la législature du Massachusetts recommandait une action collective contre le Parlement britannique. Le Parlement, à son tour, a menacé de dissoudre le corps à moins qu’ils n’abrogent la lettre. Par un vote de 92 contre 17, les législateurs du Massachusetts refusent et sont dûment dissous. D’autres assemblées coloniales ont exprimé leur soutien au Massachusetts en affirmant la lettre circulaire.

Plus d’informations …

La lettre circulaire du Massachusetts a été rédigée par Samuel Adams en 1768. Elle exprimait l’opposition du Massachusetts à la taxation sans représentation et fut envoyée à plusieurs législatures coloniales les invitant à s’unir dans leurs actions contre le gouvernement britannique. En réponse, Lord Hillsborough a averti les législatures coloniales de traiter la lettre circulaire avec mépris et a menacé de dissolution tout corps législatif qui adhérerait au plaidoyer du Massachusetts. Ses paroles tombent dans l’oreille d’un sourd car les assemblées législatives de toutes les colonies, y compris New York, Rhode Island et New Jersey, se montrent à la hauteur de la situation et acceptent la pétition présentée par Samuel Adams et le Massachusetts.

PÉRIODE Premier ministre britannique ÉVÉNEMENT
1762-63 John Stuart, comte de Brute Fin de la guerre de Sept Ans, traité de Paris
1763-65 George Grenville Issue Sugar Act, Stamp Act, et Currency Act
1765-66 Charles-Watson Wentworth, marquis de Rockingham Repeal Stamp Act, Issue Declaratory Act
1766-68 William Pitt l’Ancien, comte de Chatham Issue Townshend Acts 1768-70 Augustus Fitzroy, Duc de Grafton Incapable de mettre en œuvre une politique de conciliation envers les colonies en raison du chaos au Parlement
1770-82 Lord North Massacre de Boston, Abrogation des droits de Townshend, publication du Tea Act et des Intolerable Acts, début de la Révolution américaine avec les batailles de Lexington et de Concord
1782 Charles-Watson Wentworth, marquis de Rockingham Ouvrir des négociations de paix avec l’Amérique 1782-83 William Fitzmaurice, comte de Shelburne Fin de la Révolution américaine, Traité de Paris, 1783

Plus l’emprise britannique se resserre, plus la résistance s’étend. Dès 1769, les marchands britanniques commencent à ressentir la piqûre de la non-importation. En avril 1770, la nouvelle d’une abrogation partielle – la taxe sur le thé est maintenue – atteint les côtes américaines.

Le second compromis a coûté cher. Il n’a été obtenu qu’après une occupation militaire de Boston et le massacre de cette ville qui s’en est suivi.

C’est la première fois qu’une telle décision est prise.